Terapie

Perché il modo in cui misuriamo la carenza di ferro nei bambini deve cambiare

Pubblicità

Una carenza di ferro per la normale funzione corporea è il disturbo nutrizionale più comune al mondo . La carenza di ferro è la principale causa di anemia ed è associata a scarso sviluppo del cervello e compromissione a lungo termine delle prestazioni comportamentali e cognitive nei bambini.

Sintomi comuni di carenza di ferro includono pallore della pelle, occhi e fragilità delle unghie, debolezza, difficoltà respiratorie, vertigini, mal di testa, perdita di capelli, pelle secca o ruvida e voglie di articoli non alimentari come ghiaccio, carta, sporco o argilla .

Pubblicità

La carenza di ferro viene comunemente diagnosticata utilizzando esami del sangue di laboratorio che misurano principalmente i livelli di ferritina , una proteina che immagazzina ferro. In Africa, i test possono essere fuorvianti perché i livelli di ferritina aumentano nel corpo di una persona durante l’infiammazione o infezioni come la malaria. Ciò significa che una persona che è carente di ferro può apparire piena di ferro se ha un’infezione.

È quindi difficile stimare l’onere della carenza di ferro in contesti come l’Africa sub-sahariana in cui le infezioni sono comuni.

Ma stime accurate dell’onere della carenza di ferro sono importanti per progettare interventi di sanità pubblica che si occupano dei livelli nutrizionali del ferro. Dare integratori di ferro sulla base di dati scarsi può portare a prendere di mira i bambini sbagliati. Ciò potrebbe includere i bambini che dovrebbero assumere integratori ma che non lo sono, e quelli che non ne hanno bisogno ricevono integratori con possibili effetti avversi.

Per aiutare a superare questo problema, abbiamo deciso di calcolare stime più affidabili del carico di carenza di ferro nei bambini africani.

Il nostro studio ha evidenziato che un enorme onere della carenza di ferro potrebbe non essere considerato, dati gli attuali strumenti utilizzati per misurarla. Ciò è importante per i governi per pianificare, monitorare e indirizzare correttamente interventi efficaci per affrontare la carenza di ferro nel continente.

Abbiamo analizzato i dati per 4.853 bambini di comunità in Kenya, Uganda, Sudafrica, Burkina Faso e Gambia. Abbiamo utilizzato la modellistica statistica per correggere gli effetti della malaria e dell’infiammazione sui biomarcatori del ferro. Abbiamo scoperto che oltre la metà (52%) dei bambini africani era carente di ferro.

Abbiamo anche scoperto che la saturazione della transferrina , un indicatore del ferro legato alla transferrina nel flusso sanguigno, può stimare più accuratamente il carico della carenza di ferro nei bambini africani. Questo perché la saturazione della transferrina era il biomarcatore di ferro meno influenzato dalle infezioni. Abbiamo scoperto che una saturazione della transferrina inferiore all’11% può indicare una carenza di ferro nei bambini africani. La saturazione della transferrina è facile da misurare nei test di laboratorio di routine.

Le implicazioni

Abbiamo scoperto che i livelli di ferritina possono essere elevati anche prima che i bambini vengano definiti infiammati. Abbiamo anche scoperto che l’infezione da malaria ha influenzato i livelli di ferritina indipendentemente dall’infiammazione.

Fonte: autore.

L’influenza dell’infezione da malaria sui livelli di ferritina non è spiegata nella definizione di carenza di ferro dell’organizzazione mondiale della sanità . Inoltre, la sua definizione di carenza di ferro spiega l’effetto dell’infiammazione applicando un limite arbitrariamente più alto dei livelli di ferritina nei soggetti con infiammazione.

Utilizzando la definizione dell’Organizzazione mondiale della sanità, la prevalenza complessiva della carenza di ferro era del 34%. Ma questo è un sottovalutazione dell’onere della carenza di ferro (52%) che abbiamo riscontrato.

In alcune comunità, dove la prevalenza delle infezioni era elevata, oltre un quarto dei bambini era classificato erroneamente come a ferro pieno mentre era carente di ferro.

Ciò ha enormi implicazioni per il lancio di programmi nutrizionali sul ferro. L’Organizzazione Mondiale della Sanità utilizza la prevalenza di anemia come indice di carenza di ferro o necessità in una popolazione. L’organizzazione raccomanda che la supplementazione giornaliera di ferro sia fornita a tutti i bambini se la prevalenza di anemia è superiore al 40%. Nei luoghi in cui la malaria è prevalente, l’integrazione di ferro deve essere fornita in combinazione con efficaci controlli della malaria e misure terapeutiche poiché somministrare ferro può aumentare il rischio di infezione da malaria.

Nelle nostre popolazioni di studio , la prevalenza di anemia era superiore al 40%. Pertanto, in base alle raccomandazioni dell’Organizzazione mondiale della sanità , tutti i bambini riceverebbero un’integrazione di ferro, sebbene abbiamo riscontrato che circa la metà dei bambini era carente di ferro. La metà dei bambini avrebbe inutilmente preso integratori di ferro. Ciò suggerisce che la prevalenza di anemia è un indicatore debole del fabbisogno di ferro.

Dare integratori di ferro ai bambini che non sono carenti di ferro può predisporli alle infezioni, inclusa la malaria. Un ampio studio a Pemba, in Tanzania, ha dimostrato che i bambini con ferro integrato hanno maggiori probabilità di morire o essere ricoverati in ospedale. In quello studio , l’integrazione di ferro ha aumentato del 16% il rischio di eventi correlati alla malaria. Tuttavia, nei bambini con carenza di ferro, l’integrazione di ferro non era dannosa.

Come gestire la carenza di ferro

Esistono molteplici cause di carenza di ferro nei bambini. Questi possono includere diete a basso contenuto di ferro, ridotto assorbimento di ferro, eccessiva perdita di ferro a causa di lesioni, aumento del fabbisogno di ferro per la crescita o fattori genetici.

Il ferro negli alimenti come carne, pesce e pollame viene facilmente assorbito mentre il ferro presente negli alimenti vegetali, come verdure, cereali, fagioli e lenticchie, viene scarsamente assorbito. Mangiare frutti ricchi di vitamina C migliora l’assorbimento del ferro. I cereali e il tè contengono sostanze che inibiscono l’assorbimento del ferro.

La necessità di ferro varia. Ad esempio, il fabbisogno di ferro aumenta durante il primo anno di crescita di un bambino. Ciò significa che i bambini svezzati dovrebbero essere integrati con cibi ricchi di ferro.

Nell’Africa sub-sahariana sono comuni infezioni croniche come la malaria, l’HIV e la tubercolosi . Queste malattie possono essere alla base della carenza di ferro. Questo perché possono causare un blocco dell’assorbimento di ferro nella dieta. Pertanto, anche gli integratori di ferro potrebbero non essere assorbiti efficacemente in presenza di infezioni. La fortificazione degli alimenti è stata anche associata a disturbi intestinali poiché il ferro non assorbito favorisce la crescita di batteri cattivi.

Ciò dimostra che la gestione della carenza di ferro è complessa ed è necessario un approccio integrato. Il nostro studio suggerisce che un migliore controllo della malaria e di altre infezioni migliorerebbe anche la valutazione dello stato del ferro nei bambini africani.

Un migliore controllo delle infezioni può anche migliorare l’assorbimento del ferro, sebbene le ricerche future dovrebbero quantificare i benefici di tale approccio nell’affrontare la carenza di ferro.

Autore

John Muthii Muriuki
PhD Fellow, Open University (UK), Kenya Medical Research Institute

Categorie:Terapie

Con tag:,