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L’invecchiamento è una malattia?

Trattarlo come uno potrebbe valere trilioni, dice uno studio

Viviamo più a lungo, ma non necessariamente meglio. Poiché si prevede che la popolazione con più di 65 anni negli Stati Uniti raddoppierà entro il 2060, con un residente su cinque in età pensionabile, aumenterà anche il numero di americani che necessitano di servizi di assistenza a lungo termine.

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Un nuovo studio suggerisce che prendere di mira l’invecchiamento stesso, piuttosto che le singole malattie ad esso associate, potrebbe essere il segreto per combattere molti costi sanitari tradizionalmente associati all’invecchiamento .

“Le persone non pensano all’invecchiamento come qualcosa che è curabile o dovrebbe essere trattato come una malattia “, ha affermato David Sinclair, co-direttore del Paul F. Glenn Center for Biology of Aging Research presso la Harvard Medical School e uno degli autori. dello studio. “Ma è una malattia. È solo molto comune.”

Quando invecchiamo, ci sono alcune complicazioni che è più probabile che sviluppiamo a causa della senescenza, il processo di deterioramento con l’età stessa.

L’invecchiamento, i cambiamenti biologici nel tempo che portano al decadimento e infine alla morte, aumenta il rischio di malattie croniche come il diabete di tipo 2, le malattie cardiache, il cancro e il morbo di Alzheimer. Poiché l’ aspettativa di vita media è aumentata nel corso del XX secolo e si prevede che aumenterà di altri sei anni entro il 2060, l’impatto di queste malattie associate all’età è diventato più pronunciato.

L’approccio medico tradizionale è stato quello di trattare le malattie così come appaiono. Un campo emergente noto come “geroscienza” pone invece la domanda: e se potessimo estendere il numero di anni in cui siamo sani, piuttosto che semplicemente espandere il nostro numero di anni?

“Invece di praticare l’assistenza sanitaria in questo paese, stiamo praticando l’assistenza ai malati, o quella che io chiamo ‘la medicina del colpo di talpa’”, ha detto Sinclair, un biologo che si concentra sull’epigenetica, che studia come i comportamenti e gli ambienti influiscono sulla espressione genica. “La ricerca medica si sta muovendo non solo verso l’applicazione di cerotti sul sintomo della malattia, ma verso la principale causa alla radice di tutte le principali malattie, ovvero l’invecchiamento stesso”.

Concentrandosi su interventi sanitari che mirano a ritardare la fragilità e la disabilità che derivano dall’età, gli esperti del settore tentano di rallentare e, in futuro, persino invertire le realtà biologiche dell’invecchiamento.

La nuova ricerca, pubblicata il 5 luglio su Nature Aging , ha esaminato il potenziale impatto economico di un tale approccio.

Lo studio ha confrontato gli attuali interventi basati sulla malattia con uno scenario di test utilizzando la metformina, un farmaco per il diabete che sembra proteggere dalle malattie legate all’età, ma attualmente non è approvato per l’uso da banco, come un ipotetico intervento sull’invecchiamento che aumenterebbe la “durata della salute” così come la durata della vita.

I ricercatori hanno utilizzato il modello “Value of Statistical Life”, una metodologia popolare tra le agenzie governative e gli economisti, per attribuire un valore monetario ai miglioramenti nella salute e nell’invecchiamento.

I risultati erano difficili da trascurare.

I ricercatori hanno scoperto che aumentare l’aspettativa di vita “sana” di soli 2,6 anni potrebbe tradursi in un valore di 83 trilioni di dollari per l’economia.

“Ridurrebbe gli incidenti di cancro, demenza, malattie cardiovascolari e fragilità”, ha detto Sinclair. “In totale, stiamo spendendo il 17% di tutto ciò che generiamo per l’ assistenza sanitaria , e in gran parte viene speso nell’ultimo anno di vita”.

Attualmente, una persona che compirà 65 anni nei prossimi anni spenderà in media da $ 142.000 a $ 176.000 in media per l’assistenza a lungo termine durante la sua vita, secondo un recente rapporto commissionato dal Dipartimento della salute e dei servizi umani degli Stati Uniti.

Il quindici percento degli americani sopra i 65 anni vivrà con almeno due disabilità entro il 2065, secondo lo stesso rapporto, aumentando ulteriormente la necessità di assistenza nella vita quotidiana.

La maggior parte di questo sarà pagata di tasca propria dai membri della famiglia o dagli stessi anziani: Medicare non copre l’assistenza a lungo termine e Medicaid interviene solo quando una persona diventa impoverita.

Gli interventi progettati per creare un invecchiamento più lento e più sano potrebbero avere grandi benefici perché c’è un ciclo di feedback , sostengono gli autori del nuovo studio: più una società ha successo nel garantire che i suoi residenti possano rimanere in salute mentre invecchiano, maggiore è la domanda di – e profitto economico da—successive innovazioni legate all’età.

“Le persone hanno interesse a spendere tutto ciò che hanno per trascorrere qualche anno in più con la loro famiglia”, ha detto Sinclair. “E questo aumenterà solo più a lungo vivremo.”

Sinclair è diventato una figura polarizzante nella comunità scientifica per la sua tendenza a pubblicizzare pubblicamente il proprio lavoro e a fare grandi promesse sul potenziale futuro roseo che tale ricerca può portare. Il fondatore di otto aziende biotecnologiche e da lungo tempo sostenitore di un controverso farmaco del vino rosso, il resveratrolo, in un dibattito in corso sui suoi possibili effetti anti-invecchiamento, è stato definito un buon venditore quanto uno scienziato. Allo stesso tempo, il suo lavoro continua a essere pubblicato su riviste accademiche di fama mondiale e la ricerca sulla longevità è considerata un campo sempre più legittimo, in gran parte grazie ai suoi contributi pionieristici.

La Florida non è estranea alla ricerca della fontana della giovinezza: ha portato all’esplorazione dello stato da parte di Ponce de Leon nel 1513, dopotutto. E mentre il concetto di “curare l’invecchiamento” potrebbe sembrare elevato, i recenti progressi suggeriscono che il potere di ridurre alcuni dei suoi effetti negativi sulla nostra biologia potrebbe essere a portata di mano.

I ricercatori della Mayo Clinic hanno dimostrato che un certo cocktail di farmaci può rimuovere le cellule senescenti nei topi più anziani, aumentandone la durata e ritardando di oltre un mese un gruppo di malattie legate all’età. I primi studi sugli esseri umani hanno mostrato simili promesse provvisorie.

Anche la metformina sta per essere sottoposta a una serie di studi clinici per studiarne l’efficacia come trattamento antietà nell’uomo.

Nel dicembre dello scorso anno, il laboratorio di Sinclair ad Harvard ha pubblicato uno studio in cui hanno parzialmente ripristinato la vista nei topi anziani riprogrammando la loro espressione genica. Più radicale e salutato come un possibile modo per invertire uno degli effetti collaterali più dolorosi dell’invecchiamento, la perdita della vista, il ricercatore ha affermato che inizieranno studi simili sui primati questo autunno e sugli esseri umani l’anno successivo.

Per alcuni, questi sviluppi suggeriscono obiettivi ambiziosi più grandi: gli scienziati che studiano la biologia devono ancora scoprire la prova che la morte è inevitabile. Quanto tempo possiamo vivere, dovrebbero continuare i progressi legati all’età? Ed eticamente, “curare” l’invecchiamento dovrebbe davvero essere l’obiettivo? Invecchiare e morire non è una parte normale della vita?

Quando gli è stato chiesto se esiste un limite, Sinclair è stato timido.

“Non lo so”, disse. “Ma quello che so è che i giovani non si ammalano così spesso. Se potessimo letteralmente rimanere in forma come un trentenne per sempre, cosa andrebbe storto?

“Abbiamo detto che il cancro e le malattie cardiache erano ‘naturali’ 100 anni fa”, ha aggiunto Sinclair. “Ora, accetteresti se un dottore dicesse che hai un nodo alla gola e lo liquidasse come naturale? Allora perché lo accettiamo per l’invecchiamento?”

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