Terapie

Verso la cura: La scoperta di biomarcatori di immunoterapia potrebbe avvantaggiare migliaia di persone con diabete di tipo 1

Gli scienziati dell’UCL hanno scoperto nuovi biomarcatori, che potrebbero identificare quelle persone con diabete di tipo 1 che trarrebbero beneficio dal farmaco immunoterapico Abatacept, una scoperta la quale potrebbe eventualmente aiutare migliaia di persone a gestire la malattia in modo più efficace.

Il diabete di tipo 1 è una malattia autoimmune, questo significa che è causata dal sistema immunitario che attacca i tessuti sani del corpo. Le persone con questa condizione non sono in grado di produrre l’insulina ormonale; essenziale per controllare e utilizzare il glucosio come energia.

Abatacept è un farmaco immunosoppressore che domina la risposta immunitaria aberrante nelle persone con malattie autoimmuni e l’identificazione di un biomarcatore consentirà ai medici di somministrare il farmaco a coloro che risponderebbero positivamente.

Il gruppo di ricerca, guidato dalla professoressa Lucy Walker (UCL Institute of Immunity & Transplantation), si è basato sulla loro scoperta nel 2014, che ha rivelato come alcune cellule immunitarie , note come “cellule T helper follicolari” (Tfh), possono causare il diabete di tipo 1 da innescando la distruzione delle cellule produttrici di insulina nel pancreas.

In questo ultimo studio, pubblicato su Nature Immunology, i ricercatori dell’UCL in collaborazione con scienziati del King’s College di Londra e di AstraZeneca, volevano scoprire perché alcune persone con diabete di tipo 1 rispondessero bene ad Abatacept, mentre altre no.

Spiegando il focus dello studio, il professor Walker ha dichiarato: “Abatacept è già ampiamente usato per trattare altre condizioni autoimmuni, tra cui l’artrite reumatoide.

“I primi test nelle persone con diabete di tipo 1 hanno riscontrato che il farmaco non è adatto all’uso di routine perché la risposta è molto variabile: alcune persone ne traggono molto beneficio, mentre altre no.” Essere in grado di dire in anticipo chi è probabile che risponderà potrebbe riaccendere l’interesse per questa terapia per i diabetici “.

Per lo studio, sono stati studiati campioni di sangue di persone con diabete di tipo 1, che avevano preso parte a una sperimentazione clinica di Abatacept. Il team ha scoperto che il numero di cellule Tfh è stato ridotto dal trattamento con Abatacept e che il fenotipo delle cellule (caratteristiche biochimiche è stato modificato.

L’apprendimento automatico è stato quindi utilizzato per confrontare i campioni di sangue di persone che hanno mostrato una buona risposta ad Abatacept con quelle che hanno mostrato una scarsa risposta.

Con sorpresa del team, l’ algoritmo di apprendimento automatico è stato in grado di rilevare differenze nel profilo delle cellule Tfh, anche prima del trattamento, che potevano essere utilizzate come biomarcatori per stabilire se qualcuno avrebbe probabilmente risposto ad Abatacept.

Il professor Walker ha dichiarato: “Il nostro nuovo lavoro suggerisce che analizzando queste cellule T e osservando i marcatori che esprimono, possiamo fare previsioni su come le persone risponderanno ad Abatacept.

“Il prossimo passo sarà testarlo in più persone ed esplorare se funziona per altre terapie e altre malattie autoimmuni .” Sono state ora sviluppate nuove versioni migliorate di Abatacept e sarà particolarmente interessante vedere se l’approccio del biomarker è applicabile a questi.”

Nel Regno Unito, ci sono circa 400.000 persone con diabete di tipo 1, tra cui 29.000 bambini. Poiché quelli con questa condizione non possono produrre insulina, il glucosio si accumula nel flusso sanguigno e nel tempo può causare gravi danni ai reni, al cuore e agli occhi.

Nel 1999, il professor Walker ha identificato i segnali che controllavano il comportamento delle “cellule T helper follicolari”, e in seguito ha scoperto che queste cellule appaiono in numero elevato in quelle persone con diabete di tipo 1.

Ha aggiunto: “Il progetto ha richiesto anni e fatto molto affidamento sulla collaborazione tra ricercatori, clinici, bioinformatici e partner del settore”.

Il team di ricerca del professor Walker fa parte dell’Istituto di Immunità e trapianti dell’UCL, con sede presso il Royal Free Hospital di Londra. Il progetto ha ricevuto finanziamenti da Diabetes UK, AstraZeneca, dal Medical Research Council e dal Rosetrees Trust.