Terapie

Dopo un secolo, l’insulina è ancora costosa – si possono cambiare le cose?

Kit di biomeccanica in miniatura come questo prototipo potrebbero rivoluzionare l’industria farmaceutica. Credito: Amino Labs , CC BY-ND

Poco dopo che Federick Banting scoprì che l’insulina poteva essere usata per curare il diabete nel 1921, vendette il brevetto all’Università di Toronto per circa un dollaro. Banting ricevette il premio Nobel perché la sua scoperta ha significato che un farmaco salva-vita poteva diventare ampiamente disponibile. Quasi un secolo dopo, un americano con diabete può pagare fino a $ 400 al mese per l’insulina, portando alcuni pazienti non assicurati a misure disperate e pericolose. Chiaramente, qualcosa è andato storto.

Il nostro laboratorio studia la biosicurezza, perciò quando abbiamo sentito che un gruppo di biologi fai-da-te stava lavorando per risolvere il problema dell’economicità dell’insulina, scoprendo come produrre insulina senza brevetto, li abbiamo conosciuti. Dopo aver analizzato il problema dell’affidabilità insulinica, sosteniamo come ciò che sta mantenendo l’insulina costosa non è un brevetto: sono i regolamenti. Operando in un punto cieco regolamentare, i fai-da-te potrebbero turbare lo status quo per la produzione di un farmaco.

I brevetti non rendono l’insulina costosa

Scoprire e sviluppare farmaci è costoso. I brevetti aiutano le aziende farmaceutiche a recuperare i costi dai loro investimenti concedendogli un monopolio per un periodo limitato. Una volta scaduto il brevetto, le aziende concorrenti possono iniziare a produrre generici: versioni off-brand di un farmaco brevettato. Questa sana competizione fa abbassare i prezzi.

Quindi perché, con il brevetto originale da molto tempo scaduto, non esiste ancora insulina generica a prezzi accessibili?

L’insulina disponibile oggi per l’acquisto non è la stessa insulina utilizzata per trattare i pazienti diabetici quasi 100 anni fa. L’insulina proveniva principalmente dagli animali. Oggi l’insulina è prodotta da microbi geneticamente modificati con il gene dell’insulina umana.

E l’insulina viene raramente iniettata con una siringa e un ago vecchio stile. Ora ci sono penne da insulina, pompe, strisce reattive e altri dispositivi che migliorano la qualità della vita dei pazienti diabetici. Le aziende farmaceutiche hanno anche modificato la formula chimica per produrre insuline ad azione più rapida o più duratura.

Con ciascuna di queste invenzioni è arrivato un nuovo brevetto.

Potrebbe la big pharma eventualmente essere tagliata fuori dal processo da parte dei birrai casalinghi che preparano i propri farmaci? Credito: Sanofi Pasteur , CC BY-NC-ND

Ma i benefici di queste insuline “migliorate” sono discutibili, e non c’è nulla che impedisca alle aziende concorrenti di vendere versioni di insulina a lungo più vecchie e senza brevetto. Quindi qual è il problema?

I regolamenti mantengono l’insulina costosa

L’insulina è un farmaco biologico, il che significa che è prodotta da un organismo vivente, non una reazione chimica. Questo processo, chiamato biomanufacturing, è più incoerente della sintesi chimica di farmaci non biologici come l’aspirina.

Fare farmaci biologici affidabili è un po’ come la vinificazione. Anche se l’enologo segue attentamente un processo ben definito, piccole differenze influenzeranno il prodotto finale. È sempre vino, ma alcune annate sono migliori di altre e degustare il vino è l’unico modo per valutare il prodotto finale.

Quindi, se una nuova azienda vuole fare l’insulina, quell’insulina deve essere testata su pazienti in costosi studi clinici. Portare un farmaco biologico sul mercato può costare fino a $ 250 milioni. Nessuna azienda può permettersi questo grumo se non può presentare un brevetto per recuperare gli investimenti.

Ecco perché c’è solo una insulina “generica” disponibile finora. È prodotta da un’azienda che era già uno dei principali attori nel mercato dell’insulina, ed è solo il 15% più economica della versione brevettata. In confronto, la maggior parte dei farmaci generici non biologici costano l’ 80 percento in meno rispetto all’originale.

Ovviamente, le normative sono importanti per mantenere l’insulina sicura, ma a quale costo? Il dieci percento delle persone che convivono con il diabete negli Stati Uniti non sono assicurate e ci sono circa 10.000 campagne di crowdfunding relative all’insulina nel solo sito GoFundMe. Le storie sui pazienti diabetici che finiscono in ospedale o peggio perché hanno provato a razionare la loro insulina sono fin troppo comuni.

La produzione su scala industriale – sia di hamburger che di farmaci – rende più difficile azzerare la fonte dei problemi quando si verificano.

Democratizzare la produzione di insulina

Alcune persone stanno prendendo la situazione nelle loro mani, armeggiando per soddisfare le proprie esigenze mediche. Nel 2015, i pazienti e gli scienziati hanno lanciato un’iniziativa nota come Open Insulin Project.

Come nel processo di vinificazione, il know-how specifico necessario per la produzione di insulina è un segreto custodito. L’obiettivo dell’Open Insulin Project è di individuare un metodo privo di brevetto e di rilasciare le informazioni, in modo che le aziende concorrenti possano produrre insulina “generica”.

Dato il costo dell’approvazione normativa, è più probabile che il progetto possa consentire ai pazienti di “preparare a casa” i propri trattamenti diabetici. Attualmente non esiste una struttura per la regolamentazione dei farmaci che non siano prodotti commercialmente. Un rapporto stima che ben 2.000 pazienti hanno già decodificato le proprie pompe di insulina e sistemi di monitoraggio elettronici. L’insulina stessa potrebbe essere il prossimo.

È possibile rendere i farmaci biologici come l’insulina più accessibili senza compromettere la sicurezza? Un suggerimento che sta guadagnando terreno è quello di ridimensionare la produzione biologica. Al momento, le medicine biologiche come l’insulina vengono preparate in partite giganti. Garantire che tali lotti siano coerenti e privi di contaminazione è una grande sfida.

Pensa al reparto carne nel tuo negozio di alimentari. Molti grandi magazzini immagazzinavano hamburger che venivano macinati in un impianto di lavorazione centrale e poi distribuiti. Se un’epidemia di E. coli si verifica nella pianta, si diffonderà in tutti i negozi a valle, potenzialmente infettando centinaia o migliaia di persone.

La carne è anche esposta a più potenziali eventi di contaminazione attraverso lo stoccaggio e il trasporto. E, se la carne contaminata è identificata in un negozio, non sarà immediatamente chiaro se tutti gli altri sono sicuri.

Ora, considera un piccolo macellaio locale che macina la carne in casa. Qualsiasi rischio per la sicurezza sarà isolato dai clienti di quel negozio e la fonte sarà ovvia.

 

Gli autori descrivono come l’insulina biohacking e altri farmaci biologici abbiano importanti implicazioni per il futuro della regolamentazione dei farmaci.

Analogamente, la produzione di farmaci in lotti più piccoli riduce il potenziale impatto di un singolo evento di sicurezza. La composizione della farmacia fornisce un esempio. Nel compounding, i farmaci vengono appositamente miscelati o prodotti per un numero molto limitato di pazienti. I farmaci composti non sono soggetti a studi clinici.

Se l’insulina fosse prodotta in lotti più piccoli, i produttori potrebbero essere in grado di rinunciare a studi clinici e utilizzare test più semplici e meno costosi per confermare che ogni lotto di insulina prodotta è sicuro e paragonabile alle insuline precedentemente approvate. Sarebbe come usare test chimici per identificare importanti composti aromatici in due annate di vino invece di organizzare test di gusto. Questo modello potrebbe anche applicarsi ad altri costosi farmaci biologici come quelli che curano il cancro, l’HIV e l’artrite reumatoide.

La tecnologia necessaria per la produzione di insulina in piccoli lotti esiste giàLa ricerca prossima, futura potrebbe aiutare ad automatizzare e ottimizzare la produzione di farmaci in piccoli lotti al fine di minimizzare i rischi per la sicurezza.

Il futuro della medicina

L’industria farmaceutica è pronta per l’interruzione. Nei prossimi decenni, i farmaci potrebbero essere prodotti in contesti molto diversi. Gli ospedali hanno già iniziato a progettare le proprie medicine. I biologi del fai-da-te potrebbero fornire ai pazienti le conoscenze necessarie per produrre da soli i farmaci dai quali dipende la loro vita.

Poiché le industrie e le agenzie di regolamentazione acquisiscono maggiore esperienza con i farmaci biologici, è anche possibile che le normative si allentino, riducendo i costi di approvazione. Ciò consentirebbe l’emergere di produttori di farmaci su piccola scala che potrebbero fornire farmaci off-brand a un costo inferiore.

Una cosa è certa, il futuro della medicina non sarà “business as usual”. Le tecnologie di Biomanufacturing continueranno ad evolversi. Questi cambiamenti potrebbero consentire la produzione decentralizzata di farmaci salvavita. Il modo in cui il sistema normativo e l’industria farmaceutica si adegueranno a quel futuro non è ancora stato determinato.

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