Terapie

Come un gene legato all’obesità fornisce nuove conoscenze su alcune forme rare di diabete

Un gene legato all’obesità influisce sul modo in cui le cellule pancreatiche (illustrate) processano l’insulina. Credit: Imperial College London

È stato scoperto che un gene precedentemente associato all’obesità influenza il modo in cui il corpo elabora l’insulina, con potenziali implicazioni per alcune forme di diabete.

Gli scienziati hanno scoperto un certo numero di geni che possono avere un ruolo nell’obesità e nel metabolismo. Studi precedenti hanno suggerito che le variazioni di uno di questi, un gene chiamato neuronatina (Nnat), possono avere un legame con l’aumento di peso nei bambini.

Ora, i ricercatori hanno gettato più luce su questo gene meno noto, scoprendo un nuovo meccanismo per come influenza il metabolismo.

Attraverso una serie di studi condotti su topi e cellule pancreatiche umane hanno scoperto che la perdita di questo gene non comporta cambiamenti marcati su quanto mangiano gli animali. Tuttavia, influisce sul modo in cui le cellule del pancreas processano l’ insulina .

Secondo il gruppo, guidato da ricercatori dell’Imperial College di Londra, i risultati potrebbero avere implicazioni per le persone con forme rare di diabete.

Meccanismi cellulari

In un articolo, pubblicato sul Journal of Clinical Investigation, spiegano che Nnat aiuta a regolare il modo in cui le cellule ordinano e inviano proteine, come l’insulina, dove sono necessarie.

Per studiarne gli effetti, i ricercatori hanno usato topi geneticamente modificati in cui Nnat era stato effettivamente “spento”.

I ricercatori hanno notato che quando agli animali veniva somministrato glucosio non erano in grado di produrre abbastanza insulina per ripristinare i livelli di zucchero nel sangue su valori sani.

L’insulina è costituita da brevi catene proteiche, prodotte da cellule specializzate nel pancreas, chiamate cellule beta . Ma affinché diventi attivo e trasportato dove è necessario, deve essere modificato – e un pezzo corto tagliato – tramite un processo chiamato elaborazione del segnale peptide .

Il team ha scoperto che questo processo di modifica è stato ridotto in topi privi di Nnat rispetto a topi sani, il che ha portato a una riduzione dell’ormone immagazzinato e rilasciato dalle cellule beta.

Il professor Dominic Withers, direttore clinico dell’Unità di diabetologia ed endocrinologia presso l’Imperial e principale autore del documento, ha dichiarato: “Questo gene sembra essere coinvolto nell’elaborazione efficiente di un peptide segnale per l’insulina – quindi tale è il motivo per cui le cellule non nascondono e producono abbastanza ormone. “

Ha aggiunto: “Abbiamo studiato questi animali in molti dettagli e gli effetti predominanti sono sulla secrezione di insulina e sulla gestione del glucosio rispetto alla regolazione dell’alimentazione e del peso corporeo”.

Rare forme di diabete

Secondo il team, i loro risultati possono aiutare a chiarire meglio le forme rare di diabete, in cui viene prodotta una forma mutata di insulina, ma non è efficace in quanto non può essere elaborata correttamente. In alcune tipologie di diabete, l’accumulo di insulina nel pancreas può diventare tossico, portando a danni permanenti alle cellule e al diabete.

Il Dr. Steve Millership, il primo autore dell’articolo, ha affermato: “Questi risultati evidenziano anche la potenziale importanza dei” geni imprigionati “, in cui l’attività di un gene ha origine esclusivamente da un genitore – con la forma paterna di Nnat fortemente espressa. Spiega che il modo in cui questo gene impresso influisce sul metabolismo può dare un’idea del contributo specifico dei geni di una madre o di un padre alla malattia metabolica nei loro figli “.

Il professor Withers ha concluso: “Questo studio dimostra che almeno nei topi Nnat non ha un profondo effetto sull’alimentazione e il peso corporeo, ma è importante comprendere i suoi sottili effetti sul metabolismo.

“Esistono forme di diabete umano in cui il corpo produce abbastanza insulina, ma qualcosa nel modo in cui viene elaborata va male.

“Con una migliore comprensione dei meccanismi cellulari in gioco, stiamo gettando le basi su cui potranno essere scoperte future terapie per trattare la malattia.”

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