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Il successo della terapia con cellule staminali per il diabete tipo 1 dipende dalla condizione di pre-trapianto immunitario

Un metodo innovativo per il trattamento del diabete 1, basato sul trapianto di cellule staminali ematopoietiche prese dal midollo osseo del paziente tipo 1 è iniziata in fase di test in Brasile 13 anni fa. I risultati sono stati molto variabili. Mentre alcuni dei volontari sono stati in grado di fermare l’insulina auto-iniezione per più di un decennio, altri hanno dovuto riprendere l’uso del farmaco pochi mesi dopo aver ricevuto il trattamento sperimentale.

Una possibile spiegazione di questa discrepanza nel risultato clinico per i 25 pazienti inclusi nello studio è stat presentato in un articolo pubblicato di recente sulla rivista Frontiers of Immunology . Secondo gli autori, la durata dell’effetto terapeutico era più breve nei pazienti il cui sistema immunitario aveva attaccato le cellule pancreatiche in modo più aggressivo nel periodo pre-trapianto.

Questa ricerca è stata condotta presso il Centro di terapia cellulare (CTC) in Brasile. Inizialmente guidato dall’immunologo Julio Voltarelli, morto nel marzo 2012, si sta procedendo con il coordinamento di ricercatori Maria Carolina de Oliveira Rodrigues e Belinda Pinto Simões.

“Poiché il diabete di tipo 1 è una malattia autoimmune, l’obiettivo del trattamento è quello dello ‘spegnimento’ del sistema immunitario utilizzando temporaneamente farmaci chemioterapici e ‘restart’ mediante il trapianto di cellule staminali ematopoietiche autologhe, che possono differenziarsi in ogni genere di cellule del sangue,” Rodrigues haspiegato.

Con il tempo compaiono i sintomi del diabete di tipo 1, ha aggiunto, circa l’80 per cento isole pancreatiche del paziente sono già state danneggiati. Se l’aggressione autoimmune viene interrotta a questo punto, e le restanti celle protette, il paziente può produrre una quantità di insulina che è piccola, ma comunque importante.

“Gli studi con gli animali e gli esseri umani diabetici suggeriscono che la percentuale di cellule produttrici d’insulina diminuiscono bruscamente, raggiungendo quasi lo zero tra sei e otto settimane dopo la diagnosi. Il nostro centro ha quindi fissato un limite di sei settimane per i pazienti nell’avviare il processo di trapianto”, ha detto Rodrigues .

Venticinque volontari di età compresa tra i 12 ei 35 anni sono stati inizialmente inclusi nello studio. L’effetto terapeutico è durato una media di 42 mesi (3,5 anni) ma varia nel complesso da sei mesi a 12 anni, il più lungo periodo di follow-up fino ad ora. Tre pazienti rimangono completamente senza il bisogno di fare iniezioni di insulina. Uno per dieci anni, un altro per 11, e il terzo per 12.

“In questo studio più recente, abbiamo confrontato i profili dei volontari che sono rimasti per meno e più di 42 mesi senza fare insulina, che era il nostro punto di cut-off”, ha dichiarato Rodrigues.

Le variabili considerate inclusi età, il tempo tra la diagnosi e il trapianto, la dose di insulina pre-trattamento e il recupero post-trapianto di cellule di difesa.

“Abbiamo osservato differenze significative tra i gruppi per qualsiasi di questi fattori”, ha detto Rodrigues. “L’unica eccezione è stato il grado di infiammazione del pancreas prima del trapianto, che è variata in modo significativo.”

Questa scoperta è stata resa possibile dalla collaborazione con il ricercatore olandese Bart Roep presso la Leiden University Medical Center. L’analisi di Roep dai campioni di sangue prelevati da tutti i 25 pazienti prima del trattamento e una volta l’anno dopo il trapianto gli ha permesso di quantificare i linfociti T autoreattivi, globuli bianchi che riconoscono e specificamente attaccano le proteine ??secrete dalle isole pancreatiche.

“Questo metodo ci ha permesso di valutare la misura in cui il sistema immunitario stava attaccando il pancreas”, ha detto Rodrigues. “Abbiamo osservato una chiara associazione tra un numero maggiore di linfociti autoreattivi prima del trapianto e una risposta peggiore al trattamento.”

Nel gruppo di pazienti che hanno risposto bene, Rodrigues ha continuato, la terapia con cellule staminali ha riequilibrato il sistema immunitario grazie ad un aumento della percentuale di cellule T regolatorie (Tregs), un tipo di globuli bianchi ad azione immunosoppressiva che aiuta a combattere l’autoimmunità.

“Nei pazienti con più linfociti autoreattivi prima del trapianto, questo equilibrio non si è verificato”, ha detto. “Nonostante l’aumento del numero di Tregs a causa del trattamento, erano ancora in inferiorità numerica dai linfociti autoreattivi. Quello che ancora non sappiamo è se erano nuove cellule che si differenziano dalle cellule staminali trapiantate o sono stati un residuo dei linfociti autoreattivi che non sono stati distrutti dalla chemioterapia e ripresa moltiplicazione “.

Dati della letteratura scientifica dimostrano che quest’ultima ipotesi è più plausibile, quindi il gruppo al CTC ha iniziato un secondo studio in cui i pazienti sono stati sottoposti a chemioterapia più aggressiva al fine di garantire che rimanga nessuna traccia di linfociti T autoreattivi.



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