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La povertà lascia un segno sui nostri geni

Un nuovo studio della Northwestern University sfida le comprensioni prevalenti dei geni come caratteristiche immutabili della biologia che sono fissate al momento del concepimento.

Ricerche precedenti hanno dimostrato che lo status socioeconomico (SES) è un potente fattore determinante per la salute e le malattie umane e la disuguaglianza sociale è un fattore di stress onnipresente per le popolazioni umane a livello globale. Un basso livello d’istruzione e / o reddito predicono un aumento del rischio di malattie cardiache, diabete, molti tumori e malattie infettive, per esempio. Inoltre, la SES inferiore è associata a processi fisiologici che contribuiscono allo sviluppo di malattie, tra cui infiammazione cronica , insulino-resistenza e disregolazione del cortisolo.

In questo studio, i ricercatori hanno trovato prove che la povertà può essere incorporata in vaste aree del genoma. Hanno scoperto che lo stato socioeconomico inferiore è associato ai livelli di metilazione del DNA (DNAm), un marchio epigenetico chiave che ha il potenziale di modellare l’espressione genica, in più di 2.500 siti, su oltre 1.500 geni.

In altre parole, la povertà lascia un segno su quasi il 10 percento dei geni nel genoma.

L’autore principale Thomas McDade ha affermato che questo è significativo per due ragioni.

“In primo luogo, sappiamo da tempo che SES è un potente fattore determinante della salute, ma i meccanismi sottostanti attraverso i quali i nostri corpi” ricordano “le esperienze di povertà non sono noti”, ha detto McDade, professore di antropologia presso il Weinberg College of Arts and Sciences at Northwestern e direttore del Laboratory for Human Biology Research.

“I nostri risultati suggeriscono che la metilazione del DNA può svolgere un ruolo importante, e l’ampia portata delle associazioni tra SES e DNAm è coerente con l’ampia gamma di sistemi biologici e risultati di salute che sappiamo essere modellati dal SES.”

In secondo luogo, ha detto McDade, anche membro di facoltà all’Istituto per la ricerca della Northwestern, le esperienze nel corso dello sviluppo si sono incarnate nel genoma, per modellarne letteralmente la struttura e la funzione.

“Non c’è natura contro cultura”, aggiunge.

McDade ha detto di essere sorpreso di trovare così tante associazioni tra stato socioeconomico e metilazione del DNA, attraverso un numero così grande di geni.

“Questo modello evidenzia un potenziale meccanismo attraverso il quale la povertà può avere un impatto duraturo su una vasta gamma di sistemi e processi fisiologici”, ha detto.

Saranno necessari studi di follow-up per determinare le conseguenze sulla salute della metilazione differenziale nei siti identificati dai ricercatori, ma molti dei geni sono associati a processi correlati alle risposte immunitarie all’infezione, allo sviluppo scheletrico e allo sviluppo del sistema nervoso.

“Queste sono le aree su cui ci concentreremo per determinare se la metilazione del DNA è davvero un meccanismo importante attraverso il quale lo status socioeconomico può lasciare un’impronta molecolare duratura sul corpo, con implicazioni per la salute più avanti nella vita”, ha detto McDade.

“Analisi a livello genomico della metilazione del DNA in relazione allo stato socioeconomico durante lo sviluppo e la prima età adulta”, è stata pubblicata di recente sull’American Journal of Physical Anthropology.

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