Donne e diabete

Un semplice trattamento durante la gravidanza può proteggere il bambino dai problemi di memoria in età avanzata

Cervelletto dell’atlante cerebrale di ratto postnatale CIVM. Credito: Neurolex

Un nuovo studio su ratti di laboratorio ha scoperto un legame diretto tra la scarsa ossigeno nell’utero e la funzione di memoria ridotta nella prole adulta. Rileva anche che gli integratori antiossidanti durante la gravidanza possono proteggere da questo.

Il basso livello di ossigeno nell’utero, noto come ipossia fetale cronica, è una delle complicanze più comuni nella gravidanza umana. Può essere diagnosticato quando un’ecografia di routine mostra che il bambino non sta crescendo correttamente ed è causato da una serie di condizioni tra cui pre-eclampsia, infezione della placenta, diabete gestazionale o obesità materna.

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I nuovi risultati mostrano che l’ipossia fetale cronica porta a una ridotta densità dei vasi sanguigni e a un numero ridotto di cellule nervose e delle loro connessioni in parti del cervello della prole. Quando la prole raggiunge l’età adulta, la sua capacità di formare ricordi duraturi è ridotta e vi sono prove di un invecchiamento cerebrale accelerato.

La vitamina C, un antiossidante, somministrato a ratte gravide con ipossia fetale cronica ha dimostrato di proteggere la futura salute del cervello della prole. I risultati sono stati pubblicati oggi sulla rivista FASEB Journal .

“È estremamente eccitante pensare che potremmo essere in grado di proteggere la salute del cervello di un nascituro con un semplice trattamento che può essere somministrato alla madre durante la gravidanza”, ha detto il professor Dino Giussani del Dipartimento di Fisiologia, Sviluppo e Neuroscienze dell’Università di Cambridge , che ha condotto lo studio.

I ricercatori hanno utilizzato la vitamina C perché è un antiossidante consolidato e utilizzato. Tuttavia, solo dosi elevate erano efficaci, il che potrebbe causare effetti collaterali negativi negli esseri umani. Studi di follow-up stanno ora cercando antiossidanti alternativi per il trattamento dell’ipossia fetale cronica negli esseri umani.

Per condurre la ricerca, un gruppo di topi gravidi è stato tenuto in aria ambiente con il 13% di ossigeno, provocando gravidanze ipossiche. Il resto è stato tenuto in aria normale (21% di ossigeno). A metà dei ratti di ciascun gruppo è stata somministrata vitamina C nella loro acqua potabile per tutta la gravidanza. Dopo la nascita, i piccoli di ratto sono stati allevati a quattro mesi, equivalenti alla prima età adulta negli esseri umani, e quindi hanno eseguito vari test per valutare la locomozione, l’ansia, l’apprendimento spaziale e la memoria.

Lo studio ha scoperto che i ratti nati da gravidanze ipossiche impiegavano più tempo per svolgere il compito di memoria e non ricordavano nemmeno le cose. I ratti nati da gravidanze ipossiche in cui alle madri era stata somministrata vitamina C durante la gravidanza hanno svolto il compito di memoria proprio come i figli di gravidanze normali.

Analizzando il cervello della prole di ratto, i ricercatori hanno scoperto che l’ippocampo, l’area associata alla formazione dei ricordi, era meno sviluppato nei ratti da gravidanze ipossiche.

In un’analisi più approfondita, gli scienziati hanno dimostrato che la gravidanza ipossica causa un’eccessiva produzione di specie reattive dell’ossigeno, chiamate ” radicali liberi “, nella placenta. In una gravidanza sana il corpo tiene sotto controllo il livello dei radicali liberi da parte di enzimi antiossidanti interni, ma i radicali liberi in eccesso sopraffanno queste difese naturali e danneggiano la placenta in un processo chiamato “stress ossidativo”. Ciò riduce il flusso sanguigno e l’apporto di ossigeno al bambino in via di sviluppo.

In questo studio, le placente delle gravidanze ipossiche hanno mostrato stress ossidativo, mentre quelle delle gravidanze ipossiche integrate con vitamina C sembravano in buona salute.

Presi insieme, questi risultati mostrano che un basso livello di ossigeno nell’utero durante la gravidanza causa stress ossidativo nella placenta, influenzando lo sviluppo cerebrale della prole e causando problemi di memoria in età avanzata.

“L’ipossia fetale cronica altera la fornitura di ossigeno nei periodi critici di sviluppo del sistema nervoso centrale del bambino. Ciò influisce sul numero di connessioni nervose e cellule prodotte nel cervello, che emerge nella vita adulta come problemi con la memoria e un precedente declino cognitivo”, ha detto La dottoressa Emily Camm del Dipartimento di Fisiologia, Sviluppo e Neuroscienze di Cambridge, prima autrice del rapporto, che ha recentemente assunto una nuova posizione presso The Ritchie Center in Australia.

L’interazione tra i nostri geni e lo stile di vita gioca un ruolo nel determinare il nostro rischio di malattia da adulti. Ci sono anche prove crescenti che l’ambiente sperimentato durante periodi sensibili di sviluppo fetale influenza direttamente la nostra salute a lungo termine, un processo noto come “programmazione evolutiva”.

I problemi di salute del cervello che possono iniziare nel grembo materno a causa di una gravidanza complicata vanno dal disturbo da deficit di attenzione e iperattività, ai cambiamenti cerebrali nella vita successiva che sono stati collegati al morbo di Alzheimer.

“In medicina oggi ci deve essere uno spostamento dell’attenzione dal trattamento della malattia, quando possiamo fare relativamente poco, alla prevenzione, quando possiamo fare molto di più. Questo studio mostra che possiamo usare la medicina preventiva anche prima della nascita per proteggere a lungo termine salute del cervello “, ha detto Giussani.

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