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Gli alimenti terapeutici potenziati migliorano la cognizione nei bambini malnutriti

In un centro sanitario rurale nel sud del Malawi, nell’Africa subsahariana, una madre nutre il suo bambino con un pacchetto di cibo terapeutico pronto all’uso (RUTF) come parte di una sperimentazione clinica per determinare se l’aggiunta dell’acido grasso omega-3 DHA e alcuni oli al cibo ricco di sostanze nutritive migliora la salute cognitiva dei bambini con grave malnutrizione acuta. La sperimentazione clinica, condotta dai ricercatori della Washington University School of Medicine di St. Louis, ha dimostrato che quando il DHA viene aggiunto al cibo e l’acido linoleico – un acido grasso polinsaturo omega-6 – nel cibo viene ridotto, la cognizione generale dei bambini migliora. . Credito: Reginald Lee/Washington University

Un integratore alimentare popolare negli Stati Uniti e aggiunto ad alcuni tipi di yogurt, latte e latte artificiale può migliorare significativamente la cognizione nei bambini gravemente malnutriti, secondo uno studio condotto dai ricercatori della Washington University School of Medicine di St. Louis.

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I ricercatori hanno scoperto che quando l’acido grasso omega-3 noto come acido docosaesaenoico (DHA) è stato aggiunto a un alimento terapeutico pronto all’uso (RUTF) prescritto a livello internazionale e ricco di nutrienti simile al burro di arachidi , la cognizione generale dei bambini è migliorata. . I bambini che hanno mangiato il cibo fortificato con DHA hanno superato quelli che non lo hanno fatto nelle capacità motorie grossolane e fini, nelle competenze linguistiche e nelle abilità sociali, tutte legate alla salute del cervello.

Inoltre, la riduzione della quantità di acido linoleico, un acido grasso polinsaturo omega-6, nel cibo ha anche aiutato le capacità neurologiche dei bambini. Questo perché la composizione chimica dell’acido grasso omega-6 ostacola la produzione del DHA che stimola il cervello, quest’ultimo essenziale per lo sviluppo del cervello durante la gravidanza e la prima infanzia ed è anche associato a una migliore vista, salute del cuore e funzione del sistema immunitario .

“Questa è la prima prova degli effetti cognitivi del cibo terapeutico pronto all’uso che mostra che DHA e omega-6 ridotti sono necessari per aumentare la potenza cerebrale dei bambini con malnutrizione acuta grave”, ha affermato l’autore senior dello studio, Mark J. Manary. , MD, il professore di pediatria Helene B. Roberson. “Pensiamo che il cibo terapeutico dovrebbe essere riformulato e standardizzato per includere DHA e omega-6 ridotti. Tutti i bambini hanno diritto ai nostri migliori sforzi per raggiungere il loro potenziale neurocognitivo”.

I risultati sono stati pubblicati online il 2 novembre sull’American Journal of Clinical Nutrition .

A livello globale, più di 16 milioni di bambini sotto i 5 anni soffrono di malnutrizione acuta grave. La condizione è una forma di fame che colpisce principalmente i bambini provenienti da aree povere dell’Africa e dell’Asia e provoca un’eccessiva magrezza o gonfiore del corpo, compromettendo anche i sistemi di organi, incluso il cervello.

La malnutrizione acuta grave uccide circa 1 milione di bambini ogni anno.

Quasi due decenni fa, Manary ha lanciato uno sforzo in Africa per combattere la grave malnutrizione utilizzando un alimento terapeutico a base di burro di arachidi fortificato con micronutrienti noti per ripristinare la massa corporea e muscolare. Il cibo denso di energia e a bassa umidità è composto da arachidi, latte, oli vegetali e zucchero e, come il burro di arachidi, non richiede cottura e non si deteriora in condizioni ambientali. Tali caratteristiche rendono il cibo ideale per le persone che vivono in condizioni di estrema povertà o in aree colpite da calamità naturali, disordini politici o altre situazioni che causano scarsità di cibo.

I programmi di alimentazione ambulatoriale che servono questo alimento terapeutico pronto all’uso hanno salvato la vita a centinaia di migliaia di bambini malnutriti . Dati precedenti hanno mostrato che i bambini con malnutrizione acuta grave che sono stati trattati con il cibo si sono ripresi a tassi dall’85% al ??90%. Ma Manary e altri che si prendono cura dei bambini malnutriti hanno dovuto affrontare sfide nel trattare efficacemente i problemi cognitivi associati alla grave malnutrizione, come difficoltà a parlare, problemi di mobilità e problemi comportamentali.

Il cervello malnutrito richiede ulteriori nutrienti speciali per ripristinare la normale funzione, vale a dire gli acidi grassi polinsaturi omega-3 che si trovano più comunemente nel pesce e nel latte materno, ha detto Manary. Il DHA costituisce il 10% della materia cerebrale ed è il nutriente più importante per il cervello.

“Aggiungendolo al cibo terapeutico insieme alla riduzione dell’omega-6, che è antagonista dell’omega-3, ha potenziato la cognizione nei bambini affamati”, ha detto Manary.

La sperimentazione clinica sull’alimentazione è stata condotta da ottobre 2017 a dicembre 2020 presso 28 cliniche nel Malawi rurale nell’Africa subsahariana. Ha coinvolto 2.565 bambini di età compresa tra sei mesi e cinque anni con malnutrizione grave non complicata, il che significa che sono stati diagnosticati come gravemente malnutriti ma avevano ancora un buon appetito, non sono stati ricoverati in ospedale e non hanno mostrato segni di grave infezione.

I bambini sono stati assegnati in modo casuale a ricevere uno dei tre alimenti terapeutici pronti all’uso: la versione standard originale con livelli più elevati di omega-6; una versione con quantità ridotte di omega-6 e omega-3 aumentati; e una versione che includeva DHA con omega-6 ridotto. Gli investigatori dello studio, le famiglie ei ricercatori che hanno analizzato i dati non sapevano a quali gruppi fossero assegnati i bambini.

I trattamenti sono durati circa otto settimane. Sei mesi dopo la fine del trattamento, i ricercatori hanno confrontato la cognizione nei bambini malnutriti. Hanno misurato la cognizione utilizzando lo strumento Malawi Development Assessment, una serie di esercizi standardizzati e scientificamente convalidati che testano la competenza linguistica, l’interazione sociale e le capacità motorie grossolane e fini.

“La cognizione era superiore nei bambini che hanno ricevuto il cibo terapeutico con ulteriori omega-3 e DHA rispetto agli altri due gruppi”, ha detto Manary. “I loro punteggi erano più alti su tutta la linea. Abbiamo notato un miglioramento del 22% maggiore rispetto a coloro che hanno ricevuto il cibo terapeutico standard pronto all’uso.

“Per la metà dei bambini, la cognizione è completamente ripristinata, ma senza un basso contenuto di omega-6 più DHA, i bambini gravemente malnutriti sarebbero 10 punti QI al di sotto della media”, ha aggiunto.

I ricercatori hanno anche misurato i livelli di DHA nel sangue dei bambini subito dopo aver completato la terapia alimentare terapeutica pronta all’uso. Dopo quattro settimane, i livelli di DHA sono diminuiti del 25% nei bambini che ricevevano il cibo standard, molto probabilmente a causa dell’elevata quantità di acidi grassi omega-6. (Manary ha notato che quei livelli di DHA diminuirebbero di margini significativamente maggiori se ai bambini non venisse dato alcun alimento terapeutico pronto per l’uso). Nel frattempo, dopo quattro settimane, i livelli di DHA sono aumentati del 49% tra i bambini che hanno ricevuto il cibo arricchito con DHA.

“Questo suggerisce che la mancanza di DHA stava limitando il miglioramento cognitivo”, ha detto Manary. “È una notizia fantastica, nel senso che il cibo terapeutico potenziato con DHA potrebbe ripristinare i cervelli malnutriti meglio di prima e questi benefici possono durare da sei mesi a un anno o più”.

L’8 e il 9 novembre, i ricercatori presenteranno i loro risultati all’Organizzazione mondiale della sanità, che stabilisce le linee guida internazionali per il trattamento della malnutrizione e di altre malattie. Inoltre, all’inizio di dicembre, condivideranno la loro ricerca per sostenere miglioramenti nella formulazione di alimenti terapeutici pronti all’uso distribuiti in tutto il mondo, durante una riunione del Codex Alimentarius, un’organizzazione internazionale per la sicurezza alimentare che stabilisce gli standard seguiti dalla maggior parte dei nazioni. Manary e i suoi colleghi prevedono di richiedere che tutti gli alimenti terapeutici pronti all’uso siano prodotti con quantità ridotte di acidi grassi omega-6 e potenziati con DHA.

“Il nostro obiettivo è cambiare la politica globale”, ha detto Manary. “Questi bambini non meritano niente di meno.”


Maggiori informazioni: Kevin Stephenson et al, Alimenti a basso contenuto di acido linoleico con aggiunta di DHA somministrati a bambini del Malawi con malnutrizione acuta grave migliorano la cognizione: uno studio clinico randomizzato, in triplo cieco, controllato, The American Journal of Clinical Nutrition (2021). DOI: 10.1093/ajcn/nqab363

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