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Dalle piaghe all’obesità: come si sono evolute le epidemie

La parola “epidemia” riporta immediatamente alla mente una malattia altamente infettiva e mortale del tipo che si trova nei film di Hollywood. In Contagio , ad esempio, un’infezione mortale con sintomi spaventosi si diffonde come un incendio, minacciando l’umanità come la conosciamo.

La cosa spaventosa è che le epidemie di malattie infettive nella vita reale hanno il potenziale per essere ugualmente drammatiche e letali. Basta ricordare l’epidemia di Ebola nell’Africa occidentale, iniziata nel 2013. Questa epidemia ha ucciso circa il 70% delle persone infette e alla fine ha causato migliaia di vittime. Malattie esotiche come Ebola ci spaventano comprensibilmente e ci ricordano quanto gli esseri umani sono vulnerabili alle epidemie di malattie.

Una malattia diventa un’epidemia (o una pandemia o un’epidemia) a seconda della frequenza con cui si verifica e fino a che punto si diffonde. E mentre le epidemie erano tradizionalmente il territorio delle malattie infettive, oggi questo termine si applica ugualmente alle malattie croniche.

Epidemie, pandemie e focolai

Una delle epidemie più devastanti del mondo è stata causata da un virus che conosciamo fin troppo bene, soprattutto in questo periodo dell’anno. Si stima che l’ epidemia di influenza spagnola del 1918 abbia ucciso più di 50 milioni di persone. La dimensione di questo è difficile da comprendere. In un anno, ha ucciso più di tre volte il numero di persone che morirono durante la prima guerra mondiale per quattro anni.

L’influenza spagnola è descritta più accuratamente come una pandemia. Questo è un tipo particolare di epidemia che ha una portata globale. Con un’epidemia, la diffusione della diffusione della malattia è limitata a una regione geografica.

Un altro noto esempio di pandemia fu la peste bubbonica del 1300. Questo ha ucciso circa la metà della popolazione europea.

Una pandemia più recente è stata quella causata dalla grave malattia respiratoria acuta (SARS) nel 2003. Mentre questa malattia si diffuse rapidamente in tutto il mondo, grazie all’intervento efficace da parte delle autorità sanitarie, la diffusione della malattia poteva essere contenuta. Sono stati registrati meno di 1.000 decessi.

Tuttavia, questa pandemia ha evidenziato la paura e il blocco che può essere causato quando una malattia compare nella popolazione per la prima volta. Ha anche messo in evidenza il ruolo che il trasporto aereo nel nostro mondo moderno può avere nel diffondere la malattia.

All’altro estremo della scala, quando ci riferiamo a epidemie che sono più limitate nella loro portata, spesso di breve durata e in gruppi ben definiti, chiamiamo questo un’epidemia. Un tipico esempio di epidemia potrebbe essere quando un numero di persone si ammala dopo aver partecipato a un matrimonio.

Quindi, se chiamiamo qualcosa un’epidemia, un’epidemia o una pandemia ci dice qualcosa sulla portata della malattia. Queste distinzioni tecniche a volte tendono ad essere applicate liberamente. Certamente, qualcosa può iniziare come un’epidemia, quindi espandersi per diventarla (poiché si estende oltre un’area localizzata) e può quindi diffondersi globalmente per diventare una pandemia .

Per gli epidemiologi coinvolti nella risposta alle epidemie, questo è uno scenario da incubo. L’obiettivo è sempre quello di intervenire precocemente per limitare la diffusione della malattia e impedire che ciò accada.

Quindi cosa significa in realtà?

Per capire cos’è un’epidemia, bisogna capire il significato di un’altra parola dal suono simile, endemica. Questo si riferisce al livello di malattia che di solito si trova in una popolazione in una data area geografica.

Quando il livello di una malattia specifica aumenta al di sopra dei livelli endemici previsti, ciò suggerisce l’inizio di un’epidemia. Ad esempio, nel 2017 in Australia, si sono visio molti più casi di influenza stagionale di quelli che si vedono di solito in tale periodo dell’anno, e così si è riconosciuto di trovarsi nel bel mezzo di un’epidemia di influenza.

La sfumatura importante qui è che la determinazione di un’epidemia implica il confronto con i livelli basali o attesi (endemici) di malattia. Per alcune malattie, vedere centinaia di casi ogni settimana è normale, quindi anche quello che sembra un grossa malattia nella comunità potrebbe non essere indicativo di un’epidemia. Per altre malattie, come il morbillo, non ci si aspetta di vedere nessun caso normalmente in Australia. Quindi anche un solo caso di morbillo è effettivamente un’epidemia.

La parola epidemia è un termine versatile, ma ha una definizione chiara di cui dobbiamo essere consapevoli. Non importa quale tipo di malattia o condizione ci riferiamo a; quando i tassi aumentano rapidamente al di sopra dei livelli previsti, questo è potenzialmente un indicatore di un’epidemia.

Quando identifichiamo un’epidemia, indica il fatto che stiamo vedendo qualcosa di insolito e abbiamo un problema di salute pubblica che richiede un’azione urgente.

Possiamo avere epidemie di malattie non infettive?

Tradizionalmente, la parola epidemia è stata associata esclusivamente a malattie infettive . Ma questo non sembra più il caso. Ora viviamo in un’epoca in cui esiste un riconoscimento per un’epidemia di malattie croniche (o non trasmissibili).

Molti aspetti dei nostri stili di vita moderni, come la cattiva alimentazione e la mancanza di attività fisica, hanno causato un rapido aumento dei tassi di malattie. Esempi sono le malattie cardiache e ictus, il diabete e vari tipi di cancro, che si dice siano a livelli epidemici . Allo stesso modo, siamo tutti troppo familiarizzati con il termine epidemia di obesità, che si riferisce al grande aumento della prevalenza dell’obesità nella nostra società moderna.

La parola epidemia ora è anche usata per descrivere un aumento di certi comportamenti nella società. Ad esempio, alti tassi di dipendenza da oppiacei sono diventati l’ epidemia di oppioidi . Anche l’aumento delle condizioni sociali come la solitudine è stato definito un’epidemia.

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