Batticuore

La curiosità prevale: una conversazione con il professor Robert H. Eckel, MD

Eckel è professore emerito di medicina nelle divisioni di cardiologia ed endocrinologia, diabete e metabolismo, professore emerito di fisiologia e biofisica e titolare della cattedra Charles A. Boettcher II in Aterosclerosi presso l’Università del Colorado Anschutz Medical Campus.

Per il Professor Robert H. Eckel, MD, il desiderio di conoscere i meccanismi alla base della malattia ha suscitato un precoce interesse per quella che sarebbe diventata una ricerca innovativa nel campo del metabolismo lipidico e della salute cardiometabolica.

“A metà del mio programma di specializzazione in medicina interna, mi sono reso conto che c’era di più nella medicina che semplicemente fare una diagnosi e migliorare le persone”, Eckel, professore emerito di medicina nelle divisioni di cardiologia ed endocrinologia, diabete e metabolismo, professore emerito di fisiologia e biofisica e Charles A. Boettcher II Chair in Atherosclerosis presso l’Anschutz Medical Campus dell’Università del Colorado, ci ha detto. “Sono diventato incredibilmente curioso dei meccanismi della malattia e del motivo per cui alcuni paradigmi farmacologici non funzionavano. Ho sentito il bisogno di avere delle risposte e delle esperienze di ricerca”.

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Eckel, anche past president dell’American Heart Association e past president of medicine and science of the American Diabetes Association, ha sviluppato  una brillante carriera nel campo del metabolismo dei lipidi e delle lipoproteine, della nutrizione, dell’obesità e della prevenzione del rischio cardiovascolare. È stato uno dei leader mondiali nella comprensione della biologia e della fisiopatologia della lipoproteina lipasi (LPL) e ha dimostrato che l’attività della LPL è regolata dall’insulina nell’uomo. Per la sua vita lavorativa, Eckel ha ricevuto il premio Luminary in Cardiometabolic Medicine alla Heart in Diabetes CME Conference di quest’anno.

Il Mio Diabete ha parlato con Eckel dei suoi numerosi mentori, del suo interesse per i lipidi e della salute cardiometabolica e dell’importanza di restare curiosi.

Il Mio Diabete: Cosa ti ha portato alla medicina cardiometabolica?

Eckel: Alla scuola di medicina, ho lavorato in un laboratorio di batteriologia, quindi sono stato esposto lì ad alcune scienze di base. Alla fine, mentre cercavo di scegliere una borsa di studio sia in medicina che in ricerca, stavo decidendo tra malattie infettive o endocrinologia e metabolismo. A quel tempo, a metà degli anni ’70, i lipidi erano un’area di interesse emergente e stavamo tutti imparando di più sulla relazione tra colesterolo e malattie cardiache. Sono anche diabetico di tipo 1 da tutta la mia vita. Decisi che se non mi piaceva la ricerca, potevo entrare nella pratica clinica come endocrinologo.

Il defunto Edwin L. Bierman, MD, direttore della divisione presso l’Università di Washington, ha colto l’occasione con me. Gli sono infinitamente grato per aver colto questa possibilità. I miei anni di borsa di studio sono stati un’esperienza eccezionale, che mi ha cambiato la carriera. 

Ho avuto cinque opportunità di lavoro di alto livello provenienti dalla mia borsa di studio. Ho scelto l’Università del Colorado, dove sono rimasto per 40 anni, grazie a Jerrold M. Olefsky, MD, il nuovo capo divisione all’epoca. Ha portato molte tecnologie all’avanguardia alla comprensione della sensibilità all’insulina e degli aspetti correlati del metabolismo, del diabete e dell’obesità. Con la sua guida, ho potuto sviluppare alcune delle prime tecnologie da applicare al metabolismo dei lipidi e delle lipoproteine, tra cui il clamp euglicemico e la biologia degli adipociti in laboratorio. Quello ha iniziato una carriera che ha unito molto bene lipidi, diabete e CVD facendomi andare avanti.

Il Mio Diabete: Come hai iniziato a lavorare per saperne di più su LPL?

Eckel: In laboratorio, ho iniziato con la coltura dei pre-adipociti. Oggi questa è una tecnologia ben sviluppata. Il compianto Howard Green, un pioniere della medicina rigenerativa, allora al MIT, aveva recentemente identificato che si potevano prendere cellule stromovascolari dal tessuto adiposo – i cosiddetti fibroblasti – e dimostrare che si potevano differenziare queste cellule in adipociti in laboratorio. Quel documento aveva 1 o 2 anni quando ho chiesto: “È possibile che ci sia lipoproteina lipasi in queste cellule adipose?” Così ho iniziato una carriera lunga 40 anni in parte incentrata sulla LPL come proteina che si riferisce al metabolismo e non tanto all’aterosclerosi. Una volta arrivato a Denver, sono stato tra i primi ad applicare il clamp euglicemico per comprendere la regolazione tissutale specifica di LPL e metabolismo degli acidi grassi e altri aspetti del metabolismo dei lipidi e delle lipoproteine.

Il Mio Diabete: La tua ricerca si è rivolta anche al cervello. Su cosa si concentrava quel lavoro?

Eckel: Lavorando con Richard J. Robbins, MD, e Daniel H. Bessesen, MD, durante il decennio successivo, abbiamo identificato la LPL nel cervello e la sua regionalizzazione. Alla fine abbiamo identificato la presenza di LPL nel nervo periferico e la sua relazione con la neuropatia diabetica e con la lesione e la rigenerazione dei nervi.

Più recentemente, negli ultimi 5-6 anni, con la direzione del laboratorio di Kimberly D. Bruce, PhD, abbiamo lavorato su come la LPL si relaziona alle malattie neurodegenerative quali la sclerosi multipla e il morbo di Alzheimer.

Il Mio Diabete: In che modo questo lavoro si collegava all’obesità, alla sindrome metabolica e al diabete?

Eckel: Abbiamo utilizzato la ricerca clinica e modelli animali per dimostrare che la LPL nel tessuto adiposo è elevata nell’obesità ma, cosa importante, aumenta sostanzialmente dopo la riduzione del peso come predittore del recupero del peso. Abbiamo anche fatto una serie di studi che dimostrano come la LPL è regolata nel tessuto adiposo dall’insulina e che la regolazione è resistente nell’obesità. Tuttavia, una volta che le persone perdono peso, diventano sensibili all’insulina.

Più tardi, ho scritto un articolo con Scott M. Grundy, MD, e Paul Z. Zimmet, MD, su The Lancet nel 2005, che ha contribuito a definire la sindrome metabolica, e in seguito sono stato parte della ridefinizione della sindrome metabolica. Abbiamo descritto il meccanismo della sindrome metabolica come insulino-resistente. Alla fine abbiamo lavorato con i collaboratori per sviluppare un modello che eliminasse la LPL nel muscolo scheletrico e questi animali svilupparono la sindrome metabolica e furono soggetti ad aumento di peso.

Abbiamo anche svolto un lavoro sul diabete su come la riduzione dell’attività della LPL sia correlata alla disfunzione nervosa. Abbiamo anche dimostrato come il prediabete possa essere distinto dall’obesità utilizzando biopsie muscolari.

Il Mio Diabete: In che modo queste condizioni convergono per guidare il rischio CV e cosa si può fare per ridurre il rischio?

Eckel: Gli anni ’90 sono stati l’inizio di una nuova era per la sindrome metabolica. Ronald M. Krauss, MD, e io abbiamo pubblicato un articolo su Circulation nel 1998, intitolato “Call to Action dell’American Heart Association: l’obesità come un importante fattore di rischio per la malattia coronarica”. Quel documento ha avviato in modo approfondito l’interesse dell’AHA per questa importante questione.

Come parte del mio discorso presidenziale dell’AHA nel 2005, ho delineato un’intervista di 3 minuti sullo stile di vita, che ora è stata incorporata nelle linee guida sullo stile di vita dell’AHA e utilizzata come approccio standard per cardiologi e altri professionisti impegnati per valutare lo stile di vita di un paziente in clinica, per quanto riguarda l’alimentazione e l’attività fisica. Poiché l’obesità continua ad aumentare, segue la sindrome metabolica, insieme a una maggiore incidenza di diabete di tipo 2 e CVD.

L’idea di una nuova specializzazione in medicina cardiometabolica è qualcosa che ho promosso con Michael J. Blaha, MD, e abbiamo pubblicato una serie di articoli su questa idea.

Il Mio Diabete: Tu sei l’unica persona a servire come un ex presidente della A A, l’ADA e la Obesity Society. Che prospettiva ti ha dato?

Eckel: Tutta la mia ricerca è stata guidata dal metabolismo. Chi mi conosce sa che sono appassionato di questi settori. Ho sventolato la bandiera della The Obesity Society per promuovere l’obesità come una delle principali comorbidità per molte malattie. La guida dell’AHA è stata una sorpresa: ero un endocrinologo. Ma nel 2005, hanno ritenuto che fosse il momento giusto per portare i disordini metabolici in primo piano. Con l’ADA, è sempre stato importante per me andare oltre il glucosio. C’è così tanto sul diabete relativo alla CVD, per esempio, che va oltre il glucosio. Naturalmente, ciò non significa che il glucosio non sia importante.

La curiosità è una motivazione incredibilmente importante per me. Sono ancora così curioso. Ma più impari, più ti rendi conto di ciò che non sai. Questo è ciò che ti spinge scientificamente a saperne di più e a comprendere i meccanismi in modo più chiaro.


Fonte: Eckel RH. Luminary in Cardiometabolic Medicine award. Presentato a: Heart in Diabetes Annual Meeting; 10-12 settembre 2021 (riunione ibrida).

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