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Il blocco cellule immunitarie tratta nuovo tipo di diabete (tipo 4) legato all’età

I ricercatori del Salk mostrano che il diabete negli anziani e animali magri è causato da un eccesso di cellule immunitarie nel grasso. In questa grafica il tessuto adiposo viene mostrato con le rappresentazioni delle cellule immunitarie chiamate Tregs (arancione). Nei topi di mezza età con diabete (rappresentati a destra), i Tregs sono sovraespressi nel tessuto adiposo e innescano la resistenza all'insulina. Quando i Tregs sono bloccati, le cellule di grasso nei topi diventano nuovamente sensibili all'insulina. Credit: Salk Institute

I ricercatori del Salk mostrano che il diabete negli anziani e animali magri è causato da un eccesso di cellule immunitarie nel grasso. In questa grafica il tessuto adiposo viene mostrato con le rappresentazioni delle cellule immunitarie chiamate Tregs (arancione). Nei topi di mezza età con diabete (rappresentati a destra), i Tregs sono sovraespressi nel tessuto adiposo e innescano la resistenza all’insulina. Quando i Tregs sono bloccati, le cellule di grasso nei topi diventano nuovamente sensibili all’insulina. Credit: Salk Institute

Il diabete è spesso il risultato di obesità e dieta scadente, ma per alcuni adulti più anziani la malattia potrebbe essere semplicemente una conseguenza dell’invecchiamento. Una nuova ricerca ha scoperto che la resistenza in età, nei topi magri diabetici all’insulina ha una causa cellulare diversa rispetto al diabete che risulta da un aumento di peso (tipo 2). E i risultati indicano verso una possibile cura per ciò che gli scienziati Ronald Evans e Ye Zheng, ora chiedono venga riconosciuto come un nuovo tipo di diabete (tipo 4).

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“Il diabete negli anziani non viene diagnosticato, perché non ha i classici fattori di rischio del tipo 2, come l’obesità”, spiega Evans, direttore del Gene Expression Laboratory Salk e autore della studio, che è stato pubblicato il 18 Novembre 2015 su Nature. “Ci auguriamo che la nostra scoperta non solo porti a terapie, ma a un maggiore riconoscimento del diabete di tipo 4 come una malattia distinta.”

Nelle persone sane, il pancreas produce l’ormone insulina, che segnala alle cellule di prendere lo zucchero dal sangue dopo un pasto. Nelle persone con diabete, tuttavia, il ciclo è rotto: o l’insulina non è prodotta in risposta ad un pasto o le cellule muscolari e del fegato non rispondono all’insulina (noto anche come resistenza all’insulina). In entrambi i casi, lo zucchero rimane nel sangue per tempi più lunghi, portando ad una serie di problemi di salute che vanno dalla perdita di arti alla morte.

Tradizionalmente, il diabete è stato raggruppato nella più raro tipo 1, che spesso appare durante l’infanzia quando il pancreas smette di produrre insulina; e tipo 2, caratterizzato dalla mancata risposta all’insulina del corpo e spesso attribuita al sovrappeso. Entrambe le forme della malattia portano al mancato controllo dei livelli dello zucchero nel sangue. Un terzo tipo di risultati nel diabete sta nei sintomi che mimano la malattia di Alzheimer.

Evans, e colleghi, hanno deciso di confrontare il sistema immunitario dei topi sani, quelli con diabete legato all’obesità e quelli con diabete senile. I topi con malattie correlate all’età avevano livelli anormalmente elevati di cellule immunitarie chiamate cellule T regolatorie (Tregs) all’interno del loro tessuto adiposo. I topi con diabete correlate all’obesità, d’altra parte, aveva livelli normali di Tregs all’interno del tessuto, pur avendo più tessuti grassi.

“Abbiamo creato un censimento delle cellule immunitarie nel grasso di questi topi”, dice Sagar Bapat, uno studente impegnato nella ricerca con Evans. “Semplicemente contando i tipi di cellule, abbiamo subito visto che c’erano più Tregs nei topi anziani con diabete rispetto a qualsiasi altro gruppo”.

Normalmente, Bapat spiega, i Tregs contribuiscono a calmare l’infiammazione. Poiché il tessuto adiposo è costantemente scomposto e ricostruito da come esso immagazzina e rilascia energia, richiedendo bassi livelli di infiammazione nel rimodellare continuamente se stesso. Ma la nuova ricerca suggerisce, i Tregs gradualmente si accumulano all’interno del grasso. E se le cellule raggiungono un punto di svolta in cui bloccano completamente l’infiammazione nel tessuto adiposo, possono causare depositi di grasso che accumulandosi all’interno di zone invisibili del corpo, tra cui il fegato, portano a insulino-resistenza.

“E ‘stato un po’ sorprendente, visto che normalmente i Tregs si suppone portino beneficio al corpo”, dice Zheng.

Quando gli scienziati hanno bloccato l’accumulo delle cellule Treg nel grasso a cui mirano le molecole richieste da questo tipo cellule immunitarie, i topi non hanno più sviluppato il diabete 4 in età avanzata. Tuttavia, se i topi sono diventati obesi, bloccando i Tregs contenuti nei grassi non si è impedito il tipo 2 da insulino-resistenza.

“Si scopre che per questo tipo di diabete, il trattamento non è la perdita di peso”, spiega Evans. “Il trattamento è in realtà tratto dalla perdita di queste cellule, e si dimostra che è possibile farlo.”

I ricercatori ora vogliono scoprire esattamente come i Tregs interagiscono con il tessuto grasso e se le cellule immunitarie si accumulano in altri organi durante l’invecchiamento normale. Stanno anche progettando studi per vedere se i risultati valgono negli esseri umani. “Stiamo lavorando con i medici per ottenere campioni da anziani, persone magre con diabete per vedere se questo tipo di cellule è anche implicato nella malattia umana”, dice Michael Downes, uno scienziato Salk coinvolto nel nuovo studio.

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