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L’erbicida “sicuro” nell’acqua australiana influisce sulla fertilità maschile

Gli ultimi 50 anni hanno visto un rapido declino della salute riproduttiva maschile. La diminuzione della conta spermatica, l’aumento dei tassi di cancro ai testicoli e una serie di malformazioni nei genitali maschili sono stati segnalati nei paesi industrializzati in tutto il mondo.

Questi problemi sono chiaramente di grande interesse per i genitori speranzosi e per i medici e quindi la ricerca sta studiando i modi per cercare di prevenire questi problemi di salute riproduttiva.

Presso l’Università di Melbourne, la ricerca si è concentrata su un erbicida chiamato atrazina (ATZ) e sui suoi effetti dannosi sui topi maschi e il loro sperma.

Mentre ATZ è comunemente usato in Australia e negli Stati Uniti, è stato vietato nell’UE dal 2003. È un endocrino perturbatore chimico (EDC) e altri studi chiave hanno evidenziato che con la diminuzione della fertilità maschile, la nostra esposizione agli EDC è aumentata.

Questo potrebbe essere un fattore di declino della salute riproduttiva maschile?

Ad oggi sono stati identificati oltre 1.480 di questi prodotti chimici. Interferiscono con gli ormoni del corpo e interrompono i loro percorsi di comunicazione bloccando gli ormoni o imitando gli ormoni naturali. Gli EDC sono per la maggior parte fabbricati dall’uomo e trovati in pesticidi, materie plastiche, additivi o contaminanti negli alimenti e nei prodotti per la cura personale.

Poiché gli ormoni regolano ogni cosa dalla riproduzione, dalla crescita e dalla funzione nervosa e immunitaria, qualsiasi sistema nel corpo controllato dagli ormoni può essere deragliato dagli EDC, causando una serie di disturbi e malattie.

Un ampio numero di studi dimostra che gli EDC influenzano negativamente la fauna selvatica come le rane, i pesci, gli uccelli, le foche e gli alligatori. Ciò che deve ancora essere determinato è a quale livello e dopo quale durata dell’esposizione si verificano queste drastiche conseguenze. E quali sono le ramificazioni degli EDC per gli umani?

Il professor Andrew Pask e il dott. Mark Green della School of BioSciences dell’Università di Melbourne hanno condotto lo studio osservando gli effetti dell’atrazina (ATZ) sui topi maschi.

“Ci siamo concentrati sulle atrazine perché è un contaminante comune nei corsi d’acqua dell’Australia”, afferma il professor Pask. “È anche molto usato, con 33.000 e 3.000 tonnellate applicate al suolo ogni anno negli Stati Uniti e in Australia, rispettivamente.”

La sostanza chimica è progettata per rallentare la crescita del nuovo tessuto vegetale prevenendo la fotosintesi o la generazione di energia da parte delle piante. In Australia, l’atrazina viene utilizzata principalmente per controllare le erbe infestanti in colture estive come sorgo, mais e canna da zucchero, oltre a canola, pascoli e campi da golf.

“Il nostro studio si è concentrato specificamente sull’esposizione dell’atrazina durante la pubertà, una fase critica dello sviluppo sessuale maschile”, afferma il professor Pask.

“Sebbene siano stati condotti numerosi studi di tossicità, pochissime sostanze chimiche sono state testate a fondo per il loro potenziale interferente con il sistema endocrino o ormonale e durante le diverse fasi di sviluppo.

“Abbiamo esaminato due dosi di ATZ che includevano il livello “sicuro” per l’acqua potabile, determinato dal governo australiano, nonché una dose di 10 volte superiore somministrata ai topi nell’acqua potabile dallo svezzamento fino alle 12 settimane di età”, ha aggiunto Professor Pask.

“I nostri risultati hanno mostrato effetti significativi sulla salute riproduttiva e generale dei topi maschi.”

Quando i ricercatori hanno esaminato l’esposizione “sicura” e alta atrazina nei topi (rispettivamente 0,5 milligrammi e 5 milligrammi di atrazina per chilogrammo di peso corporeo al giorno), hanno osservato un aumento significativo della percentuale di spermatozoi morti (sperma) di otto settimane, così come la motilità degli stessi è diminuita.

Ci sono stati anche effetti sulla salute più ampi tra cui l’aumento di peso nei topi esposti alla dose inferiore di ATZ, indipendentemente dal loro consumo di cibo e acqua.

I ricercatori dell’Università di Melbourne suggeriscono che gli effetti dell’atrazina possono essere dovuti a interruzioni del metabolismo. Altri studi hanno rilevato che basse concentrazioni di ATZ possono danneggiare i mitocondri o i centri di generazione di energia nella cellula. Questo danno può assomigliare a uno stato insulino-resistente e può spiegare l’aumento di peso nei topi.

“Abbiamo trovato un cambiamento nell’espressione genica nel fegato in seguito all’esposizione a ATZ. Due geni implicati nell’assorbimento di grassi sono risultati sovraespressi, uno stadio iniziale della “malattia del fegato grasso”, dice il professor Pask.

Lo studio suggerisce che ATZ può alterare l’espressione genica del fegato e influenzare il peso, indicando alterazioni del metabolismo oltre agli effetti di ATZ sulla distruzione dell’ormone.

“Ma a differenza di altri tipi di sostanze chimiche, l’ effetto dose degli interferenti endocrini non è lineare”, afferma il dott. Mark Green. “Gli effetti non aumentano in un modo previsto, proporzionale all’aumentare della dose.”

Dosi più basse per un lungo periodo di esposizione possono potenzialmente causare più danni di una dose elevata. Questo perché la dose bassa è probabilmente simile nella concentrazione agli ormoni del corpo stesso, mentre la dose molto alta può essere troppo elevata per generare una risposta.

“Questo potrebbe riflettersi nei nostri risultati che la dose più bassa di atrazina ha indotto i topi ad aumentare di peso mentre la dose più alta non lo ha fatto, motivo per cui è importante studiare una gamma di dosi”, afferma il dott. Green.

“Sappiamo che gli effetti combinati dell’aumento di peso e della diminuzione della qualità dello sperma hanno effetti importanti sul successo riproduttivo maschile e sulla salute della prole.”

I ricercatori stanno attualmente studiando gli effetti dell’esposizione all’atrazina sugli embrioni. Stanno anche osservando come le esposizioni influenzano la salute delle generazioni successive di topi e se gli effetti possono essere ereditati.

“Abbiamo sottolineato l’importanza di indagare sull’esposizione cronica a basse dosi di interferenti endocrini, queste dosi sono utilizzate per calcolare l’attuale livello di sicurezza approvato dal governo e possono avere effetti fisiologici diversi da quelli visti in precedenza”, afferma il dott. Green.

“C’è molto di più che dobbiamo sapere su queste sostanze chimiche per proteggere la salute di esseri umani e animali”.

Quindi, è tempo di rivalutare l’uso dell’Australia di ciò che è ancora considerato un erbicida “sicuro”?