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Indagare il ruolo delle cellule immunitarie nello sviluppo del diabete di tipo 1

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Le isole di Langerhans sono un gruppo di cellule all’interno del pancreas. Sono responsabili della produzione e del rilascio di insulina e glucagone, gli ormoni che regolano i livelli di glucosio nel sangue. Le cellule beta situate all’interno di queste isole sono responsabili della produzione di insulina. Nel diabete di tipo 1 (T1D) un vasto assortimento di cellule immunitarie si infiltra nelle isole pancreatiche. Le cellule T fanno parte del sistema immunitario con il compito di proteggere il corpo dalle infezioni ma sono disregolate nelle Malattie autoimmuni e attaccano parti sane dell’organismo.

Scienziati di tutto il mondo continuano a condurre ricerche approfondite per capire come e perché le cellule immunitarie nelle persone con T1D attaccano le proprie cellule beta. Un articolo appena pubblicato sulla rivista scientifica Frontiers in Immunology indaga sul ruolo delle cellule T sulla “scena del crimine”, dove si verifica l’attacco autoimmune. Una collaborazione di nove scienziati provenienti da Stati Uniti, Germania, Francia e Svezia sono co-autori dell’articolo intitolato “Mezzi, motivo e opportunità: le cellule T infiltranti non reattive alle isole contribuiscono all’autoimmunità nel diabete di tipo 1?”   È scritto nella narrazione di un’indagine criminale in cui le cellule T sono i criminali che attaccano le cellule beta. Hanno esaminato i mezzi, il motivo e l’opportunità delle cellule immunitarie di attaccare le cellule che producono insulina, comprese le cellule T che potrebbero non essere specifiche per le isole.

“La maggior parte di noi si conosce da anni”, ha affermato Sally C. Kent, PhD, professore associato di medicina e George F. e Sybil H. Fuller Foundation Term Chair in Diabetes presso l’UMass Medical School Diabetes Center of Excellence. “Ho proposto al gruppo di fornire le nostre prospettive su ciò che le cellule T vedono negli isolotti delle persone con T1D”.

L’insulite è un’infiammazione delle isole. È causata da un’invasione di cellule immunitarie che avvia la risposta autoimmune e provoca la distruzione delle cellule beta. “Solo perché la cellula T è alla vista del crimine, non significa necessariamente che siano specifici per la reattività alle isole”, ha detto la dott. Kent. “Potrebbero semplicemente essere spettatori trascinati nell’infiammazione da altre cellule immunitarie che stanno effettivamente attaccando”.

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La dottoressa Kent e i suoi collaboratori sfidano gli scienziati di tutto il mondo a unirsi a loro nello studio del ruolo svolto da queste cellule nel T1D. Il loro articolo propone diverse ipotesi e scenari. Sperano che ispiri gli altri a dare un’occhiata più da vicino alle cellule immunitarie che si infiltrano nelle isole delle persone con T1D. “Sta diventando più chiaro che c’è un ampio repertorio di cellule T che si infiltrano nelle isole e alcune uccidono le cellule beta che producono insulina”, ha detto la dott. Kent. “Ancora non sappiamo cosa stanno vedendo alcuni tipi di cellule T”. 

Una delle tante sfide dello studio di queste cellule è che i ricercatori stanno inseguendo un bersaglio in movimento. Il comportamento e le caratteristiche osservabili delle cellule T cambiano a seconda della situazione. In un ambiente infiammatorio possono comportarsi diversamente che se si trovassero in un ambiente neutro. 

“Secondo me, la sfida più grande è capire cosa sta facendo l’infiltrato di cellule immunitarie nelle isole delle persone con T1D”, ha affermato il dott. Kent. “Ancora non capiamo quale ruolo sta giocando ogni cellula e come interagiscono tra loro”.

Una volta compresa l’interazione tra i componenti cellulari e il tessuto bersaglio nelle isole durante l’attacco autoimmune, potrebbe fornire informazioni sulle cause del T1D.

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