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I prezzi elevati degli alimenti sani contribuiscono alla malnutrizione in tutto il mondo

Le diete povere di nutrienti sani e fortificanti sono ora il principale fattore di rischio per l’onere globale di malattie, rappresentando un quinto di tutti i decessi in tutto il mondo. Mentre le cause delle diete scadenti sono complesse, una nuova ricerca ritiene che l’accessibilità economica di cibi più nutrienti sia un fattore importante.

Un nuovo studio condotto da ricercatori dell’International Food Policy Research Institute (IFPRI) è il primo a documentare che l’accessibilità economica ai cibi sani e malsani varia in modo significativo e sistematico in tutto il mondo. Lo studio suggerisce inoltre che queste differenze di prezzo aiutano a spiegare le differenze internazionali nei modelli dietetici, nell’acrobazia dei bambini e nella prevalenza del sovrappeso tra gli adulti.

Le passate ricerche ha studiato solo le differenze di prezzo relative in determinati paesi, principalmente nel contesto della relativa economicità degli alimenti trasformati ad alto contenuto calorico come fattore di rischio per l’obesità nei paesi a reddito medio-alto . Ma fino ad ora, nessuno studio ha esaminato la struttura delle differenze di prezzo relative a livello globale, o in che modo queste strutture di prezzo potrebbero contribuire ai risultati della denutrizione e dell’obesità.

“La nostra ricerca dimostra che i cibi più sani sono sostanzialmente più costosi nei paesi più poveri”, afferma il ricercatore senior IFPRI e co-autore Derek Headey. “Ma mentre gli alimenti più sani diventano più economici nel corso dello sviluppo, anche gli alimenti trasformati non sani, come le bevande analcoliche restano accessibili con prezzi bassi e fissi”.

Lo studio, “I relativi prezzi calorici di cibi sani e malsani differiscono sistematicamente tra i livelli di reddito e i continenti”, co-scritto da Headey e Harold Alderman dell’IFPRI, è stato pubblicato sul Journal of Nutrition. Utilizzando i dati sui prezzi nazionali per 657 prodotti alimentari standardizzati in 176 paesi raccolti nell’ambito dell’International Comparison Program (ICP), gli autori hanno sviluppato una nuova misura di quanto sia costoso diversificare le diete dai tradizionali alimenti densi di calorie come pane, mais o riso. Lo studio mostra che i prezzi calorici più elevati di un alimento prevedono un consumo inferiore di quel cibo ed esplora il modo in cui tali differenze di prezzo potrebbero spiegare le differenze internazionali nell’alterazioni di peso a livello infantile e nell’obesità negli adulti.

Lo studio trova marcate variazioni nell’accessibilità economica di cibi sani e malsani in diverse regioni del mondo e a svariati livelli di sviluppo. Nei paesi più poveri del mondo, i cibi sani erano spesso estremamente costosi, in particolare cibi ricchi di nutrienti di origine animale, che sono ampiamente conosciuti per essere efficaci nel ridurre l’arresto della crescita. Le uova e il latte fresco, ad esempio, sono spesso 10 volte più costosi delle gallette amidacee. Un altro alimento ultra- salutare per i bambini – cereali specifici per bambini arricchiti con una vasta gamma di nutrienti extra – a volte è 30 volte più costoso dei cereali tradizionali sparsi di nutrienti più comunemente dati ai bambini.

“Prima di questo studio, sapevamo già che i bambini più poveri del mondo non consumavano abbastanza cibi veramente ricchi di nutrienti che promuovono una crescita sana e lo sviluppo del cervello”, ha affermato Headey. “Ma ora abbiamo un’idea migliore del perché: anche i poveri vivono in sistemi alimentari poveri. Quella combinazione di redditi bassi e prezzi elevati significa che semplicemente non compreranno abbastanza e mangeranno a sufficienza di questi alimenti ricchi di nutrienti.”

Mentre le cattive pratiche di alimentazione dei bambini sono spesso attribuite a conoscenze nutrizionali limitate in contesti a basso reddito, gli autori hanno scoperto che i prezzi elevati degli alimenti ricchi di nutrienti offrivano una spiegazione alternativa del loro basso consumo. Ancora più sorprendentemente, scoprono che i prezzi più elevati di latte, uova e cereali fortificati per bambini prevedono tassi più elevati di arresto della crescita. “Il legame tra i prezzi del latte e il funambolismo è particolarmente forte”, ha affermato  Alderman, “che è del tutto coerente con un intero corpus di prove sui forti legami tra consumo di latte e crescita dei bambini”.

Sebbene lo studio abbia scoperto che lo sviluppo economico tende a rendere i cibi sani più abbordabili, tale processo tende anche a rendere i cibi malsani più economici. Le bevande analcoliche ricche di zucchero sono relativamente costose in molti paesi a basso reddito ma sono diventate poco costose e ampiamente consumate in contesti a medio e alto reddito.

In effetti, Headey e Alderman scoprono che i prezzi più bassi delle bevande analcoliche e degli snack ricchi di zucchero prevedono aumenti significativi nella prevalenza in sovrappeso tra le popolazioni adulte. “Le agenzie di sanità pubblica nei paesi a reddito più alto si sono preoccupate per un po’ dell’elevato consumo di alimenti ricchi di zucchero”, ha detto Alderman, “ma il nostro studio dimostra che questi prodotti spesso diventano molto convenienti nei paesi a medio reddito, e talvolta anche in paesi relativamente poveri in cui i tassi di obesità sono davvero in aumento “.

I ricercatori hanno osservato che i responsabili delle politiche hanno a disposizione diversi strumenti per aiutare a rendere gli alimenti ricchi di nutrienti relativamente più convenienti, compresi investimenti agricoli sensibili all’alimentazione che potrebbero rendere i cibi sani più economici mediante sforzi fiscali e normativi, come l’etichettatura degli alimenti, per frenare il consumo di alimenti non sani .

“Questi risultati sollevano un’agenda importante per la ricerca futura: capire perché i prezzi dei prodotti alimentari variano a seconda dei paesi e talvolta al loro interno e come modificare al meglio i prezzi dei prodotti alimentari in modo da condurre a diete e risultati nutrizionali migliori sia nei paesi ricchi che in quelli poveri”, afferma Headey.

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