Telemedicina

Attenzione all’uso della telemedicina per la terapia della voce e del linguaggio

Le piattaforme di teleconferenza più diffuse (Zoom, Webex, Microsoft Teams, Doxy.me e VSee) pongono sfide per una valutazione efficace del trattamento

A seguito della pandemia di coronavirus, le persone in tutto il mondo hanno sperimentato come piattaforme di teleconferenza come Zoom aiutano le persone a rimanere in contatto, giocando con gli amici, ospitando matrimoni virtuali e persino visitando un medico. Ma quando si tratta di telemedicina, non tutte le cure mediche possono essere facilmente tradotte in un formato remoto. 

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In un mondo virtuale, la terapia della voce rappresenta una sfida unica perché i medici devono fare affidamento su registrazioni acustiche della voce per valutare l’efficacia dei loro trattamenti. Ma molte piattaforme di teleconferenza distorcono i suoni nel tentativo di eliminare il rumore di fondo. 

Hasini Weerathunge, ricercatore laureato alla Boston University,   voleva scoprire se le popolari piattaforme di teleconferenza utilizzate per la telemedicina potessero catturare i suoni in modo sufficientemente accurato da consentire ai medici di trattare e valutare con successo i pazienti con disturbi della voce e del linguaggio. Weerathunge, studente laureato presso il Rafik B. Hariri Institute for Computing and Computational Science & Engineering della BU e dottorando in ingegneria biomedica, svolge attività di ricerca nel laboratorio di  Cara Stepp , un College of Health & Rehabilitation Sciences: professore associato di Sargent College of scienze della parola, del linguaggio e dell’udito.

“Sebbene la crisi del COVID-19 sembri calare, la popolarità della telepratica è destinata a rimanere”, afferma Stepp. 

Weerathunge e Stepp hanno collaborato con altri ricercatori della BU per mettere alla prova cinque diverse piattaforme di teleconferenza conformi a HIPAA: Cisco Webex, Microsoft Teams, Doxy.me, VSee Messenger e Zoom.

Mentre la pandemia si sviluppava e i blocchi spostavano gran parte della terapia vocale e logopedica online, “non c’era consenso tra i medici [vocali e linguistici] [che stavano] cercando di convertirsi alla terapia di telepratica e volevamo determinare l’accuratezza delle misure acustiche che possono superare la telepratica”, afferma Weerathunge.

Sebbene i terapisti della voce abbiano talvolta condotto sessioni di telepratica con i pazienti prima della pandemia, le valutazioni dell’efficacia del trattamento sono sempre state effettuate di persona. Durante questo processo, un paziente va in clinica e si siede in una cabina insonorizzata attrezzata per le registrazioni vocali. Il paziente ripete suoni vocalici sostenuti, come “aaa” o “ooo”, o legge un breve passaggio che riflette un’ampia varietà di suoni e movimenti della bocca in lingua inglese. Le registrazioni della voce del paziente vengono quindi valutate da algoritmi che misurano le proprietà acustiche, inclusi i correlati acustici dell’altezza percepita e del volume della voce.

Le valutazioni vocali di persona si sono tuttavia fermate al culmine della pandemia di COVID-19. Le valutazioni vocali sono passate a un formato virtuale, ma fino ad ora l’accuratezza di tali procedure di valutazione effettuate online non è mai stata esaminata.

In una stanza insonorizzata, il team ha registrato campioni vocali di 29 pazienti, di età compresa tra 18 e 82 anni, che avevano una varietà di diagnosi vocali o vocali. Queste registrazioni sono state quindi riprodotte ai ricercatori tramite un altoparlante esterno sulle piattaforme di teleconferenza, simulando conversazioni di telepratica.

Il team ha rapidamente appreso che ogni piattaforma ha il proprio algoritmo di miglioramento dell’audio che influisce sulla qualità del suono. Zoom è stata l’unica piattaforma che ha consentito agli utenti di disattivare queste funzionalità di miglioramento dell’audio, consentendo ai ricercatori di testare l’audio originale della piattaforma.

Nonostante i miglioramenti, il team ha previsto che la capacità di misurare la frequenza fondamentale vocale (altezza) e l’intensità vocale (volume) attraverso piattaforme di teleconferenza non è significativamente influenzata. 

Ma i ricercatori hanno scoperto che tutte le piattaforme di teleconferenza hanno svolto un lavoro scadente nell’acquisizione di molte misurazioni necessarie per valutazioni vocali accurate e clinicamente significative. Il tono variava in modo significativo su tutte le piattaforme virtuali rispetto alle registrazioni della vita reale. Ciò potrebbe essere dovuto a problemi di connessione a Internet o larghezza di banda che influiscono su come e quando i suoni vengono trasmessi attraverso le piattaforme, affermano i ricercatori. 

Hanno anche scoperto che la gamma dinamica del volume vocale misurato durante la telepratica era molto diversa dalle registrazioni dal vivo. “Questa è stata la sorpresa più grande per noi”, afferma Weerathunge. L’effetto era vero anche per Zoom, dove i ricercatori potevano disattivare i miglioramenti audio.

Nel complesso, “Microsoft Teams ha ottenuto i risultati migliori, in quanto tutte le nostre misure vocali sono state le meno influenzate in quella piattaforma”, afferma Weerathunge. 

Poiché molte delle metriche vocali raccolte dalle piattaforme virtuali presentavano differenze clinicamente significative rispetto a quelle raccolte di persona, Weerathunge e il team invitano alla cautela i logopedisti che utilizzano la telepratica. 

“È probabile che questo lavoro abbia un impatto sostanziale sulla pratica clinica, fornendo informazioni cruciali sugli effetti di queste piattaforme di telepratica sulle valutazioni cliniche della voce”, afferma Stepp.

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