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La ricerca rivela perché le teste rosse possono avere soglie di dolore diverse

Lo studio sui topi dai capelli rossi scopre i meccanismi coinvolti e suggerisce nuove strategie di trattamento per il dolore

BOSTON – Una nuova ricerca condotta da ricercatori del Massachusetts General Hospital (MGH) fornisce approfondimenti sul motivo per cui le persone con i capelli rossi mostrano una sensibilità alterata a determinati tipi di dolore. I risultati sono pubblicati su Science Advances .

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Nelle persone con i capelli rossi (come in numerose altre specie di animali con il pelo rosso), le cellule della pelle che producono pigmenti, chiamate melanociti, contengono una forma variante del recettore della melanocortina 1. Questo recettore si trova sulla superficie cellulare e, se viene attivato dagli ormoni circolanti chiamati melanocortine, fa sì che il melanocita passi dalla generazione del pigmento di melanina giallo / rosso alla produzione di pigmento melanico marrone / nero. Un precedente lavoro di David E. Fisher, MD, PhD, direttore del Programma Melanoma del Mass General Cancer Center e direttore del Cutaneous Biology Research Center di MGH, ha dimostrato che l’incapacità delle persone dai capelli rossi di abbronzare o scurire il pigmento della pelle è riconducibile a inattiva varianti di questo recettore.

Per indagare i meccanismi alla base delle diverse soglie del dolore negli individui dai capelli rossi, Fisher ei suoi colleghi hanno studiato un ceppo di topi dai capelli rossi che (come negli esseri umani) contiene una variante che manca della funzione del recettore della melanocortina 1 e mostra anche soglie del dolore più elevate.

Il team ha scoperto che la perdita della funzione del recettore della melanocortina 1 nei topi dai capelli rossi ha indotto i melanociti degli animali a secernere livelli inferiori di una molecola chiamata POMC (proopiomelanocortina) che viene successivamente tagliata in diversi ormoni, incluso uno che sensibilizza al dolore e uno che blocca dolore. La presenza di questi ormoni mantiene un equilibrio tra i recettori oppioidi che inibiscono il dolore e i recettori della melanocortina 4 che migliorano la percezione del dolore.

Nei topi dai capelli rossi (e quindi, forse, negli esseri umani), avere entrambi gli ormoni a bassi livelli apparentemente si annullerebbe a vicenda. Tuttavia, il corpo produce anche ulteriori fattori non correlati ai melanociti che attivano i recettori oppioidi coinvolti nel blocco del dolore. Pertanto, l’effetto netto dei livelli più bassi degli ormoni correlati ai melanociti è rappresentato da più segnali oppioidi, che innalzano la soglia del dolore.

“Questi risultati descrivono la base meccanicistica dietro le prove precedenti che suggeriscono soglie di dolore diverse in diversi background di pigmentazione”, afferma Fisher. “La comprensione di questo meccanismo fornisce la convalida di questa prova precedente e un prezioso riconoscimento per il personale medico quando si prende cura di pazienti la cui sensibilità al dolore può variare”.

Fisher aggiunge che i risultati suggeriscono nuovi modi per manipolare i processi naturali del corpo che controllano la percezione del dolore, ad esempio progettando nuovi farmaci che inibiscono i recettori della melanocortina 4 coinvolti nella percezione del dolore.

“Il nostro lavoro in corso si concentra sul chiarire come ulteriori segnali derivati ??dalla pelle regolino il dolore e la segnalazione degli oppioidi”, aggiunge l’autore co-responsabile Lajos V. Kemény, MD, PhD, ricercatore in Dermatologia presso MGH. “La comprensione di questi percorsi in profondità può portare all’identificazione di nuove strategie di modulazione del dolore”.

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