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La stimolazione elettrica nel naso induce il senso dell’olfatto nei soggetti umani

La ricerca sperimentale di Massachusetts Eye and Ear può accelerare lo sviluppo della tecnologia di restauro degli odori.

I medici del Massachusetts Eye and Ear hanno, per la prima volta, indotto un senso dell’olfatto nell’uomo usando gli elettrodi nel naso per stimolare i nervi nel bulbo olfattivo, una struttura nel cervello in cui le informazioni sull’olfatto dal naso sono elaborate e inviate a regioni più profonde del cervello. Segnalando online oggi nel International Forum of  Allergy and Rhinology, il team di ricerca descrive i propri risultati, che forniscono una dimostrazione del concetto di sforzi per sviluppare la tecnologia implantare per restituire l’olfatto a coloro che lo hanno perso.

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“Il nostro lavoro dimostra che la tecnologia di restauro degli odori è un’idea che vale la pena studiare ulteriormente”, ha detto l’autore corrispondente Eric Holbrook, MD , capo della rinologia al Mass Eye e Ear e professore associato di otorinolaringoiatria presso la Harvard Medical School. “Lo sviluppo di impianti cocleari, ad esempio, non ha realmente accelerato fino a quando qualcuno non ha posizionato un elettrodo nella coclea di un paziente e scoperto che il paziente ha sentito una frequenza di qualche tipo”.

La perdita di odore, o anosmia, ha una prevalenza stimata del 5% della popolazione generale. Mentre alcuni casi di anosmia possono essere trattati prendendosi cura di una causa sottostante (spesso ostruzione nasale, in cui gli odori non possono raggiungere i nervi del sistema olfattivo a causa di gonfiore, polipi o sinusite), altri casi che comportano danni ai nervi sensoriali del naso (es. trauma cranico, virus e invecchiamento) sono molto più complessi. Non ci sono attualmente terapie comprovate per questi casi.

Il nostro senso dell’olfatto non solo contribuisce al godimento della vita, ma anche alla nostra sicurezza e benessere quotidiano. Facciamo affidamento sul nostro senso dell’olfatto per renderci consapevoli del fumo nel rilevare un incendio, perdite di gas naturale ed evitare di mangiare cibo marcio. Negli anziani, dei quali esistono stime secondo cui oltre il 50% della popolazione oltre i 65 anni ha sperimentato perdita di odore, può essere difficile ottenere un’alimentazione corretta, poiché la sensazione di sapore è strettamente legata all’olfatto, e mentre il sapore diminuisce, l’appetito si riduce in questa popolazione.

Un impianto cocleare per il naso

Motivati dal lavoro svolto dai colleghi ricercatori della School of Medicine della Virginia Commonwealth University, i medici diMass. Eye and Ear hanno voluto affrontare la questione se la stimolazione elettrica del bulbo olfattivo potesse indurre il senso dell’olfatto nei soggetti umani.

I risultati descritti nel rapporto del Forum internazionale di allergia e rinologia dimostrano questa fattibilità. Nel rapporto, i ricercatori descrivono le procedure endoscopiche per posizionare gli elettrodi nelle cavità sinusali di cinque pazienti con una capacità intatta di annusare. Tre pazienti hanno descritto sensazioni olfattive (tra cui segnalazioni di cipolle, aromi antisettici, aspri e fruttati) a seguito della stimolazione.

Questa svolta nei pazienti umani apre la porta a un “impianto cocleare per il naso” da sviluppare – sebbene gli autori dello studio avvertano che il concetto di uno stimolatore olfattivo è più impegnativo rispetto alle tecnologie esistenti. Il dispositivo di neuroprotesi di maggior successo al mondo, gli impianti cocleari sono sul mercato da oltre tre decenni per stimolare elettricamente il nervo uditivo e ripristinare l’udito nelle persone con perdita uditiva profonda.

“Al momento c’è così poco che possiamo fare per questi pazienti, e speriamo di riuscire finalmente a ristabilire l’odore nelle persone che non hanno un senso dell’olfatto”, ha detto il dottor Holbrook. “Ora sappiamo che gli impulsi elettrici del bulbo olfattivo possono fornire un senso dell’olfatto – e questo è incoraggiante.”

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