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Lo stress sociale porta a cambiamenti nei batteri intestinali

L’esposizione allo stress psicologico sotto forma di conflitto sociale altera i batteri intestinali nei criceti siriani, secondo un nuovo studio della Georgia State University.

È stato a lungo detto che gli umani hanno “sentimenti viscerali” sulle cose, ma non è noto come l’intestino possa comunicare quei “sentimenti” al cervello. È stato dimostrato che il microbiota intestinale, la complessa comunità di microrganismi che vivono nei tratti digestivi dell’uomo e di altri animali, può inviare segnali al cervello e viceversa.

Inoltre, dati recenti hanno indicato che lo stress può alterare il microbiota intestinale. Lo stress più comune vissuto da esseri umani e altri animali è quello sociale, e questo stress può innescare o peggiorare la malattia mentale negli esseri umani. I ricercatori dello Stato della Georgia hanno esaminato se il lieve stress sociale altera il microbiota intestinale nei criceti siriani e, in tal caso, se questa risposta sia diversa negli animali che “vincono” rispetto a quelli che “perdono” in situazioni di conflitto.

I criceti sono ideali per studiare lo stress sociale perché formano rapidamente gerarchie di dominanza quando abbinati ad altri animali. In questo studio, coppie di maschi adulti sono stati messi insieme e hanno iniziato rapidamente a competere, con il risultato di animali dominanti (vincitore) e subordinati (perdenti) che hanno mantenuto questo status durante l’esperimento. I loro microbi intestinali sono stati campionati prima e dopo il primo incontro e dopo nove interazioni. Il campionamento è stato fatto anche in un gruppo di controllo di criceti che non sono mai stati accoppiati e quindi non hanno avuto stress sociale. I risultati dei ricercatori sono pubblicati sulla rivista Behavioral Brain Research.

“Abbiamo scoperto che anche una singola esposizione allo stress sociale causa un cambiamento nel microbiota intestinale, simile a quello che si osserva in seguito ad altri eventi stressanti fisici molto più gravi, e questo cambiamento diventa più grande dopo esposizioni ripetute”, ha detto il Dr. Kim Huhman, Distinguished Professore universitario di neuroscienze presso lo stato della Georgia. “Poiché i perdenti mostrano molto più rilascio di ormone dello stress rispetto ai vincitori, inizialmente abbiamo ipotizzato che i cambiamenti microbici sarebbero stati maggiormente pronunciati negli animali che hanno perso rispetto agli animali che hanno vinto.”

“È interessante notare che abbiamo scoperto come lo stress sociale, indipendentemente da chi ha vinto, ha portato a cambiamenti simili nel microbiota, anche se i particolari batteri colpiti erano un po’ diversi tra vincitori e vinti, potrebbe essere che l’impatto dello stress sociale fosse leggermente maggiore per gli animali subordinati, ma non possiamo affermarlo con forza “.

Un altro risultato unico è venuto da campioni che sono stati presi prima che gli animali si fossero mai accoppiati, i quali sono stati utilizzati per determinare se uno qualsiasi dei batteri preesistenti sembrava correlato con un animale che si è rivelato essere il vincitore o il perdente.

“E’ una scoperta intrigante che ci fossero alcuni batteri che sembravano predire se un animale sarebbe diventato un vincitore o un perdente”, ha detto Huhman.

“Questi risultati suggeriscono che la comunicazione bidirezionale si sta verificando, con lo stress che ha un impatto sul microbiota, e d’altra parte, con alcuni batteri specifici i quali a loro volta influenzano la risposta allo stress”, ha detto il dott. Benoit Chassaing, assistente professore presso il Neuroscience Institute di Georgia State.

Questa è una possibilità interessante che si basa sull’evidenza che il microbiota intestinale possa regolare il comportamento sociale ed è oggetto di indagine da parte di Huhman e Chassaing.

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