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3 vincono il premio Nobel per la medicina per aver scoperto il virus dell’epatite C.

I premi Nobel 2020 in Fisiologia o Medicina vengono annunciati durante una conferenza stampa presso il Karolinska Institute di Stoccolma, Svezia, lunedì 5 ottobre 2020. Il premio è stato assegnato congiuntamente a Harvey J. Alter, lasciato sullo schermo, Michael Houghton, centro e Charles M. Rice per la scoperta del virus dell’epatite C. (Claudio Bresciani / TT via AP)

Gli americani Harvey J. Alter e Charles M. Rice e lo scienziato britannico Michael Houghton hanno ricevuto lunedì il premio Nobel per la medicina o la fisiologia per la scoperta del virus dell’epatite C, una delle principali fonti di malattie del fegato che colpisce milioni di persone in tutto il mondo.

Annunciando il premio a Stoccolma, il Comitato per il Nobel ha osservato che il lavoro del trio ha contribuito a spiegare una delle principali fonti di epatite trasmessa dal sangue che non poteva essere spiegata dai virus dell’epatite A e B. Il loro lavoro, risalente agli anni ’70 e ’80, ha contribuito a salvare milioni di vite, ha affermato il comitato.

“Grazie alla loro scoperta, sono ora disponibili esami del sangue altamente sensibili per il virus e questi hanno essenzialmente eliminato l’epatite post-trasfusione in molte parti del mondo, migliorando notevolmente la salute globale”, ha detto il comitato.

“La loro scoperta ha anche permesso il rapido sviluppo di farmaci antivirali diretti contro l’epatite C”, ha aggiunto. “Per la prima volta nella storia, la malattia può ora essere curata, aumentando la speranza di sradicare il virus dell’epatite C dalla popolazione mondiale”.

L’Organizzazione Mondiale della Sanità stima che ci siano oltre 70 milioni di casi di epatite in tutto il mondo e 400.000 decessi ogni anno. La malattia è cronica e una delle principali cause di infiammazione del fegato e cancro.

Il premio per la medicina ha rivestito un significato particolare quest’anno a causa della pandemia di coronavirus, che ha evidenziato l’importanza che la ricerca medica ha per le società e le economie di tutto il mondo.

Il membro del Comitato Nobel Patrick Ernfors ha tracciato un parallelo tra il premio di quest’anno e l’attuale corsa di milioni di scienziati in tutto il mondo per combattere la pandemia di coronavirus.

Thomas Perlmann, Segretario dell’Assemblea Nobel, annuncia i premi Nobel 2020 in Fisiologia o Medicina durante una conferenza stampa presso il Karolinska Institute di Stoccolma, Svezia, lunedì 5 ottobre 2020. Il premio è stato assegnato congiuntamente a Harvey J. Alter, sullo schermo, Michael Houghton, al centro, e Charles M. Rice per la scoperta del virus dell’epatite C. (Claudio Bresciani / TT via AP)

Thomas Perlmann, Segretario dell’Assemblea Nobel, annuncia i premi Nobel 2020 in Fisiologia o Medicina durante una conferenza stampa presso il Karolinska Institute di Stoccolma, Svezia, lunedì 5 ottobre 2020. Il premio è stato assegnato congiuntamente a Harvey J. Alter, sullo schermo, Michael Houghton, al centro, e Charles M. Rice per la scoperta del virus dell’epatite C. (Claudio Bresciani / TT via AP)
“La prima cosa che devi fare è identificare il virus che causa”, ha detto ai giornalisti. “E una volta fatto, questo è di per sé il punto di partenza per lo sviluppo di farmaci per curare la malattia e anche per sviluppare vaccini contro il disturbo”.

“Quindi la vera scoperta, la scoperta virale stessa è un momento critico”, ha detto Enfors.

Alter è nato nel 1935 a New York e ha svolto i suoi studi premiati presso il National Institutes of Health degli Stati Uniti a Bethesda, dove rimane attivo, ha detto il comitato.

La Rice è nata nel 1952 a Sacramento, in California. Ha lavorato sull’epatite alla Washington University di St. Louis e ora lavora alla Rockefeller University di New York.

Michael Houghton è nato in Gran Bretagna nel 1950 nel Regno Unito e ha svolto i suoi studi presso la Chiron Corporation in California prima di trasferirsi all’Università di Alberta in Canada.

Thomas Perlmann, il segretario generale del Comitato per il Nobel, ha detto di essere riuscito a raggiungere due dei vincitori, Alter e Rice.

“Ho dovuto chiamare un paio di volte prima che rispondessero”, ha detto. “Sembravano molto sorpresi e molto, molto felici”.

Il prestigioso premio Nobel arriva con una medaglia d’oro e un premio in denaro di 10 milioni di corone svedesi (oltre $ 1.118.000), grazie a un lascito lasciato 124 anni fa dall’ideatore del premio, l’inventore svedese Alfred Nobel.

Il Comitato per il Nobel riconosce spesso la scienza di base che ha gettato le basi per applicazioni pratiche di uso comune oggi.

Il premio per la Medicina di lunedì è il primo di sei premi che saranno annunciati fino al 12 ottobre. Gli altri premi riguardano lavori eccezionali nei campi della fisica, della chimica, della letteratura, della pace e dell’economia.

L’annuncio della Fondazione Nobel:

L’Assemblea del Nobel al Karolinska Institutet ha deciso oggi di conferire il Premio Nobel 2020 per la Fisiologia o la Medicina congiuntamente a Harvey J. Alter, Michael Houghton e Charles M. Rice per la scoperta del virus dell’epatite C.

SOMMARIO

Il Premio Nobel di quest’anno viene assegnato a tre scienziati che hanno dato un contributo decisivo alla lotta contro l’epatite trasmessa dal sangue, un grave problema di salute globale che causa cirrosi e cancro al fegato nelle persone di tutto il mondo.

Harvey J. Alter, Michael Houghton e Charles M. Rice hanno fatto scoperte seminali che hanno portato all’identificazione di un nuovo virus, il virus dell’epatite C. Prima del loro lavoro, la scoperta dei virus dell’epatite A e B era stata un passo avanti fondamentale, ma la maggior parte dei casi di epatite trasmessa per via ematica era rimasta inspiegabile. La scoperta del virus dell’epatite C ha rivelato la causa dei restanti casi di epatite cronica e ha reso possibili esami del sangue e nuovi farmaci che hanno salvato milioni di vite.

Epatite: una minaccia globale per la salute umana

L’infiammazione del fegato, o epatite, una combinazione delle parole greche per fegato e infiammazione, è principalmente causata da infezioni virali, sebbene anche l’abuso di alcol, le tossine ambientali e le malattie autoimmuni siano cause importanti. Negli anni ’40 divenne chiaro che esistono due tipi principali di epatite infettiva. La prima, chiamata epatite A, viene trasmessa da acqua o cibo inquinati e generalmente ha un impatto limitato a lungo termine sul paziente. Il secondo tipo si trasmette attraverso il sangue e i fluidi corporei e rappresenta una minaccia molto più seria poiché può portare a una condizione cronica, con lo sviluppo di cirrosi e cancro al fegato. Questa forma di epatite è insidiosa, poiché individui altrimenti sani possono essere infettati silenziosamente per molti anni prima che insorgano gravi complicazioni.

Un agente infettivo sconosciuto

La chiave per un intervento efficace contro le malattie infettive è identificare l’agente eziologico. Negli anni ’60, Baruch Blumberg stabilì che una forma di epatite trasmessa dal sangue era causata da un virus che divenne noto come virus dell’epatite B e la scoperta portò allo sviluppo di test diagnostici e di un vaccino efficace. Blumberg è stato insignito del Premio Nobel per la Fisiologia o la Medicina nel 1976 per questa scoperta.

A quel tempo, Harvey J. Alter del National Institutes of Health degli Stati Uniti stava studiando la presenza di epatite in pazienti che avevano ricevuto trasfusioni di sangue. Sebbene gli esami del sangue per il virus dell’epatite B appena scoperto abbiano ridotto il numero di casi di epatite correlata alle trasfusioni, Alter e colleghi hanno dimostrato in modo preoccupante che rimaneva un gran numero di casi. In questo periodo furono sviluppati anche test per l’infezione da virus dell’epatite A e divenne chiaro che l’epatite A non era la causa di questi casi inspiegabili.

Era una grande fonte di preoccupazione che un numero significativo di coloro che ricevevano trasfusioni di sangue sviluppasse un’epatite cronica a causa di un agente infettivo sconosciuto. Alter ei suoi colleghi hanno dimostrato che il sangue di questi pazienti con epatite potrebbe trasmettere la malattia agli scimpanzé, l’unico ospite suscettibile oltre agli umani. Studi successivi hanno anche dimostrato che l’agente infettivo sconosciuto aveva le caratteristiche di un virus. Le metodiche indagini di Alter avevano così definito una nuova, distinta forma di epatite virale cronica. La misteriosa malattia divenne nota come epatite “non-A, non-B”.

Identificazione del virus dell’epatite C.

L’identificazione del nuovo virus era ora una priorità assoluta. Sono state utilizzate tutte le tecniche tradizionali per la caccia al virus ma, nonostante ciò, il virus è sfuggito all’isolamento per oltre un decennio. Michael Houghton, che lavora per l’azienda farmaceutica Chiron, ha intrapreso l’arduo lavoro necessario per isolare la sequenza genetica del virus. Houghton e i suoi colleghi hanno creato una raccolta di frammenti di DNA da acidi nucleici trovati nel sangue di uno scimpanzé infetto. La maggior parte di questi frammenti proveniva dal genoma dello scimpanzé stesso, ma i ricercatori hanno previsto che alcuni sarebbero derivati ??dal virus sconosciuto. Partendo dal presupposto che gli anticorpi contro il virus fossero presenti nel sangue prelevato dai pazienti con epatite, i ricercatori hanno utilizzato i sieri dei pazienti per identificare i frammenti di DNA virale clonati che codificano per le proteine ??virali. A seguito di una ricerca completa, è stato trovato un clone positivo. Ulteriori lavori hanno dimostrato che questo clone era derivato da un nuovo virus RNA appartenente alla famiglia dei Flavivirus ed era chiamato virus dell’epatite C. La presenza di anticorpi nei pazienti con epatite cronica ha fortemente implicato questo virus come agente mancante.

La scoperta del virus dell’epatite C è stata decisiva; ma mancava un tassello essenziale del puzzle: il virus da solo poteva causare l’epatite? Per rispondere a questa domanda gli scienziati hanno dovuto indagare se il virus clonato fosse in grado di replicarsi e causare malattie. Charles M. Rice, ricercatore presso la Washington University di St. Louis, insieme ad altri gruppi che lavorano con virus a RNA, ha notato una regione precedentemente non caratterizzata alla fine del genoma del virus dell’epatite C che sospettavano potesse essere importante per la replicazione del virus. La Rice ha anche osservato variazioni genetiche in campioni di virus isolati e ha ipotizzato che alcuni di essi potrebbero ostacolare la replicazione del virus. Attraverso l’ingegneria genetica, la Rice ha generato una variante dell’RNA del virus dell’epatite C che includeva la regione del genoma virale appena definita ed era priva delle variazioni genetiche inattivanti. Quando questo RNA è stato iniettato nel fegato degli scimpanzé, il virus è stato rilevato nel sangue e sono stati osservati cambiamenti patologici simili a quelli osservati negli esseri umani con la malattia cronica. Questa è stata la prova finale che il virus dell’epatite C da solo potrebbe causare i casi inspiegabili di epatite mediata dalle trasfusioni.

Significato di questa scoperta premiata con il Premio Nobel

La scoperta del virus dell’epatite C da parte dei premi Nobel è una pietra miliare nella battaglia in corso contro le malattie virali. Grazie alla loro scoperta, sono ora disponibili esami del sangue altamente sensibili per il virus che hanno sostanzialmente eliminato l’epatite post-trasfusionale in molte parti del mondo, migliorando notevolmente la salute globale. La loro scoperta ha anche consentito il rapido sviluppo di farmaci antivirali diretti contro l’epatite C. Per la prima volta nella storia, la malattia può ora essere curata, facendo sperare nell’eradicazione del virus dell’epatite C dalla popolazione mondiale. Per raggiungere questo obiettivo, saranno necessari sforzi internazionali per facilitare gli esami del sangue e rendere disponibili farmaci antivirali in tutto il mondo.

In questa foto del 17 aprile 2015, un impiegato della biblioteca nazionale mostra una medaglia d’oro del Premio Nobel a Bogotà, in Colombia. I Nobel, con i nuovi vincitori annunciati a partire da lunedì 5 ottobre 2020, si concentrano spesso su una scienza di base metodica e non annunciata. (Foto AP / Fernando Vergara, File)

Pubblicazioni chiave:

Alter HJ, Holland PV, Purcell RH, Lander JJ, Feinstone SM, Morrow AG, Schmidt PJ. Epatite post-trasfusione dopo l’esclusione di donatori commerciali e di donatori positivi all’antigene dell’epatite B. Ann Intern Med. 1972; 77: 691-699.

Feinstone SM, Kapikian AZ, Purcell RH, Alter HJ, Holland PV. Epatite associata a trasfusione non dovuta a epatite virale di tipo A o B. N Engl J Med. 1975; 292: 767-770.

Alter HJ, Holland PV, Morrow AG, Purcell RH, Feinstone SM, Moritsugu Y. Analisi clinica e sierologica dell’epatite associata a trasfusione. Lancetta. 1975; 2: 838-841.

Alter HJ, Purcell RH, Holland PV, Popper H. Agente trasmissibile nell’epatite non A e non B. Lancetta. 1978; 1: 459-463.

Choo QL, Kuo G, Weiner AJ, Overby LR, Bradley DW, Houghton M. Isolamento di un clone di cDNA derivato da un genoma di epatite virale non-A, non-B trasmessa dal sangue. Scienza. 1989; 244: 359-362.

Kuo G., Choo QL, Alter HJ, Gitnick GL, Redeker AG, Purcell RH, Miyamura T, Dienstag JL, Alter CE, Stevens CE, Tegtmeier GE, Bonino F, Colombo M, Lee WS, Kuo C., Berger K, Shuster JR, Overby LR, Bradley DW, Houghton M. Un test per la circolazione degli anticorpi contro un importante virus eziologico dell’epatite umana non-A, non-B. Scienza. 1989; 244: 362-364.

Kolykhalov AA, Agapov EV, Blight KJ, Mihalik K, Feinstone SM, Rice CM. Trasmissione dell’epatite C mediante inoculazione intraepatica con RNA trascritto. Scienza. 1997; 277: 570-574.

Recenti vincitori del Premio Nobel per la Medicina

Ecco un elenco dei vincitori del Premio Nobel per la Medicina negli ultimi 10 anni dopo l’annuncio del premio 2020 lunedì:

2020: gli americani Harvey Alter e Charles Rice, insieme al britannico Michael Houghton, per la scoperta del virus dell’epatite C, portando allo sviluppo di esami del sangue sensibili e farmaci antivirali.

2019: William Kaelin e Gregg Semenza degli Stati Uniti e il britannico Peter Ratcliffe per aver stabilito le basi della nostra comprensione di come le cellule reagiscono e si adattano a diversi livelli di ossigeno.

2018: gli immunologi James Allison degli Stati Uniti e Tasuku Honjo del Giappone, per aver scoperto come rilasciare i freni del sistema immunitario per consentirgli di attaccare le cellule tumorali in modo più efficiente.

2017: i genetisti statunitensi Jeffrey Hall, Michael Rosbash e Michael Young per le loro scoperte sull’orologio biologico interno che governa i cicli veglia-sonno della maggior parte degli esseri viventi.

2016: Yoshinori Ohsumi (Giappone) per il suo lavoro sull’autofagia, un processo mediante il quale le cellule “si mangiano da sole”, che se interrotte può causare il morbo di Parkinson e il diabete.

2015: William Campbell (cittadino statunitense nato in Irlanda) e Satoshi Omura (Giappone), Tu Youyou (Cina) per aver sbloccato i trattamenti per la malaria e gli ascaridi.

2014: John O’Keefe (Gran Bretagna, Stati Uniti), Edvard I. Moser e May-Britt Moser (Norvegia) per aver scoperto come il cervello naviga con un “GPS interno”.

2013: Thomas C. Suedhof (cittadino statunitense nato in Germania), James E. Rothman e Randy W. Schekman (USA) per il lavoro su come la cellula organizza il suo sistema di trasporto.

2012: Shinya Yamanaka (Giappone) e John B. Gurdon (Gran Bretagna) per le scoperte che mostrano come le cellule adulte possono essere trasformate di nuovo in cellule staminali.

2011: Bruce Beutler (USA), Jules Hoffmann (cittadino francese nato in Lussemburgo) e Ralph Steinman (Canada) per il lavoro sul sistema immunitario del corpo.

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