Batticuore

Indipendentemente dal colesterolo, le varianti geniche aumentano il rischio di malattie cardiache, diabete e ipertensione

Il colesterolo alto è la causa più comunemente conosciuta di aterosclerosi, un indurimento delle arterie che aumenta il rischio di infarto e ictus. Ma ora, gli scienziati della Washington University School of Medicine di St. Louis hanno identificato un gene che probabilmente gioca un ruolo causale nella malattia coronarica indipendentemente dai livelli di colesterolo. Il gene probabilmente ha anche un ruolo nelle malattie cardiovascolari correlate, tra cui l’ipertensione e il diabete.

Lo studio appare il 24 marzo sulla rivista Science Translational Medicine .

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Studiando i topi e i dati genetici delle persone, i ricercatori hanno scoperto che il gene, chiamato SVEP1, produce una proteina che guida lo sviluppo della placca nelle arterie. Nei topi, gli animali a cui mancava una copia di SVEP1 avevano meno placca nelle arterie rispetto ai topi con entrambe le copie. I ricercatori hanno anche ridotto selettivamente la proteina nelle pareti arteriose dei topi, riducendo ulteriormente il rischio di aterosclerosi.

Un nuovo studio della Washington University School of Medicine di St. Louis ha identificato un gene – chiamato SVEP1 – che produce una proteina la quale influenza il rischio di malattia coronarica indipendentemente dal colesterolo. SVEP1 induce la proliferazione delle cellule muscolari lisce vascolari nello sviluppo dell’aterosclerosi. Viene mostrata una sezione colorata della placca aterosclerotica proveniente dall’aorta di un topo, la più grande arteria del corpo. Le cellule muscolari lisce vascolari sono rosse; le cellule proliferanti sono ciano; i nuclei di qualsiasi cellula sono blu. Crediti: Washington University School of Medicine di St. Louis

Valutando i dati genetici umani, i ricercatori hanno scoperto che la variazione genetica che influenza i livelli di questa proteina nel corpo era correlata al rischio di sviluppare la placca nelle arterie. Alti livelli geneticamente determinati della proteina significano un rischio maggiore di sviluppo della placca e viceversa. Allo stesso modo, hanno trovato livelli più elevati della proteina correlati con un rischio più elevato di diabete e letture della pressione sanguigna più elevate.

“Le malattie cardiovascolari rimangono la causa di morte più comune in tutto il mondo”, ha detto il cardiologo Nathan O. Stitziel, MD, Ph.D., professore associato di medicina e genetica. “Uno dei principali obiettivi del trattamento delle malattie cardiovascolari è stato opportunamente focalizzato sull’abbassamento dei livelli di colesterolo . Ma devono esserci cause di malattie cardiovascolari che non sono correlate al colesterolo – o ai lipidi – nel sangue. Possiamo ridurre il colesterolo a livelli molto bassi e alcune persone hanno ancora un rischio residuo di futuri eventi di malattia coronarica. Stiamo cercando di capire cos’altro sta succedendo, in modo da poter migliorare anche quello “.

Questo non è il primo gene non lipidico identificato che è stato implicato nelle malattie cardiovascolari. Ma l’aspetto eccitante di questa scoperta è che si presta meglio allo sviluppo di terapie future, secondo i ricercatori.

I ricercatori, inclusi i primi autori In-Hyuk Jung, Ph.D., uno scienziato del personale, e Jared S. Elenbaas, uno studente di dottorato nel laboratorio di Stitziel, hanno inoltre dimostrato che questa proteina è una molecola strutturale complessa ed è prodotta da sistemi vascolari cellule muscolari lisce , che sono cellule nelle pareti dei vasi sanguigni che si contraggono e rilassano il sistema vascolare. È stato dimostrato che la proteina guida l’infiammazione delle placche nelle pareti delle arterie e rende le placche meno stabili. La placca instabile è particolarmente pericolosa perché può staccarsi, portando alla formazione di un coagulo di sangue, che può causare infarto o ictus.

“In modelli animali, abbiamo scoperto che la proteina ha indotto l’aterosclerosi e promosso la placca instabile”, ha detto Jung. “Abbiamo anche visto che aumenta il numero di cellule immunitarie infiammatorie nella placca e diminuisce il collagene, che svolge una funzione stabilizzante nelle placche”.

Secondo Stitziel, altri geni precedentemente identificati come in grado di aumentare il rischio di malattie cardiovascolari indipendentemente dal colesterolo sembrano avere ruoli diffusi nel corpo ed è quindi più probabile che abbiano effetti collaterali indesiderati di vasta portata se bloccati nel tentativo di prevenire malattie cardiovascolari . Sebbene SVEP1 sia necessaria per lo sviluppo precoce dell’embrione, l’eliminazione della proteina nei topi adulti non sembra essere dannosa, secondo i ricercatori.

“I dati genetici umani hanno mostrato una vasta gamma naturale di questa proteina nella popolazione generale, suggerendo che potremmo essere in grado di alterare i suoi livelli in modo sicuro e potenzialmente diminuire la malattia coronarica”, ha detto Elenbaas.

Il lavoro in corso nel gruppo di Stitziel si concentra sulla ricerca di modi per bloccare la proteina o ridurne i livelli nel tentativo di identificare nuovi composti o possibili trattamenti per la malattia coronarica e, forse, l’ipertensione e il diabete.

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