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C’è più di un modo per invecchiare. Come lo stai facendo?

La maggior parte di noi pensa di sapere che aspetto ha l’invecchiamento. Si annuncia con la pelle rugosa e i capelli grigi e radi. Offusca la vista, rende scricchiolanti le articolazioni e, se non contrastate rigorosamente, provoca l’abbassamento delle cose.

Ma gli scienziati stanno catalogando segni molto più sottili dell’invecchiamento biologico, evidente molto prima che i capelli si perdano e la pelle inizi a incresparsi.

È una storia raccontata non solo negli organi del corpo ma nei suoi geni, cellule e proteine, persino nei batteri che ci colonizzano. Innanzitutto, uno o due processi molecolari cadono fuori dal colpo. Questi guasti inviano funzioni più ampie al kilter. A volte tutto in una volta, a volte gradualmente, i nostri organi soffrono e intere reti – il sistema immunitario, per esempio – iniziano a vacillare.

Comprendere come tutto ciò accada potrebbe permetterci di vivere più a lungo un giorno. Ma un obiettivo più vicino potrebbe produrre un guadagno ancora più grande: definire cos’è l’invecchiamento e esattamente come progredisce potrebbe consentirci di rimanere in salute per più tempo della nostra vita.

Due nuovi lavori di ricerca avvicinano un po’ di più l’obiettivo della “salute” umana. Entrambi identificano biomarcatori che aiutano a definire ciò che significa, a livello microscopico, invecchiare. Entrambi si concentrano sui meccanismi inclini a rompersi con l’età – in altre parole, obiettivi per terapie che potrebbero interrompere o ritardare il processo di invecchiamento.

Ed entrambi offrono alcune indicazioni per misurare l’efficacia degli elisir che promettono di essere (ma raramente lo sono) fontane della giovinezza.

In uno dei nuovi studi, i ricercatori della Stanford University hanno raccolto 18 milioni di punti dati raccolti da 106 persone che sono state monitorate per 2-4 anni. Lo scopo era di rilevare schemi comuni a tutti con l’età e schemi che variano da persona a persona.

Emerge da quello studio, pubblicato la scorsa settimana sulla rivista Nature Medicine, l’idea che gli individui invecchiano lungo almeno quattro “percorsi” biologici. Mentre una persona può essere più incline a declinare nella funzione dei suoi reni, un’altra può sperimentare la degradazione più correlata all’età nel fegato, nel sistema immunitario o nella funzione metabolica, i risultati suggeriscono.

Molti di noi probabilmente invecchiano lungo alcuni o da tutti questi fronti, se non di più, ha detto il genetista della Stanford Michael Snyder, che ha guidato la ricerca. Ma classificare le persone in base al loro “stile di invecchiamento” personale o alle aree di maggiore vulnerabilità, può aiutarle a identificare e prevenire le più probabili depredazioni dell’invecchiamento, ha detto.

Nel secondo studio, gli scienziati del Buck Institute for Research on Aging hanno profilato il noto universo di tessuti e cellule in grado di rivelare l’età biologica del corpo umano. Facendo uso dei dati raccolti nell’ambito di uno studio che ha tracciato 3.200 volontari nel corso della loro vita adulta dal 1958.

Quell’atlante dei biomarcatori dell’invecchiamento accelererà gli sforzi per trovare e sviluppare farmaci che potrebbero rallentare l’invecchiamento biologico, ha dichiarato Judith Campisi, biochimico dell’Università della California del Sud, che ha guidato il lavoro pubblicato la scorsa settimana sulla rivista PLOS Biology. Un giorno, ha aggiunto, potrebbe consentire ai medici di dare ai loro pazienti “una chiara lettura di quanto bene, o male, i loro vari tessuti e organi stiano invecchiando”.

Dopo secoli di olio di serpente e ciarlatani di ogni ordine e grado, la lotta contro l’invecchiamento è diventata reale negli ultimi anni. Gli scienziati hanno affinato le cellule “senescenti”, che smettono di dividersi sotto stress, come un fattore chiave di condizioni come cancro, malattie cardiache, diabete, artrite e demenza. Poiché queste malattie sono più comuni quando invecchiamo, esse e le loro cause alla radice sono diventate centrali nella comprensione degli scienziati sull’invecchiamento.

I ricercatori sospettano sempre più che quando si interrompe lo sviluppo di una malattia dell’invecchiamento, si può aiutare a proteggere dalle altre – un principio chiamato “teoria unitaria dei processi fondamentali di invecchiamento”. Se, ad esempio, le cellule senescenti e l’infiammazione da esse scatenate potessero essere messe sotto controllo, forse molte malattie legate all’età – insorgenza, lo stesso invecchiamento malsano – potrebbero essere evitate e l’esperienza dell’invecchiamento potrebbe divenire molto meno infelice.

Questa è l’idea alla base della ricerca dei “senolitici”: farmaci o terapie che potrebbero rimuovere o interrompere l’azione delle cellule senescenti. Se tali farmaci anti-invecchiamento saranno sviluppati e utilizzati in modo sicuro, i ricercatori dovranno riconoscere le molte forme che assumono le cellule senescenti e misurare ciò che accade quando diversi membri di quel gruppo vengono rimossi o soppressi.

Nello studio della Stanford University, i ricercatori hanno sequenziato i geni; analizzato campioni di sangue, urine e saliva; e sondato i microbi nell’intestino e nel naso di 43 persone. Il team ha trovato 608 molecole che potevano essere valutate e utilizzate per identificare probabili fattori che contribuiscono ai problemi legati all’età.

Il team di Stanford ha inventato quattro “ageotipi” basati su questi biomarcatori e su come si sono spostati nel tempo. Mentre è probabile che l’elenco si espanda con ulteriori ricerche, gli autori suggeriscono che le persone tendono ad invecchiare maggiormente lungo una delle quattro distinte vie biologiche: metabolica, immunitaria, epatica e nefrosica (o renale).

Una persona il cui ageotipo dominante è metabolico potrebbe vedere la sua HbA1C, una misura dei livelli di zucchero nel sangue, aumentare con l’età, potenzialmente portando al diabete di tipo 2. Una persona con un ageotipo immunitario, d’altra parte, potrebbe sperimentare un aumento dell’infiammazione in tutto il corpo, rendendola più vulnerabile a un infarto e ad alcuni tumori.

Il lavoro è altamente preliminare. Il dottor Zoltan Arany, che studia i processi di invecchiamento presso la Perelman School of Medicine dell’Università della Pennsylvania, ha affermato, mentre sondava una vasta gamma di misure e cercava cambiamenti nel tempo, determinando se in realtà causano l’invecchiamento o sono innocenti astanti del processo ” tutto questo richiederà molto lavoro ancora”.

Anche dopo che gli scienziati hanno stabilito le radici comuni delle malattie legate all’età – un compito tutt’altro che completo – c’è ancora un duro lavoro da svolgere, ha affermato il Dr. James L. Kirkland, che studia l’invecchiamento presso la Mayo Clinic. Se studi come i due pubblicati la scorsa settimana aiuteranno gli esseri umani a invecchiare meglio, dovranno spiegare perché invecchiamo in modo così diverso e prevedere quale delle molte strade prenderà ciascuno di noi.

“Al momento, stiamo misurando tutto”, ha detto Kirkpatrick. “Ma lo sforzo sarà restringere, per ottenere un punteggio composito di biomarcatori, che è predittivo di un futuro declino della salute”.

Snyder ha detto di aver condiviso quell’obiettivo sul lungo termine.

“Posso immaginare un mondo in cui ognuno potrà misurare il proprio ageotipo, in modo che al primo segno di accelerazione, tu possa intervenire”, ha detto. Per alcuni, potrebbe essere l’assunzione di una statina per abbassare il colesterolo e per altri, può significare allenarsi di più.

“Questo può darti un calcio in culo” per affrontare quelle vulnerabilità, ha detto.

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