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I livelli di glicemia alta sono un effetto piuttosto che la causa del diabete tipo 2?

La resistenza all’insulina e i livelli elevati di glucosio nel sangue sono considerati la causa del diabete di tipo 2. Tuttavia, gli scienziati del Centro tedesco di ricerca sul cancro (DKFZ) e dell’ospedale universitario di Heidelberg hanno ora fornito prove del fatto che le cose potrebbero essere completamente diverse. Hanno mostrato nelle mosche che livelli elevati del metabolita MG (metilgliossale) causano i tipici disturbi diabetici del metabolismo e portano all’insulino resistenza, all’obesità e ai livelli elevati di zucchero nel sangue. L’indagine è stata pubblicata oggi sul Cell Metabolism.

Il diabete di tipo 2, una forma di diabete con un esordio tipico in età media o avanzata, causa gravi complicazioni per la salute tra cui elevati rischi per malattie cardiache e ictus, problemi di flusso sanguigno massivo alle gambe e gravi danni a occhi, nervi e reni. Si ritiene che questi pericolosi effetti tardivi siano causati da alti livelli di zucchero nel sangue, che si sviluppano quando le cellule del corpo non rispondono più all’insulina, l’ormone regolatore che abbassa la glicemia.

I livelli di glucosio ematico sono correlati al livello dei sintomi diabetici. Quando i livelli di glicemia molto elevati si riducono con l’assunzione di farmaci, il tasso di infarti e ictus e di problemi di flusso sanguigno diminuiscono in parallelo.

“Ma ciò vale solo fino a un certo punto”, ha detto Peter Nawroth, direttore medico del Dipartimento di Endocrinologia e Metabolismo dell’Ospedale universitario di Heidelberg. “Grandi studi clinici condotti negli ultimi anni hanno dimostrato: anche quando il livello di zucchero nel sangue poteva essere abbassato dai farmaci al di sotto del valore soglia del diabete, molti pazienti avevano comunque sviluppato il tipico danno diabetico a nervi e reni. Questo suggerisce che il diabete di tipo 2 potrebbe avere cause molecolari che sono indipendenti da insulina e glucosio.”

Peter Nawroth e Aurelio Teleman, che guidano la divisione della trasduzione del segnale in Cancro e Metabolismo presso il Centro di Ricerca sul Cancro tedesco (DKFZ) di Heidelberg, sapevano che nei diabetici di tipo 2 sono stati osservati alti livelli di un metabolita del glucosio chiamato metilgliossale (MG) . I medici hanno pensato finora che questo fosse un effetto di elevati livelli di glucosio nel sangue. Dal momento che la MG può causare danni alle proteine, la conoscenza dei libri di testo sostiene di conseguenza che deve essere uno dei colpevoli nel causare il tipico danno diabetico. Tuttavia, alla luce dei loro recenti risultati, gli esperti di metabolismo ora dubitano di questa sequenza di eventi.

Quando ai ratti viene somministrata MG con il loro cibo, sviluppano molti segni tipici di diabete, inclusa l’ insulino-resistenza . I ricercatori di Heidelberg hanno pianificato di studiare gli effetti delle elevate concentrazioni di MG a lungo termine sull’organismo. Hanno scelto i moscerini della frutta come modello per questo scopo. “Le mosche e gli esseri umani non sono strettamente correlati, tuttavia, poiché il metabolismo energetico si è sviluppato molto presto nell’evoluzione, i risultati sono comunque significativi e possono essere generalmente tradotti in mammiferi e umani”, ha detto Teleman.

Usando l’ingegneria genetica, i ricercatori hanno spento l’enzima che distrugge la MG nelle mosche. Il metabolita del glucosio MG successivamente si è accumulato nei loro corpi. Le mosche presto hanno sviluppato l’insulino-resistenza. Più tardi, sono diventati obesi e in età più avanzata i loro livelli di glucosio sono stati interrotti.

“Sembra essere sufficiente aumentare il livello di MG per innescare la resistenza all’insulina e le tipiche alterazioni metaboliche diabetiche”, riprende Teleman. “Questa è una chiara evidenza che la MG non è la conseguenza, ma piuttosto la causa del diabete di tipo 2 “.

Questa osservazione, a sua volta, solleva la domanda su cosa potrebbe causare un elevato livello di MG. Ad esempio, le persone obese che non sono diabetiche mostrano anche elevati livelli di MG. “Perché è così, non lo sappiamo, questo è un aspetto importante delle nostre ricerche future”, ha affermato Nawroth. Teleman che aggiunge: “La produzione e la decomposizione della MG sono influenzate da numerosi processi metabolici che non conosciamo ancora e dobbiamo capire meglio e abbiamo anche una urgente intenzione di studiare nei topi quali sintomi clinici a lungo termine hanno elevati livelli di MG nei mammiferi “.

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