Assistenza sociosanitaria

Più diabete per tutti: un’ondata di diabete in arrivo? Il legame con il COVID-19

I ricercatori stanno osservando un nuovo problema di salute a lungo termine nei pazienti ricoverati in ospedale con COVID-19: un aumento dell’iperglicemia di nuova insorgenza che dura mesi dopo l’infezione. Uno studio italiano ha rilevato che circa la metà dei pazienti ricoverati in ospedale per COVID-19 durante l’inizio della pandemia aveva nuovi casi di iperglicemia, ovvero alti livelli di zucchero nel sangue. Avevano anche risultati peggiori.

“Queste persone non erano diabetiche prima”, afferma l’autore principale Paolo Fiorina, MD, Ph.D., che è affiliato alla Divisione di Nefrologia del Boston Children’s Hospital. “ Ma durante il ricovero, è stato riscontrato che circa il 46 percento dei pazienti aveva una nuova iperglicemia”. Sebbene la maggior parte dei casi si sia risolta, circa il 35 percento dei nuovi pazienti iperglicemici è rimasto tale almeno sei mesi dopo l’infezione.

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L’iperglicemia persisteva oltre l’infezione

Lo studio ha valutato la salute di 551 persone ricoverate in ospedale in Italia da marzo a maggio 2020. Un periodo di follow-up includeva sei mesi dopo il ricovero ospedaliero.

Rispetto ai pazienti senza segni di anomalie glicemiche, i pazienti iperglicemici avevano anche problemi clinici peggiori:

  • ricoveri più lunghi
  • sintomi clinici peggiori
  • un maggior fabbisogno di ossigeno
  • una maggiore necessità di ventilazione
  • più bisogno di cure intensive

“Volevamo capire il meccanismo per cui questi pazienti andavano male rispetto a quelli che non avevano l’iperglicemia”, afferma Fiorina, che ha pubblicato un precedente documento che mostrava il peggioramento del controllo glucometabolico del COVID-19 nei diabetici. L’attuale studio è stato pubblicato su Nature Metabolism .

Anche gli ormoni sono fuori equilibrio

Per saperne di più, tutti i pazienti sono stati dotati di un sensore di glucosio al momento del ricovero. Nel corso del tempo, i ricercatori hanno rilevato molte anomalie nel controllo metabolico del glucosio nei pazienti iperglicemici.

Hanno anche scoperto che i pazienti iperglicemici avevano livelli ormonali anormali. “Abbiamo scoperto che erano gravemente iperinsulinemici; producevano troppa insulina”, afferma Fiorina. Avevano anche livelli anormali di proinsulina, un precursore dell’insulina, e marcatori di funzione delle cellule beta delle isole alterate. Le cellule beta delle isole producono e secernono insulina.

“Fondamentalmente, il profilo ormonale suggerisce che la funzione pancreatica endocrina è anormale in quei pazienti con COVID-19 e persiste a lungo dopo il recupero”, afferma.

Infiammazione da eccesso di citochine

I pazienti iperglicemici presentavano anche gravi anomalie nella quantità di citochine infiammatorie, tra cui IL-6 e altre.

“Pensavamo che bloccare IL-6, e potenzialmente anche altre citochine, sarebbe stato un vantaggio per la funzione delle cellule beta”, aggiunge Fiorina, la cui teoria si è dimostrata vera. I pazienti trattati con terapia anti-IL-6 (tocilizumab), hanno avuto un miglioramento del controllo glicemico maggiore rispetto a quelli che non hanno ricevuto il farmaco.

Un’ondata in arrivo di pazienti diabetici?

Mentre le anomalie glucometaboliche sono diminuite nel tempo in alcuni pazienti, in particolare dopo l’infezione da COVID-19, altri sono rimasti. Molti pazienti avevano livelli di glucosio post-prandiale (dopo aver mangiato) più elevati e ormoni pancreatici anormali nel periodo post-COVID-19.

“Questo studio è uno dei primi a dimostrare che il COVID-19 ha un effetto diretto sul pancreas”, afferma Fiorina. “Indica che il pancreas è un altro bersaglio del virus che colpisce non solo la fase acuta durante il ricovero, ma potenzialmente anche la salute a lungo termine di questi pazienti”.

Lo studio sottolinea l’importanza di valutare la funzione pancreatica nei pazienti ricoverati in ospedale per COVID-19, durante il ricovero e nel lungo termine. “Questo va oltre il test della glicemia a digiuno perché abbiamo osservato anomalie metaboliche del glucosio durante il giorno che non erano sempre presenti in un normale test a digiuno”, afferma Fiorina.

In termini di trattamento, rimangono domande su come prendersi cura dei pazienti con anomalie glicemiche legate al COVID-19 . I pazienti dovrebbero essere trattati solo con un farmaco antidiabetico come un sensibilizzatore all’insulina o dovrebbero essere usati farmaci antinfiammatori come tocilizumab e altri farmaci?

“Se continui a prendere di mira e a bloccare l’insulina, ma hai un’infiammazione forte e cronica , può portare a danni cronici”, afferma Fiorina, che suggerisce che sono necessari studi più ampi per testare il trattamento antidiabetico e antinfiammatorio. “Se si considera quanti pazienti sono stati ricoverati in ospedale con COVID-19 e continuano ad essere in tutto il mondo, potremmo assistere a un enorme aumento della popolazione diabetica”.


Maggiori informazioni: Laura Montefusco et al, Interruzione acuta ea lungo termine del controllo glicometabolico dopo l’infezione da SARS-CoV-2, Nature Metabolism (2021). DOI: 10.1038/s42255-021-00407-6

Sebastiano Bruno Solerte et al, Il trattamento con Sitagliptin al momento del ricovero era associato a una ridotta mortalità nei pazienti con diabete di tipo 2 e COVID-19: uno studio multicentrico, caso-controllo, retrospettivo, osservazionale, Diabetes Care  (2020). DOI: 10.2337/dc20-1521