Equilibrio

La motivazione dipende da come il cervello elabora la fatica

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Come decidiamo se un’attività che richiede lavoro “vale la pena” o meno? I ricercatori dell’Università di Birmingham e dell’Università di Oxford hanno dimostrato che la volontà di lavorare non è statica e dipende dai ritmi fluttuanti della fatica.

La fatica – la sensazione di esaurimento derivante dallo svolgere compiti faticosi – è qualcosa che tutti noi sperimentiamo quotidianamente. Ci fa perdere la motivazione e la voglia di fare una pausa. Sebbene gli scienziati comprendano i meccanismi che il cervello utilizza per decidere se un dato compito vale lo sforzo, l’influenza della fatica su questo processo non è ancora ben compresa.

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Il team di ricerca ha condotto uno studio per studiare l’impatto della fatica sulla decisione di una persona di esercitare uno sforzo. Hanno scoperto che le persone avevano meno probabilità di lavorare ed esercitare uno sforzo, anche per una ricompensa, se erano stanche. I risultati sono pubblicati su Nature Communications.

Curiosamente, i ricercatori hanno scoperto che c’erano due diversi tipi di affaticamento che sono stati rilevati in parti distinte del cervello. Nella prima, la stanchezza è vissuta come una sensazione di breve durata, che può essere superata dopo un breve riposo. Nel tempo, tuttavia, si accumula un secondo sentimento a lungo termine, che impedisce alle persone di voler lavorare e non se ne va con brevi pause.

“Abbiamo scoperto che la volontà delle persone di esercitare uno sforzo variava di momento in momento, ma diminuiva gradualmente man mano che ripetevano un’attività nel tempo”, afferma Tanja Müller, prima autrice dello studio, con sede presso l’Università di Oxford. “Tali cambiamenti nella motivazione al lavoro sembrano essere legati alla fatica e a volte ci fanno decidere di non insistere”.

Il team ha testato 36 persone giovani e sane su un compito basato su computer, in cui è stato chiesto loro di esercitare uno sforzo fisico per ottenere diverse quantità di ricompense monetarie. I partecipanti hanno completato più di 200 prove e in ciascuna è stato chiesto loro se avrebbero preferito “lavorare” – che prevedeva la compressione di un dispositivo di forza di presa – e ottenere i premi più alti offerti, o riposare e guadagnare solo una piccola ricompensa.

Il team ha costruito un modello matematico per prevedere quanta fatica una persona si sarebbe sentita in qualsiasi momento dell’esperimento e quanto quella fatica stesse influenzando le loro decisioni se lavorare o riposare.

Durante l’esecuzione del compito, i partecipanti sono stati anche sottoposti a una risonanza magnetica, che ha permesso ai ricercatori di cercare l’attività nel cervello che corrispondeva alle previsioni del modello.

Hanno scoperto che aree della corteccia frontale del cervello avevano un’attività che fluttuava in linea con le previsioni, mentre un’area chiamata striato ventrale segnalava quanta fatica stesse influenzando la motivazione delle persone a continuare a lavorare.

“Questo lavoro fornisce nuovi modi di studiare e comprendere la fatica, i suoi effetti sul cervello e il motivo per cui può cambiare la motivazione di alcune persone più di altre”, afferma il dott. Matthew Apps, autore senior dello studio, con sede presso il Center for University of Birmingham. Salute del cervello umano. “Questo aiuta a iniziare a fare i conti con qualcosa che colpisce la vita di molti pazienti, così come le persone mentre sono al lavoro, a scuola e persino agli atleti d’élite.

Il Centro per la salute del cervello umano dell’Università di Birmingham, l’Istituto per la salute mentale e la Scuola di psicologia hanno contribuito a questo progetto di ricerca.

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