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La bevanda dietetica, con soda, può danneggiare la dieta

La Coca-Cola è la bibita gassata più famosa al mondo. L’originale è fatto con zucchero, ma gli altri contengono dolcificanti artificiali che sono ora collegati a un aumento dell’obesità e del diabete. Credito: Chones / shutterstock.com

I dolcificanti artificiali sono ovunque, ma gli esperti non ha ancora deciso se queste sostanze chimiche siano innocue. Chiamati anche dolcificanti non nutritivi, questi possono essere sintetici – come la saccarina e l’aspartame – o derivati ??naturalmente, come lo steviol, che proviene dalla pianta di Stevia. Ad oggi, la Food and Drug Administration degli Stati Uniti ha approvato sei tipi di dolcificanti artificiali e due tipi di dolcificanti naturali non nutritivi da utilizzare negli alimenti.

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Questa è stata una grande notizia per coloro che lavorano duramente per frenare il consumo di zucchero. L’aspartame, ad esempio, si trova in oltre 6.000 alimenti in tutto il mondo e circa 5.000-5.500 tonnellate vengono consumate ogni anno solo negli Stati Uniti.

L’American Diabetes Association – il gruppo professionale più rispettato incentrato sul diabete – raccomanda ufficialmente la soda dietetica in alternativa alle bevande zuccherate con zucchero. Ad oggi, sette comuni statunitensi hanno imposto una tassa sulle bevande zuccherate per scoraggiare il consumo.

Tuttavia, recenti studi medici suggeriscono che i politici desiderosi di attuare una tassa sulla soda potrebbero anche voler includere le bevande dietetiche perché questi dolcificanti contribuirebbero anche al diabete tipo 2 e alle malattie cardiovascolari.

Dose giornaliera accettabile

Perché questi dolcificanti non contengono calorie?

La chiave di questi dolcificanti praticamente privi di calorie è che non vengono scomposti durante la digestione in zuccheri naturali come glucosio, fruttosio e galattosio, utilizzati per produrre energia o convertiti in grasso.

I dolcificanti non nutritivi hanno sottoprodotti diversi che non vengono convertiti in calorie. L’aspartame, ad esempio, subisce un diverso processo metabolico che non produce zuccheri semplici. Altri come la saccarina e il sucralosio non vengono affatto scomposti, ma vengono assorbiti direttamente nel flusso sanguigno ed escreti nelle urine.

Teoricamente, questi dolcificanti dovrebbero essere una scelta “migliore” dello zucchero per i diabetici. Il glucosio stimola il rilascio di insulina, un ormone che regola i livelli di zucchero nel sangue. Il diabete di tipo 2 si verifica quando il corpo non risponde più all’insulina come dovrebbe, portando a livelli più alti di glucosio nel sangue che danneggiano i nervi, i reni, i vasi sanguigni e il cuore. Poiché i dolcificanti non nutritivi non sono in realtà zucchero, dovrebbero evitare questo problema.

Dolcificanti artificiali, cervello e microbioma

Tuttavia, ci sono prove crescenti nell’ultimo decennio che questi dolcificanti possono alterare i processi metabolici sani in altri modi, in particolare nell’intestino.

L’uso a lungo termine di questi dolcificanti è stato associato a un rischio più elevato di diabete di tipo 2 . Gli edulcoranti, come la saccarina, hanno dimostrato di cambiare il tipo e la funzione del microbioma intestinale , la comunità di microrganismi che vivono nell’intestino. L’aspartame riduce l’attività di un enzima intestinale che è normalmente protettivo contro il diabete di tipo 2. Inoltre, questa risposta può essere esacerbata dalla “discrepanza” tra il corpo percependo qualcosa come il gusto dolce e le calorie associate attese. Maggiore è la discrepanza tra la dolcezza e il contenuto calorico effettivo, maggiore è la disregolazione metabolica .

È stato anche dimostrato che gli edulcoranti cambiano l’attività cerebrale associata al consumo di cibi dolci. Un esame con la risonanza magnetica funzionale, che studia l’attività cerebrale misurando il flusso sanguigno, ha dimostrato che il sucralosio, rispetto allo zucchero normale, diminuisce l’attività nell’amigdala , una parte del cervello coinvolta nella percezione del gusto e nell’esperienza del mangiare.

Un altro studio ha rivelato che il consumo di soda a lungo termine e una dieta più elevata sono collegati a una minore attività nella “testa caudata” del cervello, una regione che media il percorso di ricompensa ed è necessaria per generare una sensazione di soddisfazione. I ricercatori hanno ipotizzato che questa ridotta attività potrebbe indurre un bevitore di bibite dietetiche a compensare la mancanza di piacere che ora derivano dal cibo aumentando il consumo di tutti i cibi, non solo della soda.

Insieme, questi studi cellulari e sul cervello potrebbero spiegare perché le persone che consumano dolcificanti hanno ancora un rischio maggiore di obesità rispetto agli individui che non consumano questi prodotti.

Mentre il dibattito sui pro e contro di questi zuccheri sostituisce la rabbia, dobbiamo prendere questi studi comportamentali con grano salis (o zucchero), perché molti bevitori di bevande gassate dietetiche – o qualsiasi persona attenta alla salute che consuma dolcificanti a zero calorie – già ha i fattori di rischio per obesità, diabete, ipertensione o malattie cardiache. Coloro che sono già in sovrappeso o obesi possono rivolgersi a bevande ipocaloriche, facendo sembrare che le bibite dietetiche stiano causando il loro aumento di peso.

Questo stesso gruppo può anche avere meno probabilità di moderare il loro consumo. Ad esempio, quelle persone potrebbero pensare che avere una dieta con soda più volte alla settimana sia molto più sano di bere una soda con zucchero.

Questi risultati indicano che i consumatori e gli operatori sanitari devono tutti verificare le nostre ipotesi sui benefici per la salute di questi prodotti. Gli edulcoranti sono ovunque, dalle bevande al condimento per l’insalata, dai biscotti allo yogurt, e dobbiamo riconoscere che non ci sono garanzie che queste sostanze chimiche non aumenteranno l’onere delle malattie metaboliche in futuro.

Come medico di medicina interna specializzata in prevenzione generale e salute pubblica, vorrei poter dire ai miei pazienti quali sono i veri rischi e benefici se bevono soda dietetica anziché acqua.

I legislatori che considerano le tasse sulla soda per incoraggiare migliori abitudini alimentari dovrebbero forse pensare a includere alimenti con edulcoranti non nutritivi. Naturalmente, c’è un argomento da sostenere per essere realistici e perseguire il minore dei due mali. Ma anche se le conseguenze negative dei sostituti dello zucchero non influenzano la nostra politica fiscale – per ora – almeno la comunità medica dovrebbe essere onesta con il pubblico su ciò che potrebbe perdere o guadagnare, consumando questi alimenti.

Autrice

Eunice Zhang

Medico clinico, Università della California, Los Angeles

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