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I ricercatori segnalano la protein chinasi come l’interruttore che controlla l’obesità e il diabete

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L’immagine termografica che illustra come i topi privi di p38 alfa nel tessuto adiposo non aumentano di peso se alimentati con una dieta ricca di grassi e generano più calore (aree bianche) a causa dell’attivazione del grasso bruno. Credito: CNIC

Una delle linee di ricerca che hanno come obiettivo l’epidemia mondiale di obesità è la manipolazione del tessuto adiposo bruno, un tipo di grasso “buono” che brucia i lipidi per mantenere una temperatura corporea adeguata. I ricercatori del Centro Nacional de Investigaciones Cardiovasculares Carlos III (CNIC) hanno ora scoperto il meccanismo con cui le cellule grasse marroni vengono attivate per generare calore ed eliminare il grasso in eccesso. I risultati, pubblicati in PLoS Biology , hanno potenziali implicazioni cliniche per il trattamento dell’obesità e malattie correlate come il diabete tipo 2.

L’obesità è un’epidemia globale, con circa 2200 milioni di persone colpite da eccesso di peso o obesità nel nostro pianeta. Questa situazione ha trasformato l’obesità in una preoccupazione prioritaria del World Health Association (WHO).

Negli ultimi anni, l’interesse della ricerca si è incentrato sulla comprensione della funzione del tessuto adiposo, in particolare di quello bruno, come via per affrontare i problemi causati dall’obesità. Il grasso corporeo è essenziale per il mantenimento di un corretto bilancio energetico e per la regolazione della temperatura corporea. Ma non tutti i tessuti grassi sono uguali e ci sono due tipi: il tessuto adiposo bianco , che immagazzina le calorie in eccesso e il tessuto adiposo bruno, che brucia i grassi per generare calore. Ribaltando la vecchia opinione che il grasso non ha una funzione essenziale, la ricerca degli ultimi anni indica come l’attivazione del tessuto adiposo bruno potrebbe essere la soluzione al problema dell’obesità.

Il gruppo di ricerca guidato dal Dott. Guadalupe Sabio ha perseguito una linea di ricerca promettente finalizzata a comprendere come il tessuto adiposo bruno possa essere attivato per bruciare il grasso in eccesso che si accumula negli individui obesi. In collaborazione con l’Instituto de Investigación Biomédica de Salamanca (IBSAL) e l’Ospedale universitario di Salamanca, questo gruppo CNIC ha identificato un nuovo meccanismo con applicazioni cliniche. In oltre 150 campioni umani, i ricercatori hanno dimostrato che la proteina chinasi p38 alfa è più abbondante nel tessuto adiposo degli individui obesi . Secondo la ricercatrice Nuria Matesanz, la scoperta suggerisce che “p38 alfa può regolare l’UCP1, una proteina importante per l’attivazione del grasso bruno che dissipa l’energia generata dalla combustione di grasso in eccesso come calore. ”

In esperimenti con topi geneticamente modificati per fargli mancare di p38 alfa, il team di ricerca ha scoperto che l’assenza di questa proteina nel tessuto adiposo impedisce ai roditori di diventare obesi anche se nutriti con una dieta ricca di grassi. Questa protezione, spiega Ivana Nikolic, membro del gruppo di ricerca, “è dovuta al fatto che la mancanza di p38 alfa attiva il tessuto adiposo bruno, il quale elimina il grasso bianco in eccesso sotto forma di calore.” Altrettanto importante, lo studio dimostra che i topi privi di p38 alfa sono protetti contro il diabete e le malattie del fegato grasso.

L’autore principale Dr. Sabio dice: “Questi risultati suggeriscono che l’inibizione farmacologica di p38 alfa potrebbe offrire una via per il trattamento dell’obesità”.

Lo studio rivela anche un’altra importante scoperta: p38 alfa controlla l’attivazione di un’altra proteina della stessa famiglia, p38 delta, che è responsabile della regolazione della temperatura. Gli autori spiegano: “Quando i topi sono esposti a basse temperature, viene attivato il delta p38, aumentando l’attività del grasso bruno”. Nei topi privi di p38, il delta p38 è sovraattivato, con conseguente protezione dall’obesità.