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Una cura per l’Alzheimer sta impiegando più tempo del previsto; Ecco perché

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Anne Robinson, capo del dipartimento di ingegneria chimica della Carnegie Mellon, conduce ricerche nel suo laboratorio. Credito: Carnegie Mellon Ingegneria Chimica

Nel suo ultimo articolo di ricerca, pubblicato sul Journal of Molecular Neuroscience , Anne Robinson, capo del dipartimento di ingegneria chimica della Carnegie Mellon, spiega perché comprendere la progressione della neurodegenerazione nell’Alzheimer e il suo eventuale trattamento è molto più complesso di quanto i ricercatori abbiano precedentemente pensiero.

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Un americano su dieci di età superiore ai 65 anni soffre di Alzheimer, salendo a uno su tre in quelli con più di 80 anni. È la sesta causa di morte negli Stati Uniti e più di cinque milioni di persone attualmente vivono con la malattia. In tutto il mondo, quel numero salta a quasi 50 milioni. L’età è il fattore più significativo per determinare se una persona mostra sintomi di Alzheimer e, sebbene le informazioni diagnostiche per confermare che la malattia stia migliorando, non ci sono ancora cure o trattamenti per rallentare o fermare la progressione della malattia.

In tutte le malattie neurodegenerative, la degenerazione inizia in una parte del cervello e si trasmette ad altre aree, causando danni diffusi e perdita di tessuto cerebrale. Nell’Alzheimer, diverse cose, come la presenza del peptide A-beta o una lesione, possono far sì che la tau, una proteina nei neuroni responsabile della stabilizzazione di quei neuroni, inizi a modellarsi in modo disfunzionale; il primo di una cascata di eventi. Gli scienziati, tuttavia, non sono ancora sicuri di come questa tau patogena venga trasferita da cellula a cellula, diffondendosi così nel cervello e provocando il caos. Capire come contenere la malattia in una piccola area del cervello potrebbe aiutare a rallentarne la progressione e fermare la degenerazione cognitiva associata all’Alzheimer.

“Ci sono stati numerosi modelli di Alzheimer che cercano di spiegare come la tau malformata viene trasmessa da una parte all’altra del cervello”, afferma Robinson. “Molti di questi modelli affrontano il problema da un punto di vista del tutto o niente: la proteina tau normale va solo in questo modo; la proteina tau malformata va solo in quel modo o la tau malformata entra nella cellula in questo modo; la tau normale in un altro modo. Tuttavia, operare in base a questi modelli ha storicamente prodotto dati apparentemente contrastanti; dati che i ricercatori che studiano l’Alzheimer hanno avuto difficoltà a conciliare”.

Una cura per l'Alzheimer sta impiegando più tempo del previsto;  Ecco perché
Illustrazione schematica delle risposte intracellulari interessate dall’endocitosi tau monomerica. La tau monomerica viene rapidamente interiorizzata dalle cellule neuronali e gliali, mediata dalla via della macropinocitosi actina-dipendente. Credito: Carnegie Mellon Ingegneria Chimica

Le prove del nuovo studio di Robsinson sfidano questi modelli tutto o niente, poiché il suo team ha recentemente scoperto altri modi in cui le cellule possono assorbire la proteina tau, influenzando infine il modo in cui le cellule rispondono. Secondo Robinson, mentre i modelli del passato possono apparentemente contraddire le scoperte reciproche, sono potenzialmente tutti corretti e semplicemente non guardavano all’assorbimento della tau in modo sufficientemente olistico. Inoltre, non ci sono prove che le cellule abbiano un modo per differenziare e ordinare tra tau normale e malformata.

“Le persone hanno spesso pensato che ci fosse una proteina sulla superficie della cellula responsabile dell’assorbimento della tau”, afferma Robinson. “Ma quello che abbiamo scoperto è che in realtà ci sono diversi percorsi per l’ingresso della tau nelle cellule. Mentre la tau patogena può essere assorbita leggermente più velocemente della normale tau, i neuroni e altre cellule del cervello assumono entrambe le forme in modo relativamente rapido (in pochi minuti). Ciò significa che mantenere i neuroni che passano una tau sana, piuttosto che una tau malformata, richiederà un approccio terapeutico molto più sfumato”.

I nuovi dati indicano che gli sforzi passati per creare terapie per l’Alzheimer sono stati fuorvianti. Secondo i modelli precedenti, se gli scienziati riuscissero a trovare l’unico percorso, enzima o proteina responsabile dell’assorbimento della tau malformata, potrebbero spegnerlo, una sorta di interruttore della luce, utilizzando un unico terapeutico. Sebbene l’approccio possa essere sembrato appropriato a causa del successo di strategie simili per malattie come la fibrosi cistica e il diabete, la ricerca di Robinson dimostra che probabilmente non funzionerà mai come un modo per curare l’Alzheimer.

“Sulla base dei nostri risultati, l’Alzheimer richiede un approccio simile al trattamento dell’HIV, in cui si dispone di un cocktail di farmaci utilizzati per affrontare diversi elementi della malattia. Insieme, questi farmaci lavorano verso l’obiettivo più ampio: trattare i sintomi dell’Alzheimer in un particolare paziente .”

Questi nuovi dati offrono agli scienziati una migliore comprensione dell’Alzheimer e di come si diffonde, avvicinandoci di un passo a un trattamento per una malattia che colpisce così tante vite.

Il documento di ricerca è intitolato “Heparan Sulfate Proteoglycans (HSPGs) Serve as the Mediator Between Monomeric Tau and Its Next Intracellular ERK1/2 Pathway Activation” ed è stato pubblicato sul Journal of Molecular Neuroscience il 18 gennaio 2022.

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