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La malattia del fegato grasso, una complicanza del diabete, merita più attenzione

Steatosi Epatica Non Alcolica: fegato grasso, malattia (NAFLD) è una patologia “silente”, con pochi o zero sintomi evidenti.

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Se hai il diabete, potresti benissimo avere questa condizione sotto il radar senza nemmeno saperlo: le stime sono che un sorprendente 25 percento degli adulti americani ha la NAFLD e il 60-70 percento dei pazienti con diabete di tipo 2. Se hai anche l’obesità, uno stile di vita sedentario o l’apnea notturna, le probabilità sono probabilmente ancora più alte.

Non c’è ancora bisogno di preoccuparsi! Per la maggior parte dei pazienti con diabete di tipo 2, una moderata disfunzione epatica causata dalla NAFLD è fondamentalmente indistinguibile da altri problemi metabolici che già caratterizzano il diabete. E al momento, l’opinione comune è che la NAFLD dovrebbe essere trattata nello stesso modo in cui curiamo il diabete di tipo 2: con dieta, esercizio fisico e farmaci progettati per correggere la resistenza all’insulina.

Ma in una sfortunata minoranza di pazienti con NAFLD, il danno epatico progredirà a un livello critico e molto pericoloso. Ricerche recenti suggeriscono che questo è un problema più grande di quanto precedentemente compreso e gli specialisti ritengono che la condizione meriti molta più attenzione di quella che riceve oggi, da ricercatori, medici di famiglia e pazienti allo stesso modo.

Malattia del fegato grasso non alcolico (NAFLD)

L’afflizione del fegato grasso non alcolico si riferisce all’accumulo in eccesso di grasso all’interno del fegato stesso.

Fonte: Fondazione americana per il fegato

Sebbene la maggior parte delle persone associ la malattia del fegato all’abuso di alcol, la NAFLD, come suggerisce il nome, non è causata dall’alcol. Gli esperti ritengono che la NAFLD sia solitamente causata dagli stessi fattori generali che causano il diabete di tipo 2 e la sindrome metabolica: principalmente genetica, età, dieta e abitudini di esercizio.

La NAFLD è altamente correlata alla sindrome metabolica, che è definita da adiposità viscerale (eccesso di peso intorno alla pancia), alti trigliceridi, basso colesterolo HDL (“buono”), ipertensione e insulino-resistenza. In effetti, potrebbe essere giusto dire che la NAFLD è il danno che il tuo fegato subisce a causa di una disfunzione metabolica. E proprio come il diabete e la sindrome metabolica, la NAFLD è in aumento.

Sebbene la condizione spesso non abbia sintomi riconoscibili, alcuni pazienti possono manifestare affaticamento inspiegabile, nausea, perdita di appetito, ittero e gambe gonfie, tra gli altri .

In parte perché la NAFLD è così fortemente legata ad altri problemi metabolici, in particolare il diabete di tipo 2, non esiste un rimedio convalidato specifico per la condizione. Nessun medicinale è mai stato approvato specificamente per la NAFLD, né sono stati adottati interventi mirati. Se stai facendo tutto il possibile per alleviare il diabete e altri problemi metabolici, probabilmente stai già facendo tutto il possibile per migliorare la malattia del fegato grasso.

La NAFLD diventa seria e spaventosa quando progredisce verso la steatoepatite non alcolica, o NASH.

Steatoepatite non alcolica (NASH)

In una minoranza di pazienti, la NAFLD andrà sempre peggio: il fegato accumulerà più grasso, causando infiammazione e cicatrizzazione del tessuto epatico. Ad un certo punto, questo danno epatico si qualifica come una nuova e più intensa e grave condizione, la steatoepatite non alcolica (NASH).

La NASH è considerata una “malattia progressiva e pericolosa per la vita”. Circa un quarto dei pazienti con NASH sperimenterà la cirrosi epatica, ma anche il cancro al fegato e l’insufficienza epatica sono problemi potenziali significativi.

La NASH può essere difficile da diagnosticare. Nelle prime fasi, i pazienti con NASH possono rimanere curiosamente privi di sintomi. I medici si affidano a una varietà di esami del sangue e tecniche di imaging, come ultrasuoni e risonanza magnetica, per suggerire la possibilità di NASH. Una biopsia epatica, una procedura costosa e altamente invasiva, è l’unico modo per essere sicuri.

Per tutti questi motivi, la NASH viene spesso diagnosticata solo quando è troppo tardi per fare qualcosa al riguardo. In questi sfortunati casi, un trapianto di fegato può essere l’unica opzione.

Perché la malattia del fegato grasso merita più attenzione?

Poiché la NAFLD viene identificata solo occasionalmente nei pazienti e persino la NASH può non essere rilevata, la reale portata del suo impatto è stata finora poco compresa.

Questo ha cominciato a cambiare. Questo mese, il New England Journal of Medicine ha pubblicato “Prospect conoscere gli esiti negli adulti con steatosi epatica non alcolica”. I ricercatori della Virginia Commonwealth University hanno identificato 1.773 pazienti con NAFLD, li hanno ordinati in base alla gravità del danno epatico e li hanno seguiti per anni.

Non sorprende che quelli con danni epatici più gravi all’inizio dello studio avessero maggiori probabilità di morire prematuramente per problemi epatici, tra cui cirrosi ed encefalopatia epatica. Lo studio ha dimostrato che i pazienti con NAFLD e NASH potrebbero essere stratificati in gruppi più precisi in base alla quantità di fibrosi che avevano sperimentato, offrendo ai medici un modo utile per prevedere quali pazienti sono a maggior rischio di malattia epatica avanzata. Ciò potrebbe consentire ai medici di identificare quali pazienti trarrebbero maggiore beneficio dall’intensificazione del trattamento per i loro problemi metabolici.

Questo studio è arrivato proprio sulla scia di uno sforzo internazionale nell’estate del 2021 per migliorare il modo in cui la comunità medica globale si avvicina alla nuova “epidemia” di malattie del fegato.

Riconoscendo la mancanza di consenso professionale su queste condizioni, l’American Gastroenterological Association e altre sette associazioni professionali hanno convocato una conferenza internazionale di esperti. I risultati di quella conferenza sono stati pubblicati contemporaneamente su più riviste scientifiche, incluso l’  articolo Diabetes Care nel luglio 2021. L’articolo era intitolato “Prepararsi all’epidemia della NASH: un invito all’azione”.

Le autorità, in breve, vogliono che la comunità medica prenda molto sul serio la crescente prevalenza del fegato grasso: la “tendenza al rialzo dell’incidenza e della prevalenza della NAFLD/NASH sottolinea l’importanza e l’urgenza di sviluppare e implementare efficaci strategie di screening, diagnosi e trattamento. “

Un comunicato stampa ha riassunto i risultati chiave, tra cui:

  • Il diabete è un importante fattore di rischio per la progressione e la gravità della NAFLD/NASH
  • I fornitori di cure primarie sono la prima linea di difesa e dovrebbero essere formati per identificare precocemente i danni al fegato
  • La modifica dello stile di vita – dieta ed esercizio fisico – è il trattamento più efficace conosciuto

Sfortunatamente, non c’è ancora un buon modo per identificare NAFLD e NASH in anticipo. I partecipanti allo studio della Virginia Commonwealth University si sono sottoposti a biopsie epatiche, un approccio che non può essere realisticamente applicato alla popolazione generale. L’ecografia è abbastanza efficace nel rilevare gravi malattie del fegato, ma meno in grado di rilevare livelli di danno moderati (ma comunque preoccupanti).

Invece, puoi aspettarti che i medici utilizzino sempre più tecniche non invasive per stimare il grado di fibrosità epatica, seguite da esami del sangue e biopsie per coloro che sembrano avere problemi significativi. Nel frattempo, il lavoro continua su nuove tecniche per diagnosticare la condizione.

Asporto

Si pensa che la steatosi epatica non alcolica (NAFLD) derivi da un danno subito dal fegato a causa di una disfunzione metabolica. È estremamente tipico negli adulti, specialmente quelli con diabete di tipo 2. sebbene non sia necessariamente una condizione grave di per sé, per alcuni pazienti progredirà a un livello più grave di danno noto come steatoepatite non alcolica (NASH). La NASH può portare a una varietà di risultati molto negativi, inclusa la cirrosi.

Oggi c’è relativamente poco screening per la NAFLD e nessun trattamento stabilito oltre alle linee guida per uno stile di vita sano che si applicano generalmente ad altre condizioni metaboliche, come il diabete, l’ipertensione e l’obesità. Le autorità sono ansiose di cambiare la situazione e, sebbene siamo probabilmente lontani anni da nuove tecniche e trattamenti di screening efficaci, il tuo team medico potrebbe iniziare a prendere più seriamente la tua salute del fegato nel prossimo futuro.

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