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L’esperienza del trauma infantile rende più veloce l’età del corpo e del cervello: studio

I bambini che subiscono traumi da abusi o violenze nella prima infanzia mostrano segni biologici di invecchiamento più rapidamente dei bambini che non li hanno mai sperimentato avversità, secondo una ricerca pubblicata dall’American Psychological Association. Lo studio ha esaminato tre diversi segni dell’invecchiamento biologico – pubertà precoce, invecchiamento cellulare e cambiamenti nella struttura del cervello – e ha scoperto che l’esposizione al trauma era associata a tutti e tre.

“L’esposizione alle avversità durante l’infanzia è un potente fattore predittivo degli esiti di salute più avanti nella vita – non solo esiti di salute mentale come depressione e ansia, ma anche esiti di salute fisica come malattie cardiovascolari, diabete e cancro”, ha affermato Katie McLaughlin, Ph.D., professore associato di psicologia presso l’Università di Harvard e autore senior dello studio pubblicato sulla rivista Psychological Bulletin . “Il nostro studio suggerisce che sperimentare la violenza può far invecchiare il corpo più rapidamente a livello biologico, il che può aiutare a spiegare questa connessione”.

Ricerche precedenti hanno trovato prove contrastanti sul fatto che le avversità infantili siano sempre legate all’invecchiamento accelerato. Tuttavia, quegli studi hanno esaminato molti diversi tipi di avversità – abuso, abbandono, povertà e altro ancora – e diverse misure di invecchiamento biologico. Per districare i risultati, McLaughlin e i suoi colleghi hanno deciso di esaminare separatamente due categorie di avversità: le avversità legate alle minacce, come l’abuso e la violenza, e le avversità legate alla privazione, come l’abbandono fisico o emotivo o la povertà.

I ricercatori hanno eseguito una meta-analisi di quasi 80 studi, con oltre 116.000 partecipanti totali. Hanno scoperto che i bambini che hanno subito un trauma legato alla minaccia come violenza o abuso avevano maggiori probabilità di entrare presto nella pubertà e hanno anche mostrato segni di invecchiamento accelerato a livello cellulare, inclusi i telomeri accorciati, i cappucci protettivi alle estremità dei nostri filamenti di DNA che consumiamo con l’età. Tuttavia, i bambini che hanno sperimentato povertà o abbandono non hanno mostrato nessuno di quei segni di invecchiamento precoce.

In una seconda analisi, McLaughlin e i suoi colleghi hanno sistematicamente rivisto 25 studi con oltre 3.253 partecipanti che hanno esaminato come le avversità nella prima infanzia influenzano lo sviluppo del cervello. Hanno scoperto che le avversità erano associate a uno spessore corticale ridotto, un segno dell’invecchiamento perché la corteccia si assottiglia con l’avanzare dell’età. Tuttavia, diversi tipi di avversità sono stati associati al diradamento corticale in diverse parti del cervello. Il trauma e la violenza erano associati al diradamento della corteccia prefrontale ventromediale , che è coinvolta nell’elaborazione sociale ed emotiva, mentre la privazione era più spesso associata al diradamento nella rete fronto-parietale, predefinita e visiva, che sono coinvolti nell’elaborazione sensoriale e cognitiva.

Questi tipi di invecchiamento accelerato potrebbero originariamente discendere da utili adattamenti evolutivi, secondo McLaughlin. In un ambiente violento e pieno di minacce, ad esempio, raggiungere la pubertà in anticipo potrebbe rendere le persone più propense a riprodursi prima di morire. E uno sviluppo più rapido delle regioni cerebrali che svolgono un ruolo nel trattamento delle emozioni potrebbe aiutare i bambini a identificare e rispondere alle minacce, mantenendole più sicure in ambienti pericolosi. Ma questi adattamenti una volta utili possono avere gravi conseguenze per la salute e la salute mentale in età adulta.

La nuova ricerca sottolinea la necessità di interventi precoci per evitare tali conseguenze. Tutti gli studi hanno esaminato l’invecchiamento accelerato nei bambini e negli adolescenti di età inferiore ai 18 anni. “Il fatto che vediamo prove così consistenti per un invecchiamento più rapido in così giovane età suggerisce che i meccanismi biologici che contribuiscono alle disparità di salute si attivano molto presto vita. Ciò significa che gli sforzi per prevenire queste disparità di salute devono iniziare anche durante l’infanzia “, ha detto McLaughlin.

Esistono numerosi trattamenti basati sull’evidenza che possono migliorare la salute mentale nei bambini che hanno subito un trauma, ha affermato McLaughlin. “Un prossimo passo fondamentale è determinare se questi interventi psicosociali potrebbero anche essere in grado di rallentare questo schema di invecchiamento biologico accelerato. Se ciò è possibile, potremmo essere in grado di prevenire molte delle conseguenze a lungo termine sulla salute delle avversità nella prima infanzia, ” lei dice.