Telemedicina

Assistenza sanitaria dopo COVID-19: l’ascesa della telemedicina

Alla fine di dicembre, la dottoressa Ada Stewart ha chiesto al suo staff di controllare un paziente che aveva perso un appuntamento.

Presto ha saputo che il paziente non aveva mezzi di trasporto per i 45 minuti di auto, quindi Stewart si è offerto di condurre l’appuntamento per telefono.

“Ha ottenuto ancora così tanto. Sono stato in grado di vedere come stava il loro diabete, come si stavano preparando per le festività natalizie, come si sentivano davvero mentalmente”, ha detto Stewart, un medico di famiglia presso Eau Claire Cooperative Health Centers in Columbia, SC e presidente dell’American Academy of Family Physicians.

Questo è solo un esempio di come i medici utilizzano la telemedicina, fissando appuntamenti per telefono o videochiamata, per controllare i propri pazienti.

La telemedicina non è nuova, ma la pandemia COVID-19 ha davvero messo la tecnologia in primo piano e al centro, con le cliniche che chiudono per determinati servizi dopo che i governi statali e locali hanno emesso ordini di soggiorno per aiutare a prevenire la diffusione del virus.

E anche quando c’erano gli studi dei medici aperti, alcuni pazienti hanno evitato gli appuntamenti di persona a causa delle paure COVID-19.

Oltre a dare un impulso alla telemedicina, la pandemia ha anche favorito l’ascesa di servizi medici innovativi, dall’ottenere prescrizioni per posta ai test antivirus e alle vaccinazioni in farmacia.

Molti di questi approcci innovativi all’assistenza sanitaria rischiano di persistere a lungo dopo la recessione della pandemia, dicono gli esperti.

“Abbiamo visto i vantaggi offerti dalla telemedicina”, ha detto Stewart. “Le persone hanno potuto accedere all’assistenza sanitaria. Siamo stati in grado di raggiungere i nostri pazienti che avevano paura di entrare in ufficio per essere visti. Ha davvero offerto l’opportunità di prendersi cura dei nostri pazienti e farlo in modo sicuro modo.”

La telemedicina ha anche dato ai medici la possibilità di mantenere le loro pratiche, che altrimenti avrebbero potuto essere chiuse mentre i pazienti rimanevano a casa.

“Abbiamo dovuto ruotare”, ha spiegato Stewart. “Abbiamo sempre parlato di telemedicina e di incorporarla nelle nostre pratiche”, ma il 2020 ha portato la tecnologia in primo piano.

L’American Academy of Family Physicians distingue tra telemedicina e telemedicina. La telemedicina, afferma l’accademia, utilizza la tecnologia per fornire assistenza a distanza, mentre la telemedicina è la tecnologia ei servizi per fornire tale assistenza a distanza.

Prima della pandemia, la telemedicina stava già crescendo negli Stati Uniti, soprattutto nei servizi di salute mentale . Ma ha ancora raggiunto solo una piccola minoranza di pazienti, circa il 4% della popolazione, secondo Lori Uscher-Pines, ricercatrice di politiche senior presso la RAND Corporation, che lavora per influenzare la politica attraverso la ricerca e l’analisi.

Le restrizioni sulla fornitura di telemedicina hanno rappresentato un ostacolo importante alla crescita. Ad esempio, molti fornitori di assicurazioni rimborserebbero solo le visite di telemedicina in circostanze specifiche.

Tuttavia, “all’inizio dell’emergenza sanitaria pubblica, i pagatori su tutta la linea hanno davvero allentato le restrizioni sulla telemedicina, in modo che i pazienti potessero essere serviti a casa e questo sosterrebbe le distanze sociali e aiuterebbe i pazienti a continuare a ricevere le cure di cui hanno bisogno”, Uscher- Pines ha detto. “Di conseguenza, abbiamo visto l’ uso della telemedicina davvero alle stelle”.

Migliorare, non sostituire, l’assistenza di persona

Uno studio recentemente pubblicato su JAMA Network Open ha valutato come i servizi sanitari siano cambiati a marzo e aprile 2020, durante la prima parte della pandemia negli Stati Uniti, tra 6,8 milioni di persone coperte da assicurazioni commerciali.

Lo studio ha rilevato che l’uso di servizi medici di persona è diminuito del 23% a marzo e del 52% ad aprile e che i servizi di telemedicina sono aumentati di oltre il 1000% a marzo e di oltre il 4000% ad aprile.

Ciò non significa che la telemedicina abbia completamente sostituito l’assistenza di persona: l’aumento della telemedicina ha compensato solo circa il 40% del calo delle visite in ufficio.

Prima della pandemia, Deidre Keeves e il suo team della UCLA Health di Los Angeles avevano cercato di convincere i medici ad aumentare l’uso delle visite video con modesto successo, con una media di circa 100 visite al giorno per diversi mesi. Ma da marzo a maggio 2020 sono aumentate da 3.000 a 4.000 visite al giorno, ha detto Keeves.

Più recentemente, i medici della UCLA Health effettuavano circa 2.700 visite di telemedicina al giorno. Keeves ha detto che si aspetta che quel ritmo continui a fare la media di quel numero, anche una volta che la pandemia sarà sotto controllo.

Vede la telemedicina come un vantaggio per i pazienti, che risparmiano tempo e viaggi, così come per i medici, che possono raggiungere una popolazione geograficamente più ampia.

“Pensiamo che la telemedicina sia qui per restare. I nostri pazienti se lo aspettano. I nostri medici ne sono molto soddisfatti, ed è un’ottima strada per l’assistenza”, ha detto Keeves, che è direttore delle applicazioni sanitarie connesse presso l’UCLA Health. “Ci aspettiamo che circa il 20% del nostro volume continuerà a essere trasmesso tramite la telemedicina”.

Le visite di persona continuano ad essere necessarie ogni volta che una persona ha bisogno di una procedura, come una biopsia, un test di laboratorio o un’iniezione di vaccino, ha detto Keeves. La telemedicina funziona per le visite di controllo, le istruzioni sui farmaci e per parlare con un medico di salute mentale.

L’UCLA Health si trova nel sud della California, un’attuale area di crisi per COVID-19. Keeves ha detto che il personale sta anche monitorando alcuni pazienti affetti da coronavirus a casa con l’uso della pulsossimetria (che misura i livelli di ossigeno nel sangue) e controlli regolari con i medici.

“Noi della UCLA Health non riteniamo che le visite video siano un sostituto dell’assistenza di persona”, ha sottolineato Keeves. “Non stiamo usando la tecnologia per sostituire il rapporto medico-paziente. Stiamo usando la tecnologia per integrare e supportare quel rapporto”.

Valvola di sicurezza diretta al consumatore

Anche la cosiddetta telemedicina “diretta al consumatore” stava crescendo anche prima della pandemia, ha aggiunto Uscher-Pines. Ciò comporta la pianificazione di una visita con un medico che lavora per un fornitore di servizi solo online. Di solito è usato quando qualcuno ha una malattia acuta minore, nouna condizione grave.

Uscher-Pines è stato l’autore di uno studio apparso di recente sul Journal of Medical Internet Research . Ilstudio si è concentrato sulle esperienze di uno di questi fornitori di telemedicina, chiamato Doctor On Demand, un fornitore nazionale di servizi di telemedicina.

I ricercatori hanno confrontato i dati da febbraio a giugno nel 2019 e da febbraio a giugno 2020. Hanno scoperto che il volume totale delle visite è aumentato da marzo al 7 aprile 2020, del 59% sopra la linea di base, prima di scendere al 15% sopra la linea di base per tutta la settimana di giugno 2, 2020. La crescita non è stata tipicamente alimentata dalle preoccupazioni COVID-19, ma piuttosto dalle visite per problemi di salute comportamentale e malattie croniche.

In questo modo, “i servizi di telemedicina possono svolgere un ruolo di” valvola di sicurezza “per i pazienti che hanno difficoltà ad accedere alle cure durante un’emergenza sanitaria”, ha concluso lo studio.

Anche le farmacie colmano le lacune

Altre innovazioni che si sono espanse durante la pandemia vanno dai test COVID-19 drive-through alle vaccinazioni in farmacia per i bambini più piccoli.

Ad agosto, il Dipartimento della salute e dei servizi umani (HHS) degli Stati Uniti ha autorizzato farmacisti autorizzati dallo stato a vaccinare i bambini dai 3 anni in su. Ciò ha fatto seguito a un rapporto dei Centri statunitensi per il controllo e la prevenzione delle malattie, pubblicato a maggio 2020, che ha riscontrato un “calo preoccupante” nelle vaccinazioni di routine per i bambini.

“Quello che mi piace della farmacia è che ci siamo davvero impegnati per essere un punto di accesso essenziale per le persone quando molte altre cose avrebbero potuto essere chiuse”, ha affermato Sandra Leal, presidente eletta dell’American Pharmacists Association e vicepresidente esecutivo di SinfoniaRx, che collabora con i piani sanitari per eseguire revisioni complete dei farmaci con i pazienti tramite la telemedicina.

Un altro cambiamento notato da Leal è che i farmacisti possono ora condurre test COVID-19 all’interno delle loro comunità. Ad aprile, HHS ha permesso ai farmacisti autorizzati di testare i pazienti per COVID-19.

Mentre la pandemia ha costretto la chiusura degli uffici, il team di SinfoniaRx ha lavorato con i pazienti non solo per garantire che non avessero domande sui farmaci, ma anche per parlare di COVID-19.

“Stiamo scoprendo che così tante persone hanno così tante domande su COVID e sulla pandemia, sui vaccini e su quando saranno a loro disposizione”, ha detto Leal. “Stiamo davvero cercando di affrontare queste preoccupazioni”.

L’ordinazione di ricette per posta è un servizio che esiste da molto tempo, ha detto Leal. A maggio, il Wall Street Journal ha riferito che le prescrizioni per corrispondenza erano aumentate del 21% rispetto all’anno precedente durante l’ultima settimana di marzo. Tuttavia, Leal ha detto che i pazienti sono preoccupati per i ritardi postali, che possono essere un grosso problema per le persone con determinate condizioni, come le persone con diabete di tipo 1 che hanno bisogno di insulina.

Il futuro dipende dalla politica

La pandemia COVID-19 ha evidenziato le disuguaglianze sanitarie e il passaggio a una più ampia accettazione della telemedicina è un’opportunità per migliorare l’assistenza sanitaria negli Stati Uniti, ha affermato Stewart. Vorrebbe che la telemedicina continuasse, insieme all’infrastruttura tecnologica per garantire che l’assistenza sanitaria sia equa.

Uscher-Pines ha affermato che potrebbe essere difficile tornare allo status quo pre-pandemico, con il suo focus sulle visite in ufficio, perché i fornitori ei pazienti ora hanno familiarità e apprezzano la comodità della telemedicina.

“Penso che ciò che alla fine accade con la telemedicina dipenda davvero da come si evolve l’ambiente politico”, ha detto. “C’è molta azione in corso sia a livello statale che federale in questo momento sulla politica della telemedicina , e molta strategia su cosa dovrebbe rimanere permanente e cosa dovrebbe tornare indietro”.

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