Educazione

Comportamenti sani tra gli adolescenti sudafricani

Una nuova ricerca dell’Università della Pennsylvania ha scoperto che un intervento sanitario appositamente progettato per i giovani sudafricani ha migliorato una sana alimentazione e la quantità di esercizio, con effetti della durata di almeno 4,5 anni.

Nell’Africa sub-sahariana, le principali cause di morte stanno cambiando. Meno persone muoiono di malattie infettive come la malaria o la tubercolosi, ma le malattie non trasmissibili, comprese quelle cardiache e il diabete, sono in aumento. La situazione è particolarmente triste in Sudafrica, dove i cittadini hanno la stessa probabilità di morire da una malattia non trasmissibile come da qualsiasi altra cosa.

Una dieta sana e un esercizio fisico regolare possono ridurre notevolmente il rischio di sviluppare la maggior parte delle malattie non trasmissibili. Ma molti sudafricani, come molti americani, sono sovrappeso o obesi a causa della nutrizione scadente e della mancanza di attività fisica. I ricercatori interessati alla salute pubblica hanno cercato di affrontare questi problemi con scarso successo.

Tuttavia, un nuovo studio della Annenberg School for Communication dell’Università della Pennsylvania pubblicato questa settimana sul Journal of Adolescent Health ha rilevato che un intervento sanitario appositamente progettato per i giovani sudafricani ha migliorato il mangiare sano e l’esercizio fisico, con effetti della durata di almeno 4,5 anni .

Amministrato in studenti del sesto grado, l’intervento consisteva in 12 moduli educativi della durata di un’ora, implementati in sei sessioni e impartiti in giorni scolastici consecutivi. Gli studenti hanno partecipato durante il loro tempo extrascolastico a scuola, in sostituzione di altre attività ricreative.

Destinati a insegnare agli studenti l’importanza di mangiare frutta e verdura ed esercitarsi regolarmente, i moduli sono stati insegnati da facilitatori esperti, non dagli insegnanti regolari degli studenti, e consistevano in lezioni e giochi interattivi, tra cui “Health Jeopardy”. I ricercatori hanno anche sviluppato una serie di fumetti che affrontavano i problemi di salute utilizzati nei moduli.

“Abbiamo impiegato anni a sviluppare l’intervento prima di avviare lo studio”, afferma il professore di Annenberg John B. Jemmott III, autore principale dell’articolo. “Abbiamo condotto una serie di focus group con i sudafricani locali per garantire la creazione di qualcosa di culturalmente rilevante, ed è stato anche importante per noi che l’intervento fosse condotto in isiXhosa, la lingua locale”.

Più di 1.000 studenti provenienti da 18 scuole hanno partecipato allo studio volontariamente e con il permesso dei genitori. Lo studio è stato estremamente popolare tra gli studenti, al punto che in alcune scuole la domanda non è stata soddisfatta a causa di problemi di spazio. Inoltre, lo studio ha avuto oltre il 90% di partecipazione per la durata del periodo di raccolta dei dati, anche al follow up finale, che si è verificato 4,5 anni dopo l’intervento iniziale.

“Abbiamo avuto percentuali di frequenza estremamente elevate nelle sessioni di intervento e in tutte le visite di follow-up”, afferma Jemmott. “Non ho mai avuto tassi di frequenza e tassi di rendimento per la raccolta dei dati così alti come con questo studio.”

Immediatamente prima e dopo l’intervento, gli studenti hanno compilato questionari, segnalando autonomamente le abitudini alimentari e di esercizio. I ricercatori sono poi tornati a raccogliere i dati auto-riportati a 3, 6, 12, 42 e 54 mesi.

I partecipanti all’intervento hanno avuto maggiori probabilità di incontrare le linee guida per un’alimentazione sana e l’attività fisica rispetto al gruppo di controllo. Hanno anche riferito di consumare più porzioni di frutta e verdura e un minor numero di porzioni di cibo fritto, e di impegnarsi in più giorni di esercizio aerobico e di attività di rafforzamento muscolare, rispetto a quelli del gruppo di controllo.

“I risultati dello studio sono impressionanti”, dice Jemmott. “Un intervento di sei giorni che crea cambiamenti comportamentali che durano 4,5 anni è piuttosto promettente, e mi piacerebbe vedere ulteriori ricerche per capire meglio come possiamo incoraggiare un comportamento sano.”