Benessere

Hai naso? Meglio, ecco perché

L’olfatto è il senso più rapido per avvertirci del pericolo

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Gli odori che colleghiamo alla repulsione e al disagio spingono il nostro corpo a rispondere con l’evitamento fisico e vengono elaborati prima degli odori legati all’appello, ha scoperto un nuovo studio.

Percepire e rispondere agli odori che suggeriscono un possibile pericolo è una precondizione nei mammiferi. I ricercatori del Karolinska Institutet in Svezia hanno utilizzato un nuovo metodo per analizzare il modo in cui il cervello risponde agli odori correlati al pericolo.

Behzad Iravani, ricercatore presso il Dipartimento di Neuroscienze Cliniche, Karolinska Institutet e primo autore dello studio, ha spiegato: “La risposta umana di evitamento agli odori sgradevoli associati al pericolo è stata a lungo vista come un processo cognitivo cosciente, ma il nostro studio mostra per la prima volta tempo che è inconscio ed estremamente rapido.”

Per sopravvivere, gli organismi viventi devono evitare il pericolo. Si dice che il senso olfattivo sia vitale per identificare e rispondere a possibili pericoli per l’uomo.

Circa il cinque percento del nostro cervello è costituito dall’organo olfattivo (bulbo olfattivo), che ci aiuta a differenziare e caratterizzare milioni di odori. Molti di questi odori sono correlati a rischi per la nostra sopravvivenza e il nostro benessere, ad esempio cibo ammuffito e prodotti chimici. Il cervello riconosce gli odori dopo appena 100-150 millisecondi di inalazione attraverso il naso.

Non è noto quali meccanismi neurali negli esseri umani siano responsabili della traduzione dei cattivi odori in evitamento fisico. Ciò è in gran parte dovuto a pochissimi approcci non invasivi di analisi dei segnali dall’organo olfattivo, la prima sezione del nostro “cervello nasale” (rinencefalo) che si collega a parti significative del nostro sistema nervoso che aiutano a distinguere, ricordare ed evitare il pericolo .

La nuova tecnica, sviluppata dai ricercatori del Karolinska Institutet, ha permesso per la prima volta l’analisi di questi particolari segnali provenienti dall’organo olfattivo nell’uomo.

Pubblicato su PNAS , lo studio consisteva in tre esperimenti. I partecipanti hanno dovuto valutare la loro familiarità e impressione di sei odori, variando in positività e negatività, mentre i ricercatori hanno analizzato l’attività elettrofisiologica del loro organo olfattivo relativa a ogni singolo odore.

L’ultimo autore dello studio Johan Lundström, professore associato presso il Dipartimento di Neuroscienze Cliniche, Karolinska Institutet, riassume: “Era chiaro che il bulbo reagisce in modo specifico e rapido agli odori negativi e invia un segnale diretto alla corteccia motoria entro circa 300 ms. Il segnale fa sì che la persona si inclini inconsciamente all’indietro e si allontani dalla fonte dell’odore.

“I risultati suggeriscono che il nostro senso dell’olfatto è importante per la nostra capacità di rilevare i pericoli nelle nostre vicinanze, e gran parte di questa capacità è più inconscia della nostra risposta al pericolo mediata dai nostri sensi di vista e udito”.

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