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Gli scienziati potrebbero aver scoperto più motivi per amare il cioccolato.

I gusci di cacao, un sottoprodotto della torrefazione delle fave di cacao per la produzione di cioccolato, contengono quantità significative di tre composti bioattivi salutari che si trovano anche nel cacao, nel caffè e nel tè.

I fenoli contenuti nei gusci di semi di cacao possono invertire i problemi legati all’obesità nelle cellule del topo.

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Un nuovo studio condotto da ricercatori dell’Università dell’Illinois suggerisce che tre dei composti fenolici presenti nei gusci di semi di cacao hanno potenti effetti sulle cellule grasse e immunitarie nei topi, potenzialmente in grado di invertire l’infiammazione cronica e la resistenza all’insulina associata all’obesità.

Il ricercatore nel settore delle scienze dell’alimentazione Miguel Rebollo-Hernanz e Elvira Gonzalez de Mejia, un professore del dipartimento, hanno scoperto che i gusci di cacao contengono alti livelli di tre sostanze chimiche bioattive benefiche che si trovano anche nel cacao, caffè e tè verde – acido protocatechuico, epicatechina e procianidina B2.

Rebollo-Hernanz, l’autore principale dello studio, ha creato un estratto a base acquosa contenente questi composti e testato i suoi effetti sulle cellule adipose bianche chiamate adipociti e cellule immunitarie chiamate macrofagi. Usando la modellazione al computer e le tecniche bioinformatiche, ha anche esaminato l’impatto che ciascuno dei fenolici aveva individualmente sulle cellule.

“Gli obiettivi dello studio erano di verificare se i composti bioattivi nei gusci del cacao fossero efficaci contro i macrofagi – le cellule infiammatorie – per eliminare o ridurre i biomarcatori dell’infiammazione”, ha detto de Mejia, anche direttrice del Dipartimento di scienze nutrizionali. “Volevamo vedere se i fenoli dell’estratto bloccavano o riducevano il danno ai mitocondri delle cellule di grasso e prevenivano la resistenza all’insulina”.

Composti in gusci di semi di cacao combattono l’obesità, l’infiammazione e la resistenza all’insulina nelle cellule di topo, secondo una nuova ricerca della professoressa di scienze alimentari dell’Università dell’Illinois Elvira Gonzalez de Mejia e Miguel Rebello-Hernanz, un ricercatore in scienze alimentari.

Analogamente alle batterie all’interno delle cellule che bruciano il grasso e il glucosio per generare energia, i mitocondri possono danneggiarsi quando nel corpo si verificano alti livelli di grassi, glucosio e infiammazione, ha detto de Mejia.

Quando gli scienziati hanno trattato gli adipociti con l’estratto acquoso o i tre composti fenolici singolarmente, i mitocondri danneggiati nelle cellule sono stati riparati e meno grasso accumulato negli adipociti, bloccando l’infiammazione e ripristinando la sensibilità all’insulina delle cellule, ha detto Rebollo-Hernanz.

Gli scienziati hanno riportato le loro scoperte di recente in un articolo pubblicato sulla rivista Molecular Nutrition and Food Research.

Nel corso del tempo, questa infiammazione cronica compromette la capacità delle cellule di assumere glucosio, portando ad insulino-resistenza e possibilmente diabete di tipo 2 poiché i livelli di glucosio nel sangue aumentano.

“Abbiamo osservato che l’estratto era in grado di mantenere i mitocondri e la loro funzione, modulando il processo infiammatorio e mantenendo la sensibilità degli adipociti all’insulina”, ha detto Rebollo-Hernanz. “Supponendo che questi fenoli siano i principali attori di questo estratto, possiamo dire che il loro consumo potrebbe prevenire la disfunzione mitocondriale nel tessuto adiposo.”

I gusci di cacao sono un sottoprodotto di scarto che viene generato quando le fave di cacao sono tostate durante la produzione di cioccolato. Circa 700.000 tonnellate di gusci vengono gettati ogni anno, causando contaminazione ambientale se non vengono smaltiti in modo responsabile, ha detto de Mejia.

Oltre a fornire ai produttori di cacao un altro potenziale flusso di entrate, la lavorazione dei gusci per estrarre le sostanze nutritive ridurrebbe le tossine ambientali generate attualmente dai rifiuti di gusci di cacao, ha detto de Mejia.

Una volta estratti dai gusci di semi di cacao, i composti fenolici potrebbero essere aggiunti a cibi o bevande per aumentare il valore nutrizionale dei prodotti, ha detto.

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