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Comprensione del prurito: nuove intuizioni all’intersezione tra sistema nervoso e sistema immunitario

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Attraverso una serie di esperimenti preclinici, i collaboratori hanno individuato un attore molecolare chiave che potrebbe rappresentare un nuovo target terapeutico per il prurito cronico intrattabile

L’eczema, o dermatite atopica (AD), è talvolta chiamato “il prurito che eruzioni cutanee”. Spesso, il prurito inizia prima che compaia l’eruzione cutanea e, in molti casi, il prurito della condizione della pelle non scompare mai. Circa 9,6 milioni di bambini e 16,5 milioni di adulti negli Stati Uniti hanno l’AD, che può avere un grave effetto sulla qualità della vita dei pazienti. Sebbene si sia appreso molto sulla sensazione di disagio che innesca il desiderio di grattarsi, rimangono molti misteri sul prurito cronico, rendendolo una sfida da trattare. Un articolo di autori del Brigham and Women’s Hospital e della Harvard Medical School pubblicato in The Proceedings of the National Academy of Sciences, offre nuovi indizi sui meccanismi alla base del prurito. I risultati suggeriscono un attore molecolare chiave noto come recettore 2 della cisteina leucotriene (CysLT2R) che potrebbe essere un nuovo bersaglio per il prurito cronico intrattabile.

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“Nella dermatite atopica, il prurito può essere orribile e può aggravare la malattia”, ha detto l’autore co-corrispondente K. Frank Austen, MD, medico senior della Divisione di Allergia e Immunologia Clinica presso il Brigham. Austen è anche professore emerito di malattie respiratorie e infiammatorie presso la Harvard Medical School di AstraZeneca. “Abbiamo iniziato a collaborare per due ragioni: una è l’interesse per la scienza – ho vagato nello studio di quella che ora è la via della cisteina leucotriene decenni fa, e da allora l’ho perseguita. La seconda ragione è il prurito: la comprensione la sua causa e le connessioni con i neuroni “.

Austen e il suo laboratorio, che si concentra sui componenti molecolari che contribuiscono all’infiammazione allergica, hanno collaborato con Isaac Chiu, PhD, assistente professore di immunologia presso la Harvard Medical School. Il team comprendeva anche ricercatori del Center for Immunology & Inflammatory Diseases del Massachusetts General Hospital e dell’Università del Texas a Dallas.

“In qualità di neuroimmunologo, sono interessato a come il sistema nervoso e il sistema immunitario interagiscono tra loro”, ha detto Chiu, co-corrispondente autore dello studio. “Il prurito deriva da un sottoinsieme di neuroni e il prurito acuto può essere una risposta protettiva per aiutarci a rimuovere qualcosa che irrita la pelle. Tuttavia, il prurito cronico non è protettivo e può essere patologico. Il meccanismo sottostante che attiva i neuroni e causa prurito cronico è non ben compreso ed è necessario un nuovo trattamento “.

Chiu, Austen e colleghi si sono proposti di chiarire i meccanismi molecolari che possono innescare il prurito cronico. Per fare ciò, hanno cercato l’attività genica nei neuroni dei gangli della radice dorsale (DRG) legati al prurito nei topi. Hanno trovato un livello sorprendente di CysLT2R, che è stato espresso in modo univoco e altamente espresso in questi neuroni specifici. Hanno anche trovato l’espressione di questo recettore nei neuroni DRG umani. Ciò ha portato i ricercatori a concentrare la loro analisi sul ruolo del recettore nella segnalazione del prurito. Ulteriori studi hanno dimostrato che l’attivazione di questo recettore induceva prurito in un modello murino di AD, ma non in altri modelli murini. I topi privi di CysLT2R hanno mostrato una diminuzione del prurito. Collettivamente, i loro risultati hanno indicato il ruolo chiave del recettore nel causare prurito e potenzialmente contribuire all’AD.

L’autrice principale Tiphaine Voisin, PhD, ha condotto molti degli esperimenti preclinici su modelli murini di AD durante il suo periodo nel laboratorio Chiu dell’HMS.

“Gli ultimi dieci anni circa di ricerca nel campo del prurito cronico hanno dimostrato l’importanza e la complessità delle interazioni tra il sistema immunitario e il sistema nervoso”, ha detto Voisin. “È stato molto eccitante esplorare il contributo dei leucotrieni della cisteina in questi dialoghi incrociati neuroimmuni che portano al prurito, anche in un modello murino di AD”.

I leucotrieni sono una classe di molecole lipidiche che hanno origine dai globuli bianchi, come i mastociti, che sono coinvolti in allergie e infiammazioni. Oggi, l’inibitore dei leucotrieni montelukast, che prende di mira CysLT1R, è usato per trattare l’asma ma non fornisce sollievo dal prurito. Al momento non esistono inibitori di CysLT2R approvati clinicamente e, sebbene i ricercatori abbiano visto prove dei recettori negli esseri umani, fino a quando un inibitore non sarà sviluppato e sperimentato sugli esseri umani, rimarrà una questione aperta se il nuovo target possa portare a una terapia per pazienti.

Mentre Chiu e Austen sono ansiosi di vedere i loro risultati stimolare miglioramenti del trattamento, Austen, che ha perseguito i leucotrieni dagli anni ’70, nota anche l’importanza di fare nuove scoperte e connessioni inaspettate attraverso la ricerca.

“Credo che la scienza sia dal basso verso l’alto, non dall’alto verso il basso”, ha detto Austen. “La gioia della ricerca è farlo per il piacere di scoprire qualcosa che non sapevi. Il sistema immunitario è molto più complesso di quanto gli diamo credito. Comprendere il coinvolgimento dei nervi è un immenso passo avanti – è stato un pezzo mancante nello studio dell’infiammazione. A mio avviso, questo è immensamente importante per collegare le neuroscienze con quelli di noi impegnati nello studio dell’infiammazione “.

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