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Diabete: la ricerca non va mai in ferie!

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La fase I della sperimentazione clinica ha confermato che l’uso di un vaccino generico per aumentare i livelli di un modulatore del sistema immunitario può causare la morte delle cellule autoimmuni rivolti ai nuclei insulino-secernenti del pancreas e temporaneamente ripristinare la secrezione di insulina nei pazienti umani con diabete di tipo 1. I risultati dello studio – condotto da Denise Faustman, direttore del Massachusetts General Hospital (MGH) Laboratorio di Immunobiologia – sono stati pubblicati nella rivista open-access PLoS ONE, e un più ampio studio di Fase II è attualmente in corso.

La fase I della sperimentazione condotta dall’equipe della Faustman avviata nel 2001 tramite l’espressione di induzione del fattore di necrosi tumorale (TNF), ha precedentemente dimostrato che con la eliminazione delle cellule T insulino-autoreattive nei topi si permetteva alle isole pancreatiche di rigenerarsi pertanto curando il diabete 1.Le sperimentazioni cliniche condotte nella prima fase sugli esseri umani utilizzando il Bacillo di Calmette-Guérin (BCG), che eleva in modo sicuro i livelli di TNF, poiché dosi elevate di TNF sono tossiche per l’uomo, hanno dato importanti primi risultati. La Fondazione Iacocca è stato il sostenitore principale di questo lavoro. “Crediamo di aver convalidata negli esseri umani la cura alle lesioni che originariamente si vedevano riportate nei topi e stiamo iniziando a vedere l’inizio della loro efficacia”, a dichiarato la Faustman. “I nostri risultati mostrano che questo semplice e poco costoso vaccino modifica la sottostante autoimmunità diabete di tipo 1, incoraggiando la produzione di TNF e l’eliminazione dei fattori che provocano  la malattia nelle cellule T, così da riportare brevemente il pancreas alla  funzione di produzione beta-cellulare. Questo non è un trial di prevenzione. Stiamo cercando di creare un regime che effettivamente riesca a  invertire il diabete di tipo 1 in coloro che ne sono colpiti. Possiamo anticipare che la sperimentazione della fase II sarà più tesa a rafforzare la trasformazione del BCG in un trattamento prolungato, anche nell’adeguamento  della dose e  frequenza di vaccinazione necessaria a sostenere una risposta terapeutica “. Un farmaco generico con oltre 90 anni di uso clinico, il BCG è attualmente approvata dalla Food and Drug Administration per la vaccinazione contro la tubercolosi e per il trattamento del cancro della vescica. Lo studio doppio cieco in fase I (uno studio aleatorio in doppio cieco è uno studio scientifico prospettico teso a valutare le effettive azioni di un dato farmaco o di una terapia in genere) ha interessato pazienti a lungo termine affetti dal diabete di tipo 1 – con diagnosi media di  15 anni – che sono stati assegnati in modo casuale a ricevere due dosi di BCG o un placebo distanziate quattro settimane l’una dall’altra. I campioni di sangue  dei partecipanti al trial clinico con il diabete sono stati anche confrontati con campioni provenienti da sei presenti nella fase di controllo non diabetici e con campioni provenienti da 75 altri individui con diabete e 15 senza. Frequenti esami del sangue hanno misurato i livelli nel sangue dei partecipanti di insulina-cellule T autoreattive, di un autoanticorpo, di cellule T regolatorie che aiutano a controllare la risposta immunitaria, e di C-peptide, un marker di pancreas secrezione di insulina. Durante il periodo delle venti settimane di studio due dei tre partecipanti trattati con BCG hanno mostrato un aumento nella morte di cellule T  insulina-autoreattivi e nei livelli protettivi dei regolatori delle cellule T. Un aumento temporaneo ma statisticamente significativo nei livelli di C-peptide è stata inoltre osservata nei pazienti trattati con BCG, suggerendo un ripristino della produzione di insulina; Inaspettatamente, le stesse risposte sono state osservate in uno dei pazienti trattati con placebo, che, in coincidenza con la partecipazione allo studio ha sviluppato l’infezione da virus di Epstein-Barr  il quale è noto per indurre l’espressione del TNF. Comunque non ci sono stati eventi avversi significativi. I ricercatori si aspettano che il dosaggio più frequenti o superiore di BCG che è stato utilizzato in questo studio si renderà necessario a lungo termine per puntare all’eliminazione delle cellule T autoreattive distruttrici dell’insulina e quindi  un restauro sostenuto della secrezione del  C-peptide per tornare alla produzione dell’insulina. “Questo è un momento emozionante per la ricerca sul diabete di tipo 1”, afferma Paul Burn, presidente e direttore emerito del Progetto Sanford e professore di Pediatria presso la Facoltà di Medicina Sanford  University of South Dakota. “Dr. Faustman e i dati della ricerca clinica del suo team indicano che la modifica della sottostante autoimmunità diabete di tipo 1 permette un ripristino sicuro e temporanea della funzione insulino-secernente delle cellule beta nei pazienti con diabete di tipo 1. Il ripristino della funzione beta-cellulare è un promettente primo passo verso una cura. Durante la mia permanenza nel settore industriale, a Sanford salute e alla Juvenile Diabetes Research Foundation, ho visto quanto sia difficile trasferire un progetto dai topi agli  esseri umani, e questi sono risultati molto impressionanti. ” Questi effetti sono coerenti con gli studi recenti condotti in Italia i quali hanno dimostrato come la vaccinazione BCG potrebbe diminuire l’attività della malattia e prevenire la progressione delle lesioni cerebrali durante la fase  avanzata della sclerosi multipla, una malattia autoimmune causata anche da cellule T autoreattive vulnerabili al TNF-triggered provocandone la morte cellulare.. Oltre a fornire maggiori finanziamenti per la fase I ormai completata del trial, la Fondazione Iacocca si è impegnata a un ruolo di leadership nello studio clinico della fase II.

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