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Il marker del sangue potrebbe aiutare a identificare le persone a rischio di malattia arteriosa periferica debilitante

Una sezione trasversale di un’arteria periferica dalla gamba di un paziente con ischemia cronica pericolosa per gli arti, una condizione in cui la formazione di placca pesante provoca un grave restringimento delle arterie. Un nuovo studio della Washington University School of Medicine di St. Louis ha identificato una proteina chiave nel sangue che potrebbe essere misurata per identificare tali pazienti nelle prime fasi del processo della malattia, in modo che possano essere trattati più rapidamente ed evitare forme gravi della condizione. Credito: Zayed Research Lab

Per monitorare la salute cardiovascolare, i medici misurano la pressione sanguigna, i livelli di colesterolo e la glicemia, tra una serie di altri fattori di rischio di malattie cardiovascolari. Tali misure possono aiutare a prevedere se una persona è a rischio di infarto o ictus. Ma non esiste un esame del sangue in grado di valutare con precisione il grado di restringimento delle arterie di una persona o il rischio di ostruzione.

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Ora, i ricercatori della Washington University School of Medicine di St. Louis hanno dimostrato che alti livelli di una specifica proteina circolante nel sangue rilevano con precisione un tipo grave di malattia delle arterie periferiche che restringe le arterie delle gambe e può aumentare il rischio di infarto e ictus. La proteina, chiamata sintasi degli acidi grassi circolanti (cFAS), è un enzima che produce acidi grassi saturi . Fino a poco tempo fa si pensava che la sintasi degli acidi grassi si trovasse solo all’interno delle cellule. Il nuovo studio suggerisce che l’acido grasso sintasi circola anche nel flusso sanguigno e può avere un ruolo importante nella formazione della placca caratteristica delle malattie cardiovascolari.

Lo studio appare online sulla rivista Scientific Reports .

Circa 12 milioni di persone negli Stati Uniti hanno una qualche forma di malattia delle arterie periferiche, un restringimento delle arterie nelle gambe, e circa 1 milione di questi pazienti sviluppa una forma grave chiamata ischemia cronica pericolosa per gli arti. Questi pazienti sono spesso sottoposti a chirurgia vascolare per aprire le loro arterie periferiche nel tentativo di migliorare il flusso sanguigno alle gambe. Nei casi più gravi, potrebbe essere necessario che i pazienti subiscano l’amputazione della gamba malata.

“Questi pazienti sono a rischio di perdere le gambe, il che è devastante per la qualità della vita”, ha affermato l’autore senior Mohamed A. Zayed, MD, Ph.D., professore associato di chirurgia e radiologia. “Perdono la capacità di camminare e circa la metà di loro muore entro i prossimi due anni. Dobbiamo identificare questi pazienti prima, in modo da poterli aiutare a trattarli in modo aggressivo molto prima nel corso della malattia. I nostri dati suggeriscono che i livelli di cFAS in il sangue potrebbe essere un accurato predittore per cui i pazienti sono ad alto rischio delle forme gravi di questa condizione”.

Zayed e i suoi colleghi hanno raccolto campioni di sangue da 87 pazienti prima di essere sottoposti a chirurgia vascolare per trattare l’ischemia cronica pericolosa per gli arti. I ricercatori hanno scoperto che i livelli di cFAS nel sangue erano associati indipendentemente alla malattia. Anche una diagnosi di diabete di tipo 2 e abitudine al fumo era fortemente e indipendentemente correlata con l’ischemia cronica pericolosa per gli arti. Quando tutti e tre questi fattori sono stati considerati insieme, è stato possibile prevedere la presenza della malattia con un’accuratezza dell’83%.

I ricercatori hanno anche scoperto che i livelli di cFAS nel sangue erano associati al contenuto di acido grasso sintasi della placca prelevata dall’arteria femorale, il vaso principale che fornisce sangue alle gambe. Inoltre, i ricercatori hanno scoperto che il cFAS circola attraverso il flusso sanguigno mentre è legato all’LDL, il cosiddetto colesterolo LDL “cattivo”, il che solleva una domanda intrigante.

“Spesso, vedrò pazienti nella mia pratica che hanno LDL alto ma sono individui altrimenti sani: non hanno segni di malattia nelle loro arterie”, ha detto Zayed, che è anche un chirurgo vascolare al Barnes-Jewish Hospital. “Ci siamo grattati la testa per questo. Sottoponiamo questi pazienti a farmaci per abbassare il colesterolo? Sono ancora ad alto rischio di malattie cardiovascolari? Le nostre linee guida ci dicono di essere aggressivi nel trattamento di questi pazienti. Ma il mio sospetto è che il problema sia non solo LDL Piuttosto, il problema sono gli enzimi che sono attaccati all’LDL che stanno conferendo la malattia cardiovascolare che vediamo, in particolare nelle arterie periferiche, così come le arterie coronarie che portano il sangue al cuore e le arterie carotidi che portano il sangue al cervello».

I ricercatori hanno scoperto che l’LDL è più abbondante del cFAS nel sangue, quindi la misura chiave potrebbe non essere l’LDL stesso, ma quanta parte dell’LDL porta con sé cFAS.

In lavori precedenti, Zayed e i suoi colleghi hanno dimostrato che i livelli di cFAS nel sangue sono elevati anche nei pazienti con accumulo di placca nelle arterie carotidi, che forniscono sangue al cervello. Quel lavoro ha anche mostrato che il cFAS che circola nel sangue ha origine dal fegato. L’evidenza suggerisce che LDL funge da veicolo di consegna per cFAS che quindi contribuisce alla formazione di placca nelle arterie chiave in tutto il corpo.

Zayed e i suoi colleghi stanno anche studiando la cFAS come possibile bersaglio di nuove terapie farmacologiche che potrebbero rallentare l’accumulo di placca e curare o prevenire le malattie cardiovascolari.

“Esistono farmaci che inibiscono la sintasi degli acidi grassi e stiamo lavorando per valutarne di nuovi più mirati”, ha detto Zayed. “Nessuno di loro è ancora pronto per le sperimentazioni cliniche nelle persone per questo scopo, ma stiamo usando quei farmaci per testare modelli animali della malattia per vedere se effettivamente riducono l’accumulo di placca nelle arterie. Sarebbe meraviglioso essere in grado di praticare la medicina vascolare di precisione, per adattare la terapia ai pazienti ad alto rischio per ridurre il rischio di sviluppare gravi complicanze delle malattie cardiovascolari”.

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