Equilibrio

Non c’è una vecchiaia traditrice

I ricercatori di uno scimpanzé hanno chiamato Duane mentre guarda l’alba in Uganda.
CREDITO: Florian Moellers

I ricercatori confrontano il ritmo di invecchiamento tra 39 popolazioni di esseri umani e primati

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DURHAM, NC – Diete speciali, programmi di esercizi, integratori e vitamine: ovunque guardiamo c’è qualcosa che dovrebbe aiutarci a vivere più a lungo. Forse funzionano: l’aspettativa di vita media umana è passata da un misero 40 anni a un enorme 70 qualcosa dal 1850. Questo significa che stiamo rallentando la morte?

Un nuovo studio che confronta i dati di nove popolazioni umane e 30 popolazioni di primati non umani dice che probabilmente non stiamo ingannando il mietitore. I ricercatori affermano che l’aumento dell’aspettativa di vita umana è più probabilmente il risultato statistico di una migliore sopravvivenza per bambini e giovani adulti, non rallentando l’orologio dell’invecchiamento.

“Le popolazioni invecchiano principalmente perché più individui attraversano quelle prime fasi della vita”, ha detto Susan Alberts, professore di biologia e antropologia evolutiva alla Duke University e autrice senior dell’articolo. “La vita in anticipo era così rischiosa per gli esseri umani, mentre ora preveniamo la maggior parte delle morti precoci”.

Il team di ricerca, composto da scienziati di 14 paesi diversi, ha analizzato i modelli di nascite e morti nelle 39 popolazioni, esaminando la relazione tra aspettativa di vita e uguaglianza della durata della vita.

L’uguaglianza della durata della vita ci dice quanto varia l’età della morte in una popolazione. Se tutti tendono a morire più o meno alla stessa età – per esempio, se quasi tutti possono aspettarsi di vivere a lungo e morire a 70 o 80 anni – l’uguaglianza della durata della vita è molto alta. Se la morte potesse accadere a qualsiasi età, ad esempio a causa di una malattia, l’uguaglianza della durata della vita è molto bassa.

Negli esseri umani, l’uguaglianza della durata della vita è strettamente correlata all’aspettativa di vita: anche le persone appartenenti a popolazioni che vivono più a lungo tendono a morire a un’età simile, mentre le popolazioni con aspettative di vita più brevi tendono a morire in un intervallo di età più ampio.

Per capire se questo modello è unicamente umano, i ricercatori si sono rivolti ai nostri cugini più stretti: i primati non umani. Quello che hanno scoperto è che la stretta relazione tra aspettativa di vita e uguaglianza della durata della vita è diffusa sia tra i primati che tra gli esseri umani. Ma perché?

Nella maggior parte dei mammiferi, il rischio di morte è alto in età molto giovane e relativamente basso in età adulta, per poi aumentare nuovamente dopo l’inizio dell’invecchiamento. La maggiore aspettativa di vita potrebbe essere dovuta a individui che invecchiano più lentamente e vivono più a lungo?

Le popolazioni di primati ci dicono che la risposta è probabilmente no. Le principali fonti di variazione dell’età media di morte nelle diverse popolazioni di primati sono state le morti di neonati, giovani e giovani adulti. In altre parole, l’aspettativa di vita e l’uguaglianza della durata della vita non sono guidate dalla velocità con cui gli individui si ammalano e invecchiano, ma da quanti bambini e giovani adulti muoiono per ragioni non legate alla vecchiaia.

Utilizzando modelli matematici, i ricercatori hanno anche scoperto che piccoli cambiamenti nel tasso di invecchiamento alterano drasticamente la relazione tra aspettativa di vita e uguaglianza della durata della vita. Cambiamenti nei parametri che rappresentano le morti precoci, invece, hanno portato a variazioni molto simili a quanto osservato.

“Quando cambiamo i parametri che rappresentano le morti precoci, possiamo spiegare quasi tutta la variazione tra le popolazioni, per tutte queste specie”, ha detto Alberts. “I cambiamenti nell’inizio dell’invecchiamento e il tasso di invecchiamento non spiegano questa variazione”.

Questi risultati supportano l’ipotesi del “tasso di invecchiamento invariante”.

“Il tasso di invecchiamento è relativamente fisso per una specie”, ha detto Alberts. “Ecco perché la relazione tra aspettativa di vita e uguaglianza della durata della vita è così stretta all’interno di ogni specie”.

I ricercatori sottolineano che c’è qualche variazione individuale all’interno delle specie nel tasso di invecchiamento e all’inizio della senescenza, ma che questa variazione è contenuta in un intervallo abbastanza ristretto, a differenza dei tassi di mortalità in età più giovane.

“Non possiamo rallentare la velocità con cui invecchieremo”, ha detto Alberts. “Quello che possiamo fare è impedire che quei bambini muoiano”.

Questo lavoro è stato sostenuto da una sovvenzione del National Institute on Aging (P01AG031719), con un supporto aggiuntivo fornito dal Max Planck Institute of Demographic Research e dal Population Research Institute della Duke University.

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CITAZIONE: “La lunga vita dei primati e l’ipotesi del “tasso di invecchiamento invariato”, F. Colchero, JM Aburto, EA Archie, C. Boesch, T. Breuer, FA Campos, A. Collins, DA Conde, M. Cords , C. Crockford, ME Thompson, LM Fedigan, C. Fichtel, M. Groenenberg, C. Hobaiter, PM Kappeler, RR Lawler, RJ Lewis, ZP Machanda, ML Manguette, MN Muller, C. Packer, RJ Parnell, S. Perry, AE Pusey, MM Robbins, RM Seyfarth, JB Silk, J. Staerk, TS Stoinski, EJ Stokes, KB Strier, SC Strum, J. Tung, F. Villavicencio, RM Wittig, RW Wrangham, K. Zuberbühler, JW Vaupel , SC Alberts. Nature Communication, 16 giugno 2021. DOI: 10.1038/s41467-021-23894-3

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