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“Investire per ricostruire la scienza” è fondamentale a causa del profondo impatto della pandemia di COVID-19

Elizabeth M. McNally MD Ph.D.
The Elizabeth J. Ward Chair e direttore del Center for Genetic Medicine, professore di medicina e cardiologia alla Northwestern University e professore di biochimica e genetica molecolare e direttore della Starzl Academy presso la Northwestern University Feinberg School of Medicine, Chicago
copyright Northwestern Medicine Relazioni con i media

DALLAS, 1 novembre 2021 — La ricerca scientifica è stata drasticamente ridotta in tutto il mondo quando è iniziata la pandemia di COVID-19 all’inizio del 2020, limitando l’accesso ai laboratori, chiudendo le strutture principali e interrompendo molti studi clinici. Leader ed esperti volontari dell’American Heart Association descrivono l’effetto a catena della pandemia sulla ricerca cardiovascolare e sull’ictus attuale e futura in un nuovo avviso presidenziale dell’American Heart Association, “Impatto della pandemia di COVID-19 sulla scienza cardiovascolare: anticipazione di problemi e potenziale”. Solutions”, pubblicato oggi sulla rivista di punta dell’Associazione Circulation. Inoltre, sollecitano un sostegno mirato per gli investigatori all’inizio della carriera, le donne e le persone di gruppi razziali ed etnici sottorappresentati nella scienza; chiedere un maggiore sostegno e finanziamenti federali per garantire che l’impresa di ricerca possa riprendersi; e affermare il valore della continua espansione delle innovazioni digitali che hanno cambiato e migliorato la progettazione e la conduzione degli studi clinici.

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“Negli ultimi 18 mesi della pandemia di COVID-19, abbiamo visto notevoli successi scientifici di fronte a enormi sfide. Tuttavia, i laboratori di ricerca di tutto il mondo hanno dovuto affrontare impedimenti quotidiani che sono iniziati con la chiusura dei laboratori, seguiti dalla necessità di distanza sociale, malattie, limitazioni della catena di approvvigionamento e molti altri ostacoli che hanno colpito ogni fase e ogni tipo di ricerca “, ha affermato il presidente del gruppo di scrittura consultiva presidenziale Elizabeth M. McNally MD, Ph.D., FAHA, presidente del Basic Cardiovascular Sciences Council dell’Associazione e professore e direttore del Center for Genetic Medicine presso la Feinberg School Medicine della Northwestern University di Chicago. “La pandemia ha illustrato perché la scienza è importante,

Gli ordini di rifugio sul posto legati alla pandemia negli Stati Uniti e a livello internazionale hanno portato alla chiusura di quasi tutti i laboratori di ricerca per diversi mesi nel 2020. Quando i laboratori hanno riaperto, il ritorno era lontano dalle normali operazioni con la necessità di lavorare in turni limitati per per ridurre il personale in loco. Inoltre, gli studi clinici e le sperimentazioni sono stati interrotti per proteggere la sicurezza dei pazienti. Le catene di approvvigionamento per i materiali e le attrezzature di ricerca rimangono interrotte e gli ostacoli all’assunzione di personale di ricerca combinati con formazione e istruzione modificate o limitate hanno ostacolato medici e scienziati. Le fonti di finanziamento non sono state disponibili per affrontare i costi necessari per ristabilire i programmi di ricerca colpiti da queste sfide.

Scuole chiuse significavano che i bambini erano a casa e lavorare da casa creava ulteriori sfide per ricercatori e medici. La crisi sanitaria internazionale ha anche richiesto a molti medici-scienziati di passare a diversi ruoli professionali, inclusa la fornitura di cure COVID-19 nei loro ospedali. Molti di questi problemi hanno colpito in modo sproporzionato i ricercatori all’inizio della carriera, le donne e gli scienziati di gruppi razziali ed etnici sottorappresentati in medicina.

“Gli scienziati che sono genitori di bambini piccoli hanno lottato soprattutto perché, per la maggior parte dei ricercatori, semplicemente non è possibile fare ricerca da casa poiché la casa non è un laboratorio”, ha detto McNally. “L’impatto è stato maggiore sui tirocinanti e sugli scienziati all’inizio della carriera, e su qualsiasi ricercatore con meno risorse o appartenente a un gruppo razziale o etnico con risorse insufficienti, o un membro di comunità colpite in modo sproporzionato dall’infezione da COVID-19 e da malattie gravi. Ci vogliono anni di formazione per essere uno scienziato e un clinico, quindi perdere questi individui dalla forza lavoro è costoso e potenzialmente irrecuperabile. Chiediamo maggiori investimenti federali per stabilizzare la forza lavoro della ricerca scientifica”.  

Molti sforzi di ricerca si sono anche spostati per concentrarsi specificamente sulle terapie COVID-19, sui vaccini e sulla scienza della popolazione, lontano dalla ricerca su altre malattie e condizioni di salute (al 21 maggio 2021, circa l’80% degli studi non COVID su ClinicalTrials.gov era stato interrotto o interrotto). Questo cambiamento critico ha portato al rapido sviluppo di protocolli di trattamento COVID-19 e vaccini COVID-19, ha alimentato una collaborazione senza precedenti tra istituzioni e organizzazioni per condividere i dati e ha creato uno sforzo collettivo dinamico e robusto per risolvere la più grande crisi globale di salute pubblica. I progressi nell’integrazione e nell’analisi di vaste fonti di dati relative allo studio di COVID-19 avranno un impatto duraturo sulla ricerca, dagli studi clinici agli studi osservazionali e sulla salute della popolazione.

Il gruppo di scrittura avverte che c’è molto più lavoro da fare per ricostruire la comunità della ricerca scientifica. Chiedono un ampio sostegno e maggiori finanziamenti per recuperare parte di ciò che è stato perso a causa della pandemia. Per ricostruire una base solida, per “ricostruire meglio la scienza”, il gruppo di scrittori esorta:

  • maggiori investimenti federali nel finanziamento della ricerca;
  • supporto per gli scienziati a rischio – coloro che sono caregiver o appartenenti a gruppi sottorappresentati nella scienza – e compensazione per le istituzioni con programmi per questi ricercatori;
  • modificare in modo permanente i processi di revisione delle sovvenzioni e delle pubblicazioni per includere “Impatto di COVID-19” nei rapporti sullo stato di avanzamento;
  • incorporare e creare nuove opportunità per la scienza collaborativa, attraverso la tecnologia;
  • aumentare la flessibilità e le risorse in contesti professionali e istituzionali;
  • reinventare gli incontri scientifici per includere opzioni virtuali e online, nonché opportunità di networking; e
  • un impegno a lungo termine per aumentare i finanziamenti per l’istruzione in scienze, tecnologia, ingegneria e matematica per migliorare l’alfabetizzazione scientifica e statistica e, quindi, contribuire a rendere la nostra società più resiliente alle future crisi e sfide sanitarie.

“Rischiamo di perdere una generazione di scienziati, il che potrebbe potenzialmente rallentare i progressi nella scoperta di trattamenti per le malattie”, ha affermato il vicepresidente del gruppo di scrittura consultiva Mitchell SV Elkind, MD, MS, FAHA, immediato past presidente dell’Associazione e professore di neurologia ed epidemiologia alla Columbia University di New York City. “Dobbiamo agire rapidamente per indirizzare le risorse verso questo problema prima che queste conseguenze diventino irreversibili. E dobbiamo garantire che queste risorse e questi sforzi siano distribuiti equamente in tutta la società per garantire che tutti i segmenti della società possano beneficiarne”.

La pandemia ha anche aumentato l’impegno pubblico nella scienza e nella medicina. La scienza biomedica è stata sotto i riflettori dei media, gli argomenti relativi alla scienza e al COVID-19 sono stati politicizzati e la disinformazione ha creato ostacoli agli sforzi pandemici per la salute pubblica. Tuttavia, un ampio sondaggio internazionale condotto durante la pandemia su persone negli Stati Uniti, in Canada, Brasile, Russia e in Europa e in Asia ha rilevato che una media dell’82% delle persone considerava utile l’investimento del governo nella ricerca scientifica. Un anno dopo l’inizio della pandemia, la maggior parte delle persone credeva che la scienza avrebbe fornito soluzioni alla pandemia e quasi l’80% credeva che la scienza avesse ampiamente la capacità di migliorare la vita e fornire un futuro migliore per la società.

Oltre a queste sfide, ci sono stati notevoli successi, come un’implementazione accelerata della telemedicina, con processi più digitali e remoti per accedere alle cure. La telemedicina avrà probabilmente un impatto duraturo sulla progettazione e sulla condotta degli studi clinici in futuro, con vantaggi come la potenziale diversità geografica dei partecipanti allo studio; aumento delle iscrizioni di donne, gruppi razziali ed etnici sottorappresentati e partecipanti rurali; e razionalizzazione dei test. La pandemia ha anche fornito opportunità uniche per espandere la ricerca in più luoghi da remoto attraverso le tecnologie digitali, per aumentare la condivisione dei dati e per spostare la comunicazione con i partecipanti alla ricerca e i ricercatori attraverso la videoconferenza.

In qualità di più grande finanziatore senza scopo di lucro e non governativo della ricerca cardiovascolare e cerebrovascolare negli Stati Uniti, l’American Heart Association ha riconosciuto all’inizio della pandemia la necessità di cambiare rotta. Da marzo 2020 l’Associazione ha:

  • ha finanziato $ 2,5 milioni in nuove ricerche su COVID-19;
  • ha creato un ampio registro nazionale di cartelle cliniche per i pazienti ricoverati in ospedale con COVID-19 – il Registro CVD Get With the Guidelines® COVID-19 ;
  • ha fornito una maggiore flessibilità e fino a 3 milioni di dollari in finanziamenti supplementari per i beneficiari delle borse di ricerca dell’AHA;
  • ha esaminato quasi 4.000 manoscritti incentrati sulla ricerca COVID-19 nelle 13 riviste scientifiche peer-reviewed dell’Associazione;
  • diffuso più di 50 presentazioni orali sulla ricerca COVID-19 ai principali incontri scientifici dell’Associazione; e
  • ha istituito una raccolta di risorse per i sistemi sanitari, i medici, i pazienti e il pubblico.

Inoltre, l’AHA sta partecipando con altri finanziatori senza scopo di lucro a un nuovo meccanismo che fornirà finanziamenti per i ricercatori all’inizio della carriera con responsabilità di assistenza.

“È essenziale ricordare che, nonostante gli orrori della pandemia, ci sono stati anche molti successi scientifici e clinici”, ha affermato Elkind. “Il principale tra questi è stata la rapida approvazione, produzione e distribuzione di vaccini per SARS-CoV-2. Nessuno di questi successi sarebbe stato possibile senza l’impegno finanziario sostenuto del governo federale e delle organizzazioni senza scopo di lucro come l’American Heart Association per molti decenni prima di questa crisi. Gli investimenti nella scienza e in scienziati e medici sono investimenti che ripagheranno molte volte in futuro e ci assicureranno di essere pronti per la prossima pandemia o sfide scientifiche. L’American Heart Association, con i suoi partner, intende aprire la strada”.

Co-autori e membri del gruppo di scrittura includono Ivor J. Benjamin, MD, FAHA; Mina K. Chung, dottore in medicina, FAHA; Glenn H. Dillon, Ph.D., FAHA; Adrian F. Hernandez, medico, FAHA; Chinwe Ibeh, medico; Donald M. Lloyd-Jones, MD, Sc.M., FAHA; Louise D. McCullough, MD, Ph.D., FAHA; Loren E. Wold, Ph.D., FAHA; Davene R. Wright, Ph.D., FAHA; e Joseph C. Wu, MD, Ph.D., FAHA. Le rivelazioni degli autori sono elencate nel manoscritto.

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