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Nessun futuro per gli egoisti, ecco cosa dice il loro cervello

Alcune persone sono preoccupate per le conseguenze future dei cambiamenti climatici, mentre altri le considerano troppo remote per avere un impatto sul loro benessere. I ricercatori dell’Università di Ginevra (UNIGE), Svizzera, hanno esaminato come queste differenze si riflettano nel nostro cervello. Con l’aiuto della neuroimaging, gli scienziati hanno scoperto che le persone ritenute “egoiste” non usano l’area del cervello che consente di immaginare un futuro lontano. Negli individui “altruisti”, d’altra parte, la stessa area è viva con l’attività. I risultati della ricerca, pubblicati sulla rivista Cognitive, Affective & Behavioral Neuroscience, può aiutare gli psicologi a escogitare esercizi che attivano questa specifica area del cervello. Questi potrebbero essere usati per migliorare la capacità delle persone di proiettarsi nel futuro e aumentare la loro consapevolezza degli effetti del cambiamento climatico, per esempio.

Le preoccupazioni degli individui si basano sui loro valori, che determinano se privilegiano il proprio benessere personale o si mettono sullo stesso piano dei loro pari. Per incoraggiare quante più persone possibile ad adottare comportamenti sostenibili, è quindi necessario che sentano come le conseguenze dei cambiamenti climatici sono rilevanti per loro. Altri individui egocentrici non si preoccupano delle conseguenze, credendo che questi potenziali disastri siano troppo lontani nel futuro.

“Ci chiedevamo quale risonanza magnetica (MRI) potesse insegnarci come il cervello elabora le informazioni sul futuro impatto dei cambiamenti climatici e come questo meccanismo differisce a seconda dell’egocentrismo dell’individuo”, dice Tobias Brosch, professore di psicologia.

Gli egoisti hanno paura solo di ciò che li riguarda direttamente?

Gli psicologi dell’UNIGE si sono rivolti al rapporto elaborato dal Gruppo intergovernativo sui cambiamenti climatici, in cui hanno identificato le previsioni sui risultati di tali mutamenti, come la riduzione delle forniture di acqua potabile, un aumento dei conflitti alle frontiere e un picco nei disastri naturali. Hanno quindi assegnato un anno in futuro a ciascuno di questi effetti, affermando quando sarebbe capitato.

Il team di Brosch ha invitato un gruppo di partecipanti a compilare un questionario standardizzato per misurare le gerarchie di valori, segnando le tendenze egoistiche o altruistiche di ciascun individuo. I partecipanti sono stati sottoposti a risonanza magnetica prima di mostrare le conseguenze datate degli eventi; hanno poi risposto a due domande con un punteggio su una scala da 1 a 8: “È serio?” E “Hai paura?”

“Il primo risultato che abbiamo ottenuto è che per le persone con tendenze egoistiche, il futuro prossimo è molto più preoccupante di un futuro lontano, che avverrà solo dopo che sono morti. Nelle persone altruiste, questa differenza scompare, poiché vedono la gravità allo stesso modo”, spiega Brosch.

L’egoismo rende il cervello pigro

Gli psicologi si sono poi concentrati sull’attività nella corteccia pre-frontale ventromediale (vmPFC), un’area del cervello sopra gli occhi che viene utilizzata quando si pensa al futuro e si cerca di visualizzarlo. “Abbiamo scoperto che con le persone altruiste questa zona cerebrale si attiva con più forza quando il soggetto si confronta con le conseguenze di un futuro lontano rispetto al prossimo futuro, mentre in una persona egoista non c’è aumento di attività tra una conseguenza nel prossimo futuro e in un lontano futuro”, afferma Brosch.

Questa particolare regione del cervello è principalmente usata per proiettarsi nel lontano futuro. L’assenza di un’attività intensificata in una persona egocentrica indica l’assenza di proiezione e il fatto che l’individuo non si sente preoccupato da ciò che accadrà dopo la sua morte. Perché, allora, queste persone dovrebbero adottare forme di comportamento sostenibili?

Questi risultati, che possono essere applicati a settori diversi dai cambiamenti climatici, dimostrano l’importanza di essere in grado di pensare al futuro lontano al fine di adattare il comportamento individuale ai vincoli futuri del mondo. “Potremmo immaginare un allenamento psicologico che funzioni su questa area del cervello usando esercizi di proiezione”, suggerisce Brosch. “In particolare, potremmo usare la realtà virtuale, che renderebbe il mondo di domani visibile a tutti, avvicinando gli esseri umani alle conseguenze delle loro azioni”.

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