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Novo Nordisk: la ricerca dell’insulina orale

Oggi ho ricevuto nella casella di posta elettronica un messaggio che mi ha sorpreso in senso veramente buono, come blogger ma prima ancora come diabetico tipo 1 con 55 anni di malattia sulle spalle. La mail era una newsletter scientifica della Novo Nordisk, uno dei principali produttori mondiali d’insulina. Ho provato a tradurla: il contenuto è eloquente.

Di Mads Krogsgaard Thomsen, Chief Science Officer di Novo Nordisk

Sono passati 12 mesi da quando Novo Nordisk ha preso la difficile decisione di interrompere il suo programma di sviluppo dell’insulina orale. Qui, lo Chief Science Officer Mads Krogsgaard Thomsen riflette su un anno di apprendimento, su ciò che motiva lui e il suo team e sulla possibilità di un giorno di rivisitare il potenziale dell’insulina orale.

La storia dell’insulina orale è strettamente legata alla scoperta dell’ormone stesso un secolo fa e alla storia di Novo Nordisk. Infatti, quando il co-scopritore della molecola Frederick Banting diede per la prima volta l’insulina a una persona con diabete nel 1921, venne somministrata per via orale – anche se purtroppo senza successo. E da quando sono entrato a far parte di Novo Nordisk più di 25 anni fa, l’insulina orale è stata il “Santo Graal”; una svolta che sappiamo potrebbe aiutare molte persone che vivono con il diabete.

Ecco perché l’anno scorso è stato per me un misto di emozioni come capo ufficiale scientifico. Da un punto di vista scientifico, sono estremamente orgoglioso di quanto siamo arrivati ??a cercare di fare per sviluppare l’insulina orale, e sono grato ai colleghi che hanno lavorato così duramente per raggiungere questo obiettivo. I nostri scienziati sono stati i primi a dimostrare che è possibile somministrare insulina basale in compresse giornaliere una volta al giorno. Abbiamo creato la molecola che può sopravvivere nell’ambiente duro del tratto gastro-intestinale prima di essere assorbita e di abbassare i livelli di glucosio nel sangue come farebbe una moderna insulina basale iniettabile. In termini scientifici, questo è un enorme passo avanti di cui sono estremamente orgoglioso.

Ma i risultati scientifici non sempre portano a medicinali nelle mani dei pazienti e, in questo caso, la scienza da sola non è stata sufficiente. Questo è profondamente frustrante per le persone con diabete e per Novo Nordisk. Perché quando i pazienti sentono parlare dei nostri ultimi risultati di ricerca sull’insulina orale, la loro prima domanda, comprensibilmente, è “quando questa compressa può essere sul mercato?”

Il pezzo mancante del puzzle

Il fatto è che la tecnologia per assicurare che la molecola di insulina sia assorbita nel corpo in quantità sufficienti semplicemente non esiste. È questo meccanismo di consegna – il pezzo che avvolge la molecola per introdurlo nel flusso sanguigno – che deve essere migliorato affinché l’insulina orale sia praticabile. Allo stato attuale, il trattamento orale non è ottimale per il paziente dal punto di vista medico e non sarebbe sostenibile dal punto di vista commerciale o produttivo per Novo Nordisk.

Con il modesto tasso di assorbimento che siamo stati in grado di raggiungere con la tecnologia attualmente disponibile, avremmo bisogno di costruire e gestire almeno una replica del nostro stabilimento di produzione di insulina di Kalundborg, il più grande nel suo genere, per iniziare a fornire abbastanza prodotto grezzo di insulina. L’ impegno è tale che né Novo Nordisk né i sistemi sanitari che serviamo potrebbero sostenerlo economicamente al fine di migliorare la praticità ma non l’efficacia della terapia insulinica.

Quindi, dove siamo ora? Crediamo ancora nel potenziale dell’insulina orale e nella praticità che essa detiene per le persone con diabete. Dato che il pezzo mancante del puzzle rappresenta una svolta nei sistemi di somministrazione di farmaci, lavoreremo a stretto contatto con i collaboratori scientifici esterni nei prossimi anni, per vedere se esiste una tecnologia di consegna valida che possiamo combinare con la nostra molecola e portarla nella clinica per i test nell’uomo.

Siamo molto consapevoli che l’insulina orale rimane un “Santo Graal” per molte persone che vivono con il diabete, ed è il bisogno dei pazienti che guida la nostra azienda in tutto ciò che facciamo – dalla progettazione delle nostre penne per insulina alle scelte che facciamo quando si stabiliscono le priorità negli sforzi della ricerca. Tutta la nostra organizzazione è focalizzata sul porre prima i bisogni dei pazienti.

Affrontare i problemi più difficili nel diabete

Sono testimone di esempi di questa straordinaria concentrazione e motivazione nei nostri scienziati ogni giorno. Molti di loro vengono a lavorare a Novo Nordisk perché hanno il diabete o perché conoscono qualcuno con la patologia in famiglia o degli amici. Insieme, abbiamo un impegno condiviso per affrontare i problemi più difficili nel diabete. Ma la scienza non può essere affrettata – come la ricerca quasi centenaria dell’insulina orale illustra in modo così chiaro.

I peptidi simili al glucagone (GLP-1) sono un esempio di una classe di medicina del diabete in cui abbiamo dovuto mostrare pazienza e perseveranza nell’arco di tre decenni prima che potessimo sbloccare il potenziale scientifico. Ho sentito parlare di queste molecole il mio primo giorno in un laboratorio Novo Nordisk. Negli anni che sono seguiti, li abbiamo portati dall’essere qualcosa che ha funzionato quando infuso nei topi dalla pompa, a qualcosa che può essere somministrato agli esseri umani nelle sperimentazioni cliniche tramite una compressa una volta al giorno. Questo è un altro traguardo di cui sono molto orgoglioso, e dimostra che abbiamo un track record per non arrenderci.

Ciò che motiva e guida l’organizzazione Ricerca e Sviluppo di Novo Nordisk ogni singolo giorno è la consapevolezza che c’è ancora molto di più che la nostra ricerca può fare per rendere più facile la gestione del diabete – anche un giorno forse per curarlo.

Sappiamo che lavoriamo per un’azienda che è praticamente sinonimo di diabete. Sono fiducioso che se un giorno l’insulina orale può essere consegnata, Novo Nordisk lo raggiungerà. Nel frattempo, continueremo a lavorare, più forte che mai, nei nostri laboratori, con un focus dedicato a fornire innovazione che migliorino la vita di milioni di persone con diabete.

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