Donne e diabete

Nel diabete la ricerca scientifica deve tenere conto delle differenze di sesso maschi e femmine: ecco il perché

Nella ricerca sanitaria, la maggior parte degli studi preliminari condotti su animali non sono sviluppati per portare a conoscenza gli effetti del trattamento farmacologico in un sesso, partendo dal presupposto che l’impatto della terapia su maschi e le femmine abbia poche differenze sull’azione un farmaco. Ma quando si tratta di malattie strettamente legate al ruolo degli ormoni, quali il diabete, tali studi devono continuare ad essere legati ad un solo sesso?

Il ricercatore Jennifer Estall, PhD dell’IRCM, e il suo studente Aurèle Besse-Patin mirano a rispondere a questa domanda.

Vedendo l’altro lato della medaglia

Storicamente, la ricerca preclinica ha utilizzato principalmente i maschi quando si considera l’efficacia di un trattamento per le malattie metaboliche, come il diabete, obesità e malattie cardiovascolari.

“Studiare le popolazioni di entrambi i sessi è stato visto come un raddoppio dei costi di uno studio e la sua durata”, spiega il Dr. Jennifer Estall, Direttore del IRCM Institut de recherches cliniques de Montreal della unità di ricerca sul diabete. “Nella maggior parte dei casi, i maschi sono stati preferiti per evitare la potenziale influenza delle fluttuazioni ormonali femminili sui dati.”

Giovani femmine possono anche essere molto resistenti ai soliti fattori che fanno da miccia nell’ influenzare diabete e obesità, come cibo ad alto contenuto di zuccheri e grassi, rendendo più difficile creare il modello di malattia.

“Tuttavia, questa mentalità sta cambiando”, aggiunge Aurèle Besse-Patin, dottorando nel gruppo di ricerca del Dr. Estall. “La comunità di ricerca si sta rendendo conto che forse alcuni di questi studi forniscono solo un lato della medaglia.”

In realtà, la ricerca medica nel frattempo ha stabilito che gli uomini e le donne sviluppano malattie metaboliche in modi diversi. Ad esempio, le donne sono più protette dalle malattie metaboliche fino alla menopausa. Logicamente, questa differenza legata al sesso potrebbe anche avere un impatto sul trattamento di queste malattie.

Sotto il radar

“In passato, i farmaci testati solo nei maschi potevano essere abbandonati perché non avevano funzionato così come noi li volevamo. Tuttavia, le femmine potevano rispondere meglio o, al contrario, può replicare o meno in un modo diverso, e questo era non regolarmente valutato per i trattamenti emergenti “, spiega il Dr Estall. “La nostra squadra vuole fornire un quadro più completo degli effetti del sesso su come funzionano i farmaci prima di essere testati nelle persone. In questo modo, speriamo di attirare l’attenzione su trattamenti i quali, altrimenti, potrebbero cadere sotto il radar.”

Per fare ciò, Jennifer Estall e Aurèle Besse-Patin stanno studiando come topi di sesso femminile rispondono a FGF21, un ormone che ha notevoli benefici a livello cardiovascolare, fegato e metabolismo dei grassi. La L’amministrazione del FGF21 migliora il metabolismo e l’efficacia dell’ insulina, riduce i trigliceridi nel sangue e aumenta la quantità di cosiddetti grassi “buoni”, ognuno dei quali potrebbe potenzialmente aumentare la durata della vita dei pazienti e rendere promettente un trattamento per le malattie metaboliche. Tuttavia, mentre FGF21 è stato testato su animali maschi, ci sono dati molto limitati nelle femmine. E anche in studi su soggetti umani, che comprendono entrambi i sessi, i confronti sui risultati non sono fatti tra uomini e donne, quindi, differenze di potenziale rimangono persi nei dati.

“I nostri risultati condivideranno penetranti informazioni su come maschio e femmina, rispettivamente, rispondono alle FGF21”, dice Aurèle Besse-Patin. “Per esempio, abbiamo potuto vedere se funziona in modo più significativo nelle popolazioni femminili, o se mostra effetti benefici caratteristici su di un sesso piuttosto che in un altro.”

“Tutto sommato, caratterizzando l’azione FGF21 nelle femmine, ci fornirà un quadro migliore sul fatto che si tratta di un farmaco efficace per il trattamento della malattia metabolica in uomini e donne”, dice Jennifer Estall. “Speriamo di far luce su un approccio ancora emergente nel nostro campo, e che i nostri risultati incoraggino la comunità dei ricercatori a fare lo stesso”, conclude.