Complicanze varie/eventuali

Gestire il dolore cronico con la luce

Pelle pelosa di un topo, con le cellule nervose responsabili della sensibilità al tocco gentile in verde. I neuroni si trovano intorno ai follicoli piliferi (in verde chiaro).

Gli scienziati dell’EMBL di Roma  (Laboratorio europeo di biologia molecolare) sviluppano un nuovo metodo che utilizza la luce per gestire il dolore neuropatico nei topi. 

Immagina che il movimento di un singolo capello sul tuo braccio causi un forte dolore. Per i pazienti con dolore neuropatico – una malattia cronica che colpisce il 7-8% della popolazione europea, senza un trattamento efficace – questa può essere una realtà quotidiana.

Gli scienziati dell’EMBL di Roma hanno ora identificato una speciale popolazione di cellule nervose nella pelle che sono responsabili della sensibilità al tocco gentile. Queste sono anche le cellule che causano forti dolori nei pazienti con dolore neuropatico. Il gruppo di ricerca, guidato dal leader del gruppo EMBL Paul Heppenstall, ha sviluppato una sostanza chimica sensibile alla luce che si lega selettivamente a questo tipo di cellule nervose. Iniziando a iniettare l’area della pelle interessata con la sostanza chimica e poi illuminandola con la luce del vicino infrarosso, le cellule nervose mirate si ritraggono dalla superficie della pelle, portando a sollievo dal dolore. Nature Communications pubblica i risultati il ??24 aprile 2018.

Forte curry

Ritagliando le terminazioni nervose con la luce, il tocco delicato che può causare dolore severo nei pazienti neuropatici non è più sentito. “È come mangiare un forte curry, che brucia le terminazioni nervose in bocca e le desensibilizza per un po’ ‘”, dice Heppenstall. “La cosa bella della nostra tecnica è che possiamo specificamente indirizzare il piccolo sottogruppo di neuroni che causano dolore neuropatico”.

Ci sono molti diversi tipi di cellule nervose nella tua pelle, che ti fanno sentire sensazioni specifiche come vibrazione, freddo, calore o dolore normale. Queste cellule non sono affatto interessate dal trattamento della luce. La pelle è solo desensibilizzata al tocco più gentile, come una brezza, un solletico o un insetto che striscia sulla tua pelle.

Illuminazione contro farmaci

I precedenti tentativi di sviluppare farmaci per il trattamento del dolore neuropatico si sono concentrati principalmente sul targeting di singole molecole. “Pensiamo comunque che non ci sia una sola molecola responsabile, ce ne sono molte”, spiega Heppenstall. “Potresti riuscire a bloccarne una o una coppia, ma alla fine altri potrebbero assumere la stessa funzione: con il nostro nuovo metodo di illuminazione, evitiamo del tutto questo problema”.

Il tatto e il dolore sono stati valutati misurando i riflessi nei topi affetti da dolore neuropatico negli arti. I topi affetti normalmente ritirano rapidamente la zampa quando viene toccata delicatamente. Dopo la terapia della luce, tuttavia, hanno mostrato normali riflessi al tocco gentile. L’effetto della terapia dura per alcune settimane, dopo di che le terminazioni nervose ricrescono e il tocco gentile provoca nuovamente dolore.

Il team ha anche studiato il tessuto cutaneo umano. La composizione complessiva del tessuto e le specifiche dei neuroni di interesse sembrano essere simili, indicando che il metodo potrebbe essere efficace nella gestione del dolore neuropatico negli esseri umani. “Alla fine, il nostro obiettivo è risolvere il problema del dolore negli uomini e negli animali”, afferma Heppenstall. “Certo, è necessario molto lavoro prima di poter fare uno studio simile nelle persone con dolore neuropatico, ecco perché ora stiamo attivamente cercando partner e restiamo aperti a nuove collaborazioni per sviluppare ulteriormente questo metodo, con la speranza un giorno di impiegarlo nella clinica. “