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Migliorare la qualità nutrizionale degli alimenti per l’infanzia

Un’indagine nutrizionale sugli alimenti per l’infanzia in vendita in Europa ha dimostrato che un numero significativo di prodotti contiene livelli elevati di zucchero che contraddicono le raccomandazioni dell’Organizzazione mondiale della sanità (OMS).

In collaborazione con l’Ufficio regionale per l’Europa dell’OMS (OMS / Europa), i ricercatori della School of Food Science and Nutrition e della School of Medicine dell’Università di Leeds hanno sviluppato una bozza di modello di profilo nutrizionale per neonati e bambini di età compresa tra 6 e 36 mesi .

Il progetto di modello di profilo nutrizionale mira a classificare i prodotti destinati ai neonati e ai bambini piccoli, e guidare le modifiche alla loro composizione così da assicurare che siano commercializzati in modo appropriato, tutto per contribuire a promuovere una dieta sana per neonati e bambini piccoli.

I risultati e le raccomandazioni per  promozione e la composizione degli alimenti per l’infanzia dalla bozza del modello di profilo dei nutrienti sono inclusi in un rapporto dell’OMS / Europa lanciato oggi a Bruxelles.

Il modello stabilisce soglie di composizione per i prodotti alimentari per l’infanzia, compresi grassi, zucchero e sale, in linea con le linee guida dell’OMS.

I ricercatori di Leeds hanno confrontato il modello di profilo nutrizionale con i dati nutrizionali e sulla composizione degli alimenti di 2.641 prodotti alimentari per bambini da Danimarca, Spagna e Regno Unito (utilizzando dati 2016/2017) e altri 1.314 prodotti in altri sette paesi europei (utilizzando dati 2018).

Lo studio ha rilevato che solo circa un terzo dei prodotti esaminati soddisfaceva tutte le sei soglie di composizione principali proposte dal modello del profilo nutrizionale.

Livelli elevati di zucchero negli alimenti per l’infanzia

Particolarmente preoccupanti sono i livelli elevati di zucchero e l’uso di succo di frutta concentrato o di altri agenti dolcificanti. Lo studio ha rilevato che in media circa un terzo dell’energia degli alimenti per bambini proveniva dallo zucchero totale.

L’uso di zuccheri aggiunti era diffuso tra i prodotti e molti contraddicono le raccomandazioni dell’OMS per i livelli di zucchero .

La quantità di zucchero totale si riferisce a tutto lo zucchero contenuto in un prodotto, questo include zucchero aggiunto e zucchero naturale, come quelli che si verificano nei prodotti a base di latte e nella struttura cellulare di certi alimenti.

Lo zucchero libero si riferisce allo zucchero aggiunto dal produttore e può includere anche zuccheri naturalmente presenti nel miele, sciroppi e succhi di frutta non zuccherati, nonché zuccheri che vengono “rilasciati” dalle strutture cellulari di frutta o verdura quando vengono lavorati e frullati.

Zuccheri aggiunti e cibi ricchi di zuccheri liberi sono spesso usati negli alimenti per bambini per renderli più appetibili o per mascherare un sapore amaro.

Le attuali raccomandazioni dell’OMS affermano che gli zuccheri liberi dovrebbero contribuire con meno del 10% del consumo totale di energia per i bambini e mettere in guardia contro l’aggiunta di zuccheri liberi al cibo per neonati e bambini piccoli. Zuccheri totali presenti nella purea di frutta commercializzata è superiore al 70% dell’energia totale nella  media il cibo per l’infanzia.

Miglioramenti raccomandati negli alimenti commercializzati per i bambini 

Alcune delle raccomandazioni contenute nel rapporto dell’OMS / Europa per contrastare l’alto contenuto di zuccheri negli alimenti per l’infanzia includono:

  • Bevande e succhi di frutta, dolciumi e snack dolci non dovrebbero essere commercializzati come adatti per neonati e bambini piccoli;
  • Proibire gli zuccheri aggiunti, compreso il succo di frutta concentrato in tutti i cibi per l’infanzia;
  • Migliorare l’etichettatura del prodotto per lo zucchero totale e il contenuto totale di frutta;
  • Divieto di etichettatura e indicazioni ingannevoli relative al contenuto di zucchero o alla salubrità del prodotto.
  • Inoltre, l’omogeneizzato non dovrebbe essere commercializzato come adatto ai bambini di età inferiore ai sei mesi.

La dottoressa Jayne Hutchinson, uno dei principali autori del rapporto, dal Nutritional Epidemiology Group alla Leeds School of Food Science and Nutrition, ha dichiarato: “Introducendo cibi ad alto contenuto di zuccheri in giovane età, ci sono serie preoccupazioni per  quanto riguarda la preferenza di gusto per i cibi dolci.

“L’etichettatura responsabile e gli ingredienti appropriati nei prodotti per l’infanzia potrebbero ridurre il gradimento condizionato per cibi più dolci o ricchi di grassi, zuccheri e sale e aiutare a prevenire successive complicazioni di salute che possono estendersi fino all’età adulta.”

“La nostra ricerca mette in evidenza le sfide che i consumatori devono affrontare quando selezionano le opzioni salutari per l’alimentazione dei bambini: i nomi dei prodotti e dell’imballaggio sono spesso fuorvianti”, ha aggiunto la dott.ssa Diane Threapleton, un altro autore principale del rapporto del Leeds Institute of Cardiovascular and Metabolic Medicine.

Ha affermato: “Molti genitori e operatori sanitari potrebbero non rendersi conto che gli alimenti salati o vegetali spesso contengono ancora ingredienti dolci o che i prodotti che dichiarano” senza zuccheri aggiunti “possono ancora essere estremamente ricchi di zucchero. Occorre fare la scelta salutare per i propri figli “.

Obiettivi di sviluppo sostenibile

La professoressa Janet Cade, leader del Nutritional Epidemiology Group di Leeds, ha dichiarato: “Comprendere la composizione degli alimenti per l’ infanzia in Europa ci consente di vedere la qualità nutrizionale degli alimenti introdotti nei neonati e nei bambini di questa regione.

“L’uso diffuso di zuccheri aggiunti nei prodotti per l’infanzia è preoccupante: l’orientamento offerto dal rapporto incoraggerà, auspicabilmente, i governi europei a insistere affinché i produttori di alimenti riformulino i loro prodotti in linea con le raccomandazioni dell’OMS”.

“Una buona alimentazione nell’infanzia e nella prima infanzia rimane fondamentale per assicurare una crescita e uno sviluppo ottimali del bambino e migliori risultati di salute in futuro – compresa la prevenzione di sovrappeso, obesità e malattie non trasmissibili legate all’alimentazione – rendendo così l’obiettivo 3 dello sviluppo sostenibile delle Nazioni Unite: Garantire una vita sana e promuovere il benessere per tutti a tutte le età molto più praticabile“, ha affermato il dott. Zsuzsanna Jakab, direttore regionale dell’OMS per l’Europa.

Il rapporto richiede un’azione governativa robusta per sostenere importanti raccomandazioni dell’OMS sulle diete sane per neonati e bambini piccoli, assicurando che le aziende che producono e distribuiscono alimenti per l’infanzia aderiscano a pratiche di marketing appropriate e lavorino per migliorare la formulazione del prodotto.

Il rapporto dell’Ufficio regionale dell’Organizzazione mondiale della sanità per l’Europa è disponibile sul loro sito web.

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