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Le cellule umane possono cambiare lavoro per combattere il diabete

CELLULE FLESSIBILI: le cellule del pancreas non sono predeterminate. Ciò potrebbe portare a nuovi tipi di trattamento per i diabetici e di altre malattie in futuro. Foto: Colourbox.

Per la prima volta, i ricercatori hanno dimostrato che le cellule umane ordinarie possono cambiare la loro funzione originale. Questo può dare nuova speranza ai pazienti diabetici.

I manuali tradizionali di biologia cellulare affermano che la maggior parte delle cellule può differenziarsi solo dallo stesso tipo di cella, con la stessa funzione.

Sembra che alcuni di questi libri di testo debbano essere riscritti, grazie ai nuovi risultati dei ricercatori dell’Università di Bergen e dei loro partner internazionali all‘Université de Genève (UNIGE), alla Harvard Medical School, all’Universiteit Leiden e all’Oregon Stem Cell Center (OHSU ).

L’ultimo studio del team mostra che le cellule del corpo umano sono molto più capaci di differenziarsi in diversi tipi di cellule rispetto a quanto ipotizzato in precedenza. Sono i primi ricercatori ad essere riusciti a influenzare i segnali nelle cellule umane, in modo che queste cellule possano cambiare la loro funzione originale.

“Influenzando le cellule produttrici di glucagone nel pancreas, le abbiamo rese in grado di produrre invece insulina, il che potrebbe portare a nuovi trattamenti per il diabete”, afferma il professor Helge Ræder, leader del gruppo di cellule staminali del diabete, Dipartimento di Scienze cliniche, UIB.

I ricercatori hanno osservato che i topi si sono ripresi dal diabete dopo aver trapiantato cellule umane nel loro pancreas e si sono ammalati di nuovo non appena queste cellule sono state rimosse.

Cellule resistenti

Oltre ad avere cellule produttrici di glucagone che producono insulina, lo studio ha anche dimostrato che queste cellule erano anche più resistenti al sistema immunitario, che di solito attacca le cellule produttrici di insulina nei pazienti diabetici.

“Questo significa che probabilmente possiamo usare le cellule del paziente in questo trattamento per il diabete, senza aver paura che le cellule manipolate alla fine verranno distrutte dal sistema immunitario”, spiega Ræder.

“Oggi è possibile trapiantare cellule che producono insulina da donatori morti a pazienti diabetici, ma la grande sfida è che siamo in grado di trattare solo una piccolissima parte dei pazienti con questo metodo”.

Un passo verso la nuova terapia genica

Ræder crede che il nuovo metodo non si limiti a cambiare solo la funzione delle cellule nel pancreas. Pensa che questa flessibilità cellulare si troverà in molti altri tipi di cellule nel corpo umano e potrebbe contribuire a nuovi trattamenti per molte diverse malattie.

“La capacità delle cellule di cambiare la loro funzione può essere importante nel trattamento di altre malattie causate dalla morte delle cellule, tra cui patologie neurologiche, attacchi di cuore e cancro”, dice Helge Ræder.

Fatti: diabete e pancreas

Esistono tre diversi tipi di cellule nel pancreas: alfa-cellule, beta-cellule e cellule delta. Le cellule fanno cluster e producono diversi tipi di ormoni per la regolazione della glicemia.

Le cellule alfa producono glucagone, che aumenta i livelli di zucchero nel sangue. Le beta-cellule producono insulina, che diminuisce i livelli di glucagone. Le cellule delta producono la somatostatina, che controlla la regolazione delle cellule alfa e beta.

Le persone con diabete di tipo 1 hanno una funzione beta-cellulare danneggiata e quindi livelli di zucchero nel sangue costantemente alti. Hanno bisogno di prendere l’insulina con iniezioni.

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