Benessere

COVID e influenza: quanto potrebbe essere grande la doppia minaccia questo inverno?

Sebbene le infezioni da COVID siano attualmente basse o in declino nella maggior parte dei paesi occidentali a parte il Regno Unito, c’è ancora molta strada da fare prima che la minaccia della pandemia sia finita.

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Una grande preoccupazione questo inverno è se c’è una recrudescenza di COVID con altre malattie respiratorie che tornano con forza al suo fianco, in particolare l’influenza.

Sia nell’emisfero meridionale che in quello settentrionale, le infezioni influenzali sono rapidamente diminuite e sono scomparse in gran parte presto in una pandemia.

Le misure di distanziamento sociale utilizzate per contenere il COVID sono state ancora più efficaci nel ridurre la diffusione dell’influenza. Ma sfortunatamente, questo significa che ora dobbiamo prepararci affinché l’influenza sia particolarmente grave quest’anno.

In un certo senso, le risposte immunitarie al COVID e all’influenza sono le stesse. Un’infezione o una vaccinazione relativamente recente fornisce una buona protezione contro un’infezione successiva, ma presto tale protezione inizia a scemare.

Le reinfezioni precoci, tuttavia, sono generalmente asintomatiche o relativamente lievi. Ma più lungo è il divario tra la generazione dell’immunità e la reinfezione, più grave sarà l’infezione successiva.

Ciò è particolarmente evidente quando si osserva come l’influenza colpisce le persone che vivono su isole remote. Poiché possono andare avanti per lunghi periodi senza essere esposti all’influenza, quando alla fine la incontrano, i loro tassi di mortalità sono più alti.

Uno studio che ha esaminato le persone che vivono a Tristan da Cunha, un gruppo di isole isolate dell’Atlantico meridionale, ha scoperto che avere solo pochi anni tra le esposizioni all’influenza sembrava aumentare il rischio di malattia.

Quindi la preoccupazione è che, con le misure di controllo del COVID che hanno limitato quasi completamente l’esposizione delle persone all’influenza negli ultimi 18 mesi, l’immunità naturale sarà diminuita in tutta la popolazione.

In sostanza, viviamo tutti su isole remote dall’inizio del 2020 grazie ai blocchi, alle restrizioni di viaggio e alle misure di lavoro da casa che sono state implementate.

Quando l’influenza ritorna, può quindi colpire più persone e causare malattie più gravi di quanto normalmente vedremmo in una tipica stagione influenzale.

Lo stesso probabilmente si applicherà anche ad altri virus respiratori. In effetti, questo potrebbe già accadere: recentemente ci sono state molte segnalazioni aneddotiche di persone che hanno contratto raffreddori particolarmente gravi nel Regno Unito.

Tuttavia, non è facile prevedere quando tornerà esattamente l’influenza, né quanto peggiore o più comune sarà. Al momento, i tassi di influenza sono ancora piuttosto bassi nel Regno Unito, ma questo potrebbe cambiare abbastanza rapidamente se il virus inizia a diffondersi.

Fortunatamente, abbiamo vaccini antinfluenzali sicuri ed efficaci che riducono sia il rischio di infezione che di malattie gravi. Ma non sono efficaci come la maggior parte degli attuali vaccini COVID.

Inoltre, il modo in cui funzionano varia di anno in anno. I virus dell’influenza mutano più rapidamente, il che significa che più ceppi finiscono per circolare, cambiando ogni anno.

Se quello che si rivela essere il ceppo virale dominante ogni inverno non viene incluso nel vaccino, la sua efficacia sarà inferiore.

Le raccomandazioni su quali virus includere nei vaccini antinfluenzali annuali – creati separatamente per gli inverni dell’emisfero settentrionale e meridionale – sono formulate dall’Organizzazione mondiale della sanità, che valuta in anticipo i ceppi che sono circolati.

Ma con i casi di influenza che sono stati così bassi negli ultimi 18 mesi, prevedere quali virus saranno dominanti questo inverno è più difficile del solito.

Quindi, oltre a essere potenzialmente più suscettibile all’influenza, quest’anno c’è anche un rischio maggiore del normale di avere un vaccino che non è efficace come al solito.

Come si combina con il COVID

Anche prima della pandemia, l’influenza invernale ha aggiunto ogni anno una pressione significativa sia sui servizi medici che sugli ospedali.

Gestirlo ora, in un momento in cui il servizio sanitario ha molti pazienti COVID che occupano letti d’ospedale, sarebbe particolarmente difficile e intensificherebbe ulteriormente la pressione sul servizio sanitario. In definitiva, una maggiore pressione sul servizio sanitario nazionale mette a rischio la salute delle persone.

Ma c’è anche un rischio aggiuntivo: la coinfezione. È possibile avere il COVID contemporaneamente a un’altra infezione batterica, fungina o virale.

In effetti, uno studio che ha esaminato i pazienti COVID ricoverati ha stimato che il 19% portava anche un’altra infezione. Ha scoperto che i pazienti con co-infezioni avevano maggiori probabilità di morire.

All’inizio della pandemia, quando l’influenza era ancora in circolazione, i ricercatori con sede nel Regno Unito sono stati in grado di confrontare i risultati delle persone con COVID da solo rispetto a una coinfezione da COVID-influenza.

Le persone con una coinfezione avevano circa il doppio delle probabilità di essere ricoverate in terapia intensiva, il doppio delle probabilità di richiedere ventilazione e circa il doppio delle probabilità di morire rispetto a quelle che avevano appena contratto il COVID.

Non è possibile dire se quest’anno assisteremo a una grave epidemia di influenza nel Regno Unito, ma in caso contrario, quasi sicuramente ce ne sarà una presto.

E quando l’influenza ritorna, è probabile che colpisca più persone rispetto alla maggior parte degli anni pre-COVID e causi più morti del normale. Il numero potrebbe essere considerevole. In un brutto inverno, l’influenza uccide oltre 20.000 persone in Inghilterra.

A causa della minaccia diretta posta – e l’aumento della pressione dell’influenza eserciterà sui servizi sanitari che probabilmente faranno ancora fatica a far fronte al COVID – è doppiamente importante che le persone accettino l’offerta di vaccini antinfluenzali e di richiamo COVID se e quando offerti questo autunno .

Scritto da Paul Hunter. The Conversazion .

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