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I primi mesi dopo la nascita sono decisivi per lo sviluppo del sistema immunitario

Molte malattie causate da un sistema immunitario disregolato, come allergie, asma e autoimmunità, possono essere ricondotte a eventi nei primi mesi dopo la nascita. Ad oggi, i meccanismi alla base dello sviluppo del sistema immunitario non sono stati completamente compresi. Ora, i ricercatori del Karolinska Institutet mostrano una connessione tra il latte materno, i batteri intestinali benefici e lo sviluppo del sistema immunitario. Lo studio è pubblicato su Cell .

“Una possibile applicazione dei nostri risultati è un metodo preventivo per ridurre il rischio di allergie, asma e malattie autoimmuni più avanti nella vita, aiutando il sistema immunitario a stabilire i suoi meccanismi regolatori”, afferma l’ultimo autore dell’articolo Petter Brodin, pediatra e ricercatore presso il Dipartimento della salute delle donne e dei bambini, Karolinska Institutet. “Riteniamo inoltre che alcuni meccanismi identificati dallo studio possano eventualmente portare ad altri tipi di trattamento per tali malattie, non solo a una profilassi”.

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L’incidenza di malattie autoimmuni come l’asma, il diabete di tipo 1 e il morbo di Crohn è in aumento nei bambini e negli adolescenti in alcune parti del mondo. Queste malattie sono debilitanti, ma non così comuni nei paesi a basso reddito come in Europa e negli Stati Uniti.

È noto da tempo che il rischio di sviluppare queste malattie è in gran parte determinato da eventi precoci della vita; ad esempio, esiste una correlazione tra l’uso precoce di antibiotici e un rischio più elevato di asma. È anche noto che l’allattamento al seno protegge dalla maggior parte di questi disturbi.

Esiste un legame tra batteri specifici e protettivi sulla pelle, nelle vie aeree e nell’intestino e un minor rischio di malattie immunologiche. Tuttavia, c’è ancora molto da imparare su come questi batteri formano il sistema immunitario.

I ricercatori del Karolinska Institutet, Evolve Biosystems, Inc, dell’Università della California Davis, dell’Università del Nebraska, Lincoln e dell’Università del Nevada, Reno hanno studiato come il sistema immunitario neonatale si adatta e viene modellato dai numerosi batteri, virus, sostanze nutritive e altri fattori ambientali fattori a cui il bambino è esposto durante i primi mesi di vita.

Ricerche precedenti hanno dimostrato che i bifidobatteri sono comuni nei bambini allattati al seno in paesi con una bassa incidenza di malattie autoimmuni.

Il latte materno è ricco di HMO (oligosaccaridi del latte umano), che i bambini non sono in grado di metabolizzare da soli. La produzione di questi zuccheri complessi è invece associata al vantaggio evolutivo di nutrire specifici batteri intestinali che svolgono un ruolo importante nel loro sistema immunitario. I bifidobatteri sono una di queste classi batteriche.

“Abbiamo scoperto che i bambini la cui flora intestinale può abbattere gli HMO hanno meno infiammazioni nel sangue e nell’intestino”, afferma il professor Brodin. “Questo è probabilmente dovuto alla capacità unica dei bifidobatteri di abbattere gli HMO, di espandersi nei lattanti e di avere un effetto benefico sullo sviluppo del sistema immunitario nei primi anni di vita”.

I bambini che sono stati allattati al seno e hanno ricevuto ulteriori bifidobatteri avevano livelli intestinali più elevati delle molecole ILA e Galectin-1. L’ILA (acido indolo-3-lattico) è necessario per convertire le molecole di HMO in nutrimento; La galectina-1 è fondamentale per l’attivazione della risposta immunitaria alle minacce e agli attacchi.

Secondo i ricercatori, la Galectin-1 è un meccanismo critico e recentemente scoperto per preservare i batteri con proprietà benefiche e antinfiammatorie nella flora intestinale.

I risultati si basano su 208 bambini allattati al seno nati al Karolinska University Hospital tra il 2014 e il 2019. I ricercatori hanno anche utilizzato nuovi metodi per analizzare il sistema immunitario anche da piccoli campioni di sangue. Inoltre, una seconda coorte sviluppata dall’Università della California in cui i bambini sono stati allattati esclusivamente al seno e metà sono stati alimentati con integratori di B. infantis sono stati analizzati per l’infiammazione enterica.

Un limite dello studio è che i ricercatori non sono stati in grado di studiare il sistema immunitario direttamente nell’intestino e hanno dovuto ricorrere a campioni di sangue. Non tutti gli aspetti del sistema immunitario intestinale possono essere visti nel sangue, ma non è eticamente difendibile prelevare biopsie intestinali da neonati sani.

I ricercatori ora sperano di seguire i bambini partecipanti più a lungo per vedere quali sviluppano eczema atopico, asma e allergie.

“Stiamo pianificando un nuovo esperimento utilizzando la sostituzione batterica per vedere se possiamo aiutare tutti i bambini ad avere un inizio immunologico più sano nella vita”, afferma il professor Brodin. “Stiamo anche lavorando con altri ricercatori per confrontare lo sviluppo del sistema immunitario nei bambini svedesi con i bambini che crescono nelle zone rurali dell’Africa sub-sahariana, dove l’incidenza delle allergie è molto più bassa”.

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