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In che modo i batteri stressati possono scatenare la risposta autoimmune

Eventi della vita stressanti contribuiscono molto probabilmente alle malattie autoimmuni, ma gli scienziati non hanno una profonda comprensione della catena dei fatti sottostanti. Uno studio sui topi pubblicato questa settimana su mSystems suggerisce che il microbiota intestinale potrebbe svolgere un ruolo significativo in questo contesto. I ricercatori hanno scoperto come l’insorgenza dello stress causava cambiamenti nei batteri intestinali che, a loro volta, stimolavano l’attività delle cellule immunitarie in un modo tale da aumentare la probabilità che il corpo si attaccasse da solo.

I fattori alla base delle malattie autoimmuni, condizioni in cui la difesa immunitaria del corpo attacca i suoi stessi tessuti e sistemi, possono essere difficili da definire. Questo in parte perché tali malattie variano in gravità e presentazione. Includono la sclerosi multipla, il lupus, l’artrite reumatoide, il diabete giovanile, lo scleroderma e la fibrosi polmonare. Il National Institutes of Health stima che oltre 20 milioni di persone negli Stati Uniti hanno malattie autoimmuni, la maggior parte delle quali sono donne.

Sebbene i ricercatori abbiano identificato alcuni rischi ereditari, si ritiene che le malattie autoimmuni derivino dalla complessa interazione di fattori genetici e ambientali. Nello studio pubblicato su mSystems, l’immunologo Orly Avni, Ph.D., alla Bar Ilan University, ha lavorato con il dottorando Michal Werbner e altri collaboratori per studiare i rischi ambientali, come lo stress psicologico e sociale, perché offrono opportunità per un potenziale trattamento.

“Sappiamo che c’è una forte diafonia tra il sistema immunitario e il microbiota”, ha affermato Avni. Un passo importante nella comprensione di come lo stress possa portare a condizioni autoimmuni, ha detto, è identificare le risposte genetiche dei batteri. Lo studio del suo gruppo ha dimostrato che lo stress sociale ha modificato sia la composizione che i pattern trascrizionali nel microbiota. “E la conseguente risposta immunitaria a quella minaccia ha messo a repentaglio la tolleranza verso sé stessi”, ha detto.

I ricercatori hanno studiato due gruppi di topi. Uno era esposto allo stress sotto forma di incontri quotidiani e minacciosi con altri topi dominanti e aggressivi. L’altro gruppo fu lasciato solo. Dopo 10 giorni, i ricercatori hanno analizzato il microbioma intestinale di ciascun gruppo e scoperto che i topi stressati avevano livelli più alti di alcuni batteri. Quelli includevano microbi bilophila e dehalobacterium, generi che sono stati osservati in abbondanza insolitamente elevata in pazienti con sclerosi multipla.

Tuttavia, Avni dice che è interessata al comportamento batterico come a una composizione. Lo studio ha dimostrato che lo stress ha portato all’attivazione di geni batterici correlati a tratti potenzialmente violenti, tra cui crescita, motilità e segnali inviati tra un agente patogeno e un ospite. I microbi con questi tratti possono viaggiare in altre parti del corpo, compresi i linfonodi, e suscitare una risposta immunitaria.

Quando i ricercatori hanno analizzato i linfonodi dei topi stressati, riscontrano una maggiore abbondanza di diverse specie batteriche patogene conosciute. Hanno anche scoperto una percentuale più alta di cellule T effettrici note per svolgere un ruolo nell’autoimmunità. Questi risultati suggeriscono che lo stress provoca cambiamenti nell’attività dei microbi intestinali, i quali a loro volta influenzano la risposta immunitaria in un modo che può eventualmente scatenare un attacco del corpo.

Lo studio mostra che i batteri intestinali possono percepire e rispondere allo stress sociale, ma Avni osserva che i ricercatori devono capire meglio come funziona un’interazione duratura tra i batteri e i loro ospiti.

“Non è sufficiente studiare la composizione o l’aumento o la diminuzione di una specie”, ha detto. “Dobbiamo anche capire come ci sentono i microbioti e come cambiano di conseguenza il loro comportamento “. Quella conoscenza, ha aggiunto, potrebbe potenzialmente portare a interventi microbici su misura che potrebbero smorzare l’autoimmunità e ulteriori malattie inducibili allo stress.

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