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L’invecchiamento rallenta la percezione delle cadute

Gli anziani ci mettono il doppio di tempo rispetto ai giovani ad accorgersi che stanno cadendo, un ritardo che li mette ad un rischio maggiore di lesioni gravi, secondo un nuovo studio dell’Università di Waterloo.

I risultati contribuiranno a modellare lo sviluppo di una tecnologia di prevenzione della caduta e consentire ai medici di identificare in modo più preciso gli individui a rischio. Le cadute sono la principale causa di morte e ospedalizzazione.

“La caduta minaccia la sopravvivenza”, ha dichiarato Michael Barnett-Cowan, professore di kinesiologia a Waterloo e autore principale dello studio. “Quando la capacità del sistema nervoso di rilevare una caduta e di compensare i riflessi protettivi diminuisce, il rischio di lesioni o di morte aumenta in modo significativo.

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“L’età e i ritardi associati ad essa dovranno essere considerati seriamente quando si progetta qualsiasi aiuto per sostenere gli anziani a mitigare questo rischio”.

Secondo l’agenzia sanitaria pubblica del Canada tra il 20 e il 30 per cento degli anziani cadono ogni anno. Gli anziani costituiscono anche il segmento più rapido della popolazione mondiale. Entro il 2040, oltre un miliardo di persone avranno più di 65 anni.

“La misurazione della percezione del calo non è solo importante per gli sforzi di prevenzione, ma fornisce anche informazioni su come il cervello elabora le percezioni sensoriali e come questo cambia con l’età”, ha dichiarato Julian Lupo, uno studente universitario e coautore dello studio.

Per misurare la percezione della caduta, i ricercatori hanno presentato ai partecipanti allo studio un suono in tempi diversi rispetto a una caduta controllata. Hanno scoperto che i giovani adulti hanno percepito la caduta circa 44 millisecondi prima del suono, affinché entrambi i segnali venissero percepiti contemporaneamente. Ma gli adulti di età superiore ai 60 anni per lo stesso tracciato lo verificavano circa 88 millisecondi prima del suono.

“Questo ritardo significa che quando gli adulti più anziani si rendono conto che stanno cadendo, spesso è troppo tardi per fare qualcosa coscientemente “, ha detto Barnett Cowan. “Dato che le cadute sono spesso il catalizzatore di una transizione verso la cura a lungo termine, questi risultati evidenziano sia l’importanza di una valutazione adeguata per gli adulti più anziani che la necessità di attuare nuove tecnologie di prevenzione”.

Le cadute sono uno dei fattori principale dei costi complessivi negli infortuni in Canada, con un onere economico complessivo di 6 miliardi di dollari l’anno. Gli anziani che sono stati ricoverati in ospedale per una caduta ci rimangono una media di nove giorni più a lungo di quelli ricoverati per qualsiasi altra causa.

Lo studio appare nella rivista Gait & Posture.