Counseling/consulenze

Un sonnellino prolungato causa declino cognitivo nelle persone anziane

Le scansioni cerebrali possono aiutare a rivelare quali attività promuovono la salute cognitiva in età avanzata. Credito d’immagine: Silver Santé Study

I sonnellini regolari possono essere uno dei privilegi del pensionamento, ma la ricerca indica il pisolino come un contributo al declino cognitivo. Gli scienziati stanno ora testando l’idea che le persone anziane dovrebbero invece meditare o imparare una lingua per preservare il cervello e il benessere.

Il sonno svolge una funzione cruciale nella salute e manutenzione del cervello, ma i sonnellini regolari e prolungati durante il giorno possono essere controproducenti nelle persone anziane, danneggiando i processi che aiutano il cervello nel continuare a lavorare al meglio, secondo la dott.ssa Christina Schmidt, dell’Università di Liegi in Belgio.

Esplorando questo collegamento, la Schmidt spera di essere in grado di identificare i modi per garantire che, mentre si vive più a lungo, le persone siano in grado di mantenere la salute cognitiva fino alla vecchiaia.

“Non sto dicendo che il pisolino sia qualcosa di brutto, ma che potrebbe essere controproducente per l’organizzazione temporale del sonno – il ciclo del sonno e della veglia – quando si verifica in un contesto molto specifico,” ha affermato la dottoressa Schmidt.

I problemi sembrano influenzare in modo specifico l’invecchiamento del cervello, e in cui le persone fanno un sonnellino regolarmente, forse ogni giorno, per almeno un’ora.

Ciò che la Schmidt ritiene importante del contesto è che, mentre tendiamo a invecchiare, il nostro orologio circadiano incorporato, che organizza gli stati di sonno e veglia, scorre in modo più efficace.

Potremmo finire in un circolo vizioso: facciamo il pisolino perché l’orologio è sempre più silenzioso mentre invecchiamo, ma a sua volta il nostro sonnellino regolare e prolungato rende il sonno notturno meno efficiente e disturba ulteriormente il ritmo della veglia e del riposo, con negativi effetti sui processi di manutenzione del cervello.

Questa estate la dottoressa Schmidt e altri ricercatori in un progetto chiamato COGNAP hanno iniziato a osservare i ritmi circadiani di persone di 65 anni o più anni, che erano in pensione da almeno un anno, con valutazioni delle funzioni cognitive, controlli regolari della saliva e monitoraggio dell’attività cerebrale.

Ad alcuni partecipanti è stato permesso fare un sonnellino tutte le volte che lo volevano, per tutto il tempo che lo desideravano. Gli altri sono stati incoraggiati a tenersi occupati, piuttosto che a sonnecchiare.

Declino legato all’età

I colleghi della Schmidt hanno già fatto alcune scoperte pilota sul fatto che l’organizzazione strutturale del cervello durante l’invecchiamento sembra essere collegata in modo significativo a una diminuita capacità di distinguere il giorno e la notte dalla propensione al sonno.

Sostiene che dopo un anno, il gruppo non-napping in COGNAP avrebbe dovuto aumentare o ripristinare l’efficienza del loro ritmo circadiano, con un impatto sull’invecchiamento cerebrale. Per verificare se questo è il caso, i ricercatori eseguiranno nuovamente i loro test e vedranno se ci sono differenze osservabili tra i due gruppi.

E se le sue ricerche confermano che il pisolino non è universalmente valido, la dottoressa Schmidt spera nelle persone anziane affinché siano in grado di prendere semplici passi per preservare la funzione cognitiva, con conseguenze importanti sulla qualità della vita.

“Sopprimere completamente i sonnellini potrebbe essere difficile, ma si rivelerebbe utile per le persone anziane col cercare di non farlo ogni giorno, e per molto tempo, perché più lungo è il pisolino, più influisce sulla struttura temporale del ciclo di sonno-veglia, “afferma. “Quindi piuttosto che incoraggiare il sonnellino di routine, sarebbe meglio combinarlo evitando un pisolino con un’attività più impegnativa.”

Esattamente quale tipo di attività può allontanare il declino cognitivo nel cervello dell’anziano è al centro dell’interesse dottoressa. Gaël Chételat, dell’Istituto nazionale francese per la salute e la ricerca medica (Inserm), che sta conducendo un progetto chiamato MEDIT-AGING , o studio Silver Santé come è noto al pubblico.

Lei e i suoi partner nel Regno Unito, in Belgio, Germania, Spagna e Svizzera stanno conducendo prove per vedere se la meditazione o l’apprendimento di una nuova lingua potrebbe offrire benefici agli anziani in termini di salute e benessere cognitivo – offrendo la prospettiva di passi concreti che le persone potrebbero intraprendere per preservare la loro funzione cerebrale fino alla vecchiaia.

“Con l’età, c’è una diminuzione delle prestazioni dell’attenzione ed esecutive e ci aspettiamo che l’apprendimento delle lingue promuova la conservazione di quelle funzioni cognitive”, ha affermato la Chételat.

Gli scienziati ritengono che sostituire i pisolini diurni con la meditazione possa aiutare a mantenere una sana funzione cerebrale. Credito d’immagine: Silver Santé Study

Manutenzione

In particolare, sospetta che l’apprendimento di una nuova lingua in età avanzata possa promuovere processi importanti nel mantenimento delle regioni cerebrali che svolgono ruoli cruciali in queste funzioni.

E parallelamente alla ricerca sull’apprendimento delle lingue, la dottoressa Chételat e i suoi partner stanno anche valutando il potenziale impatto delle forme secolari di meditazione, che lei sospetta possano avere un impatto positivo sulla regolazione emotiva, in particolare su quei fattori che sono influenzati dall’età.

Le tecniche di messa a fuoco sono la meditazione di consapevolezza e compassione, in cui i partecipanti si concentrano su pensieri ed emozioni, sensazioni corporee e respirazione, senza alcun contenuto religioso.

“Questi diversi tipi di tecniche di meditazione, consapevolezza e meditazione basata sulla compassione, dovrebbero influire sulla regolazione emotiva, ma anche sulla regolazione dell’attenzione, perché questi sono anche esercizi di attenzione”, ha detto.

Nella prima sperimentazione clinica, i volontari vengono assegnati in modo casuale all’apprendimento della lingua, alla meditazione o al gruppo di controllo. Tutti hanno più di 65 anni e sono in pensione da almeno un anno.

Prima e dopo gli interventi di 18 mesi, che vengono svolti in tre gruppi, i partecipanti si sottopongono a una serie di valutazioni cognitive e comportamentali, oltre a una serie di esami del sangue, monitoraggio del sonno e scansioni di neuroimmagini strutturali e funzionali.

Un gruppo ha già completato la sperimentazione e i partecipanti stanno facendo le loro scansioni di follow-up. Il secondo gruppo sta raggiungendo la fine dell’intervento e il terzo gruppo è circa a metà.

Il secondo processo ha esaminato l’impatto sugli anziani con disturbi della memoria, che in alcuni casi potrebbero essere i primi sintomi di demenza. I volontari prendono parte a una meditazione o a un programma di salute nell’arco di due mesi, con test comportamentali e del sangue prima e dopo gli interventi e ancora quattro mesi dopo per valutare eventuali effetti a più lungo termine. Quelli sono già stati completati e i ricercatori stanno attualmente compilando i loro dati.

La Chételat afferma che è ancora troppo presto per conoscere i risultati delle sperimentazioni cliniche. I primi risultati saranno ottenuti nel 2019 e 2020 rispettivamente per la seconda e la prima sperimentazione clinica. Crede che qualsiasi risultato positivo possa aiutare a incoraggiare programmi preventivi di salute pubblica.

“Se lo studio dimostra che questi interventi sono utili, vorremmo che il maggior numero possibile di persone potesse trarre vantaggio dalle nostre scoperte, attraverso consigli e interventi che possano aiutarli a mantenere la funzione mentale e il benessere emotivo,” lei afferma.

La ricerca riprodotta in questo articolo è stata finanziata dall’UE.